Aidez la NASA à trouver la mystérieuse planète Nine depuis le confort de votre canapé

Depuis janvier de l’année dernière, les preuves de l’existence d’une mystérieuse et énorme planète tapie aux confins de notre système solaire s’accumulent. Et les astronomes veulent votre aide pour la trouver.

Personne n’a encore repéré cette “Planète Neuf”, mais les chercheurs ont montré que quelque chose tire sur les objets de la ceinture de Kuiper d’une manière qui ne peut être expliquée par les huit planètes que nous connaissons.

La candidate qui correspond le mieux aux modèles est une insaisissable neuvième planète qui met jusqu’à 20 000 ans pour tourner autour du Soleil et qui est 10 fois plus massive que la Terre.

On pourrait penser qu’une chose aussi grosse serait facile à repérer, mais l’équipe qui a été la première à défendre l’existence de la Planète Neuf affirme que ce monde mystérieux est si éloigné qu’il aurait pu facilement se cacher à la vue de tous.

Les meilleures estimations suggèrent que la planète se trouve à environ 149 milliards de km (92,6 milliards de miles) du Soleil, soit 75 fois plus loin que l’ancienne planète Pluton.

“Si elle existe, la planète 9 pourrait être grande – peut-être 10 fois la masse de la Terre, mais en orbite bien au-delà de la ceinture de Kuiper”, a déclaré l’astronome Adam Schneider de l’université d’État de l’Arizona, qui fait partie d’un nouveau projet scientifique citoyen visant à traquer la planète.

“Pourtant, elle doit être extrêmement faible et difficile à trouver”

Pour cette raison, les astronomes se tournent vers le public pour obtenir de l’aide, en lançant un nouveau projet de science citoyenne appelé Backyard Worlds : Planet 9.

Le plus beau, c’est que vous pouvez y participer sans avoir à quitter votre canapé.

Le projet demande aux amateurs de science de parcourir de brèves vidéos réalisées à partir d’images capturées par le Wide-field Infrared Survey Explorer (WISE) de la NASA pour voir s’il existe des traces de la planète 9.

Les films mettent en évidence des objets qui se sont déplacés progressivement dans le ciel, et ils ont besoin de votre aide pour déterminer si l’un d’entre eux pourrait être la mystérieuse Planète Neuf – ou toute autre chose qui se cache entre le bord de notre système solaire et notre prochaine étoile la plus proche.

La NASA effectue déjà des recherches automatisées par ordinateur dans ces régions de l’espace à la recherche de nouveaux objets, mais elle peut facilement passer à côté de certaines choses en raison de tout le bruit de fond.

“Il y a un peu plus de quatre années-lumière entre Neptune et Proxima du Centaure, l’étoile la plus proche, et une grande partie de ce vaste territoire est inexplorée”, a déclaré le chercheur principal du projet, Marc Kuchner, du Goddard Space Flight Centre de la NASA.

“Comme il y a très peu de lumière solaire, même les grands objets de cette région brillent à peine dans la lumière visible. Mais en regardant dans l’infrarouge, WISE peut avoir imagé des objets que nous aurions autrement manqués.”

“Les personnes qui se joignent à la recherche des mondes de l’arrière-cour apportent une compétence unique à la recherche : la capacité humaine à reconnaître le mouvement”, ajoute Schneider.

Mais il n’y a pas qu’une planète en train d’écrire un livre que vous pourriez apercevoir dans les images. Les astronomes recherchent également des traces de naines brunes, de mystérieux objets de faible masse dont la taille se situe quelque part entre celle d’une planète géante et d’une petite étoile.

Ces objets émettent très peu de lumière dans les longueurs d’onde visibles, mais brillent dans l’infrarouge, ce qui signifie qu’ils sont repérés par les données de WISE.

“Les naines brunes sont quelque peu mystérieuses”, a déclaré Schneider. “Elles ont une masse inférieure à 80 fois celle de Jupiter, car c’est le point où la fusion nucléaire commence et où un objet devient par définition une étoile.”

Mais pour l’instant, il n’y a pas de véritable limite à la taille d’une naine brune, c’est pourquoi nous devons en trouver davantage pour avoir une meilleure idée de leur fonctionnement.

“Si nous en trouvons une qui a, disons, cinq fois la masse de Jupiter et qui est en orbite autour d’une étoile, nous l’appellerons une planète”, a expliqué Schneider. “Mais un objet identique pourrait aussi flotter librement dans l’espace, sans être attaché à une étoile, et nous l’appellerions une naine brune”

Dans la séquence ci-dessous, vous pouvez voir une naine brune précédemment connue sous la forme d’un point orange se déplaçant dans le coin supérieur gauche de l’image.

C’est le type de séquences que les scientifiques citoyens seront invités à analyser, à la recherche d’autres objets en mouvement.

Et si vous repérez le bon, vous pourriez être au centre de l’une des plus grandes découvertes du XXIe siècle.

“Backyard Worlds : Planet 9 a le potentiel de débloquer des découvertes qui n’arrivent qu’une fois par siècle, et il est passionnant de penser qu’elles pourraient être repérées en premier par un scientifique citoyen”, a déclaré Aaron Meisner, membre de l’équipe, de l’université de Californie à Berkeley.

D’autres experts sont moins optimistes quant aux chances de trouver la planète Neuf.

“Je ne pense pas qu’ils trouveront la planète Neuf – car je ne pense pas qu’elle soit là. Mais il est possible que d’autres classes d’objets soient trouvées dans les données de WISE”, a déclaré l‘astronome Chris Tinney de l’Université de New South Wales, qui n’est pas impliqué dans le projet, à Marcus Strom du Sydney Morning Herald.

“S’ils trouvent quelque chose de nouveau, ce sera très excitant”