9 mots scientifiques que même les personnes intelligentes comprennent mal

Nous faisons tous de notre mieux pour utiliser la langue anglaise de manière précise et responsable, mais malgré nos meilleures intentions, il nous arrive à tous de faire des erreurs (“littéralement” ou “ironique”, par exemple)

Il est particulièrement facile de se tromper lorsqu’il s’agit de science, car les mots ont souvent un sens différent pour les scientifiques et pour le reste de la population. Nous sommes certains de ne pas être les seuls à avoir commis au moins une des erreurs ci-dessous. Si ce n’est pas le cas, vous connaissez certainement quelqu’un qui le fait régulièrement. Lisez ce qui suit pour vous assurer que vous ne vous tromperez plus jamais.

1. Théorie

Dans les conversations ordinaires, les gens lancent le mot “théorie” presque comme s’il n’avait aucun sens (j’ai une théorie selon laquelle Katy Perry est en fait JonBenét Ramsay), mais en science, la théorie est à peu près le plus grand honneur que l’on puisse faire à une idée.

Le long processus d’établissement d’une “théorie” en science se déroule un peu comme suit : les scientifiques font une observation, émettent des hypothèses potentielles pour l’expliquer, puis testent chacune d’entre elles expérimentalement. Lorsqu’ils disposent d’un nombre suffisant d’hypothèses scientifiquement vérifiées, ils peuvent commencer à les regrouper et à élaborer une théorie, qui est déjà bien acceptée par la communauté scientifique.

Ainsi, la prochaine fois que quelqu’un vous dira : “Oui, mais [insérer ici une idée rigoureusement testée] n’est qu’une théorie”, ne vous offusquez pas. Votre adversaire est loin de se douter qu’il vient en fait de faire un compliment à la science.

2. Naturel

“Oh ne vous inquiétez pas, c’est naturel” C’est une phrase que l’on entend souvent de nos jours, l’obsession de la société pour tout ce qui est “biologique” et “sans produits chimiques” atteignant des sommets.

Mais tout ce que “naturel” signifie, c’est que quelque chose existe dans la nature… ce qui ne veut pas dire que c’est bon pour vous – prenez l’arsenic, par exemple, qui est totalement naturel mais aussi totalement mortel. Et la toxine botulique, mieux connue sous le nom de Botox, est la toxine la plus mortelle connue, et aussi totalement naturelle. Ne croyez pas au battage médiatique.

3. Dinosaure

Quel est votre dinosaure préféré ? Le ptérodactyle ? Plesiosaurus ? Faux. Beaucoup de gens ne réalisent pas que le mot “dinosaure” fait uniquement référence aux anciens reptiles qui vivaient sur terre, et non aux reptiles marins ou volants.

Et vous pensez que les dinosaures ont disparu ? Vous vous trompez à nouveau. Regardez par votre fenêtre : tous ces oiseaux descendent de l’ancêtre commun des dinosaures. Ainsi, “tout comme l’être humain est une sorte de primate, les oiseaux sont une sorte de dinosaure”, déclare Mark Norell, conservateur au Musée américain d’histoire naturelle.

4. Vénéneux/venimeux

Les mots “venimeux” et “vénéneux” sont souvent interchangeables. Bien qu’il s’agisse tous deux de toxines, il existe une grande différence dans le processus d’administration. Un poison est inhalé, ingéré ou absorbé, tandis qu’un venin est délivré par un autre moyen, généralement par les crocs.

C’est une distinction importante à faire si vous devez décider de manger ou non quelque chose (ou de paniquer ou non à cause d’un animal qui vous a mordu), mais n’oubliez pas que certains animaux peuvent être à la fois venimeux et vénéneux – et c’est à eux qu’il faut faire attention.

Béatrice la biologiste

5. Comète/météore/météorite/astéroïde

Ce sont tous des rochers qui traversent l’espace, non ? Quel est le problème ? En fait, il existe des distinctions importantes entre ces quatre termes, et il est important de les comprendre au cas où l’un d’entre eux se dirigerait vers vous.

  • Les comètes et les astéroïdes sont deux types d’objets célestes qui gravitent autour du Soleil. Ils sont beaucoup plus petits que les planètes, mais leur taille peut varier de 10 mètres à 578 km. Les comètes et les astéroïdes se sont formés il y a environ 4,5 milliards d’années, au tout début du système solaire. Mais les astéroïdes sont constitués de métaux et de matériaux rocheux, tandis que les comètes sont composées de glace, de poussière et de roche. Lorsque les comètes s’approchent du Soleil, une partie de la glace fond et se vaporise pour former une queue.
  • Les météores sont de petites particules de débris de moins de 10 mètres de diamètre qui se consument dans l’atmosphère terrestre lors de leur passage. Lorsque vous regardez le ciel la nuit et que vous voyez une étoile filante, c’est un météore.
  • Les météorites sont tous les débris qui survivent à l’atmosphère terrestre pour toucher la surface de la planète (et, très rarement, les humains).

6. Fossiles

Malgré ce que l’on pourrait croire, les fossiles ne sont pas seulement les restes des parties dures des animaux, comme les os et les coquillages. Il s’agit de toutes les traces laissées par un organisme, y compris les empreintes de tissus mous, comme la peau et les vaisseaux sanguins, ainsi que les empreintes de pas, les terriers et les nids.

Mais pour être considéré comme un fossile, un spécimen doit avoir plus de 10 000 ans. Tout ce qui est plus jeune est appelé un sous-fossile, comme l’explique Lowell Dingus du Musée américain d’histoire naturelle.

7. Significatif

Il s’agit de l’un des mots qui font tiquer les chercheurs. Le problème est que les gens utilisent régulièrement le terme “statistiquement significatif” pour montrer qu’une découverte est importante ou digne d’être notée. Mais ce terme signifie en fait quelque chose d’assez spécifique – qu’un résultat a peu de chances de se produire par hasard – et ne reflète pas nécessairement le degré de signification de la découverte.

“Si une expérience scientifique est correctement mise en place, une signification statistique peut révéler beaucoup de choses”, écrit Futurism. “Si l’expérience est mal montée, comme c’est le cas pour de nombreuses pseudosciences, alors la signification ne veut rien dire parce que toutes les variables n’ont pas été contrôlées.”

8. Hominidés

Vous avez probablement entendu le terme hominidé utilisé pour décrire les humains et nos ancêtres, et jusqu’à récemment, c’était exact. Mais au début de cette décennie, les chercheurs ont commencé à reclasser la façon dont nous définissons les primates et à utiliser le terme “hominine” pour décrire le groupe des humains modernes, des espèces humaines éteintes et de tous nos ancêtres immédiats.

Hominidé n’est pas techniquement faux, mais c’est un terme plus large qui inclut également les autres grands singes et leurs ancêtres.

9. Nature ou acquis ?

Il ne s’agit pas tant d’une erreur que d’une expression extrêmement simplifiée qui déplaît aux scientifiques : “C’est une chose qui fait frémir les évolutionnistes modernes”, a déclaré à LiveScience le biologiste évolutionniste Dan Kruger, de l’université du Michigan.

Car si nous naissons avec un ensemble défini de gènes (“nature”), les scientifiques savent que certains gènes peuvent être activés ou désactivés tout au long de notre vie grâce à l’épigénétique. Et il est de plus en plus clair que notre épigénétique est fortement influencée par notre environnement et les expériences que nous vivons… Alias “l’éducation”.

La distinction entre génétique et environnement n’est pas aussi clairement définie qu’on le pensait, alors faisons de notre mieux pour ne plus utiliser cette expression, d’accord ?