99 % des déchets plastiques océaniques sont invisibles, mais cette méthode pourrait aider à les trouver

Les océans sont pleins de plastique. Nous le savons, et nous savons que c’est un gros problème. Ce que nous ignorons, c’est l’ampleur exacte du problème.

Un colorant fluorescent pourrait aider à repérer les plus petits morceaux de déchets dans nos environnements marins, permettant aux chercheurs de cartographier les déchets océaniques avec une précision sans précédent et, peut-être, de trouver des solutions à cette crise environnementale croissante.

Les déchets qui s’accumulent dans les gyres, souvent décrits comme de grandes plaques de déchets, nous choquent souvent par leur ampleur.

Mais ce sont les petits morceaux que nous ne voyons pas qui sont tout aussi préoccupants, sinon plus.

Les particules inférieures à 5 millimètres (0,2 pouce), connues sous le nom de microplastiques, se présentent sous la forme de minuscules perles dans les cosmétiques et les produits de nettoyage, de fibres dans les vêtements ou se forment à partir de plastiques plus grands qui se décomposent.

On estime donc qu’ils sont beaucoup plus abondants que les bouteilles et les sacs flottants que nous pouvons voir. Mais personne ne sait exactement dans quelle mesure.

Des recherches menées par l’université de Warwick, au Royaume-Uni, ont permis de trouver une solution pratique pour détecter les microplastiques dans les échantillons prélevés sur le terrain.

Les minuscules morceaux de déchets plastiques de l’ordre de quelques dizaines de micromètres ne sont pas vraiment faciles à distinguer des autres éléments de l’environnement naturel, même avec un bon microscope.

Aussi tentant qu’il soit de penser que ces minuscules déchets sont “loin des yeux, loin du cœur”, ils constituent un problème pour les espèces marines au même titre que les sacs en plastique qui étouffent les tortues et que les grands animaux prennent pour de savoureuses méduses.

Tout récemment, des chercheurs ont découvert que les polypes coralliens ne se contentaient pas de les avaler, mais le faisaient avec délectation, semblant en apprécier le goût.

Sans parler de la variété des matières plastiques qui rejettent des composés persistants, bioaccumulables et toxiques (PBT) dans la chaîne alimentaire.

La maîtrise de l’ampleur et de la répartition des microplastiques est donc une priorité absolue.

“Les méthodes actuellement utilisées pour évaluer la quantité de microplastiques consistent principalement à prélever manuellement les microplastiques un par un dans les échantillons”, explique Gabriel Erni-Cassola, écologiste marin.

Pour aider les plastiques à se démarquer des déchets d’apparence similaire, les chercheurs ont étudié l’utilisation du “rouge du Nil”, un colorant fluorescent qui s’allume lorsqu’il entre en contact avec les bons types de produits chimiques.

Des tests préliminaires sur différents polymères plastiques ont montré que le colorant était capable de faire ressortir les microplastiques.

Pour s’assurer qu’il ne marquait pas des matériaux similaires, tels que des substances grasses ou de minuscules fragments de bois, ils ont rincé les échantillons avec de l’acide nitrique, qui s’est révélé efficace pour digérer toutes sortes de matières biogènes.

Sur le terrain, l’équipe a prélevé des échantillons de sable de plage et a chaluté les eaux de surface de la côte autour de la ville de Plymouth et les a analysés pour détecter les microplastiques à l’aide de méthodes traditionnelles et de leur technique de coloration.

Ils ont trouvé une quantité beaucoup plus importante de microplastiques de moins d’un millimètre (0,04 pouce) que ce qu’ils avaient prévu, et beaucoup plus que ce qu’ils auraient trouvé en utilisant uniquement les méthodes traditionnelles.

Le coupable numéro un de ces microplastiques cachés, de plus petite taille, semble être le polypropylène – les polymères rigides que nous utilisons dans tout, des cordes aux billets de banque en passant par les emballages.

“Grâce à cette méthode, il est possible de visualiser et d’analyser très rapidement une énorme série d’échantillons, afin d’obtenir de grandes quantités de données sur les quantités de petits microplastiques dans l’eau de mer ou, en fait, dans n’importe quel échantillon environnemental”, explique M. Erni-Cassola.

Des études antérieures ont montré que 99 % des déchets plastiques qui, selon nous, pénètrent dans l’océan ne peuvent être détectés, car ils sont trop petits pour être vus ou se cachent dans le système digestif des organismes marins.

Cette nouvelle méthode semble en avoir repéré au moins une partie.

“Avons-nous trouvé les 99 % de plastique manquant dans les océans de surface ?” demande Joseph A. Christie-Oleza, microbiologiste et coauteur de l’étude.

“Il est évident que cette méthode doit être mise en œuvre dans de futures enquêtes scientifiques pour confirmer nos résultats préliminaires.”

Le suivi du devenir des microplastiques contribuera certainement à éclairer les futures politiques de gestion des déchets et les réglementations industrielles.

En attendant, le défi de nous sevrer de notre amour insatiable pour les plastiques et de trouver un moyen de traiter les déchets reste entier.

Cette recherche a été publiée dans Environmental Science & Technology.