Après une réunion secrète, des scientifiques annoncent qu’ils fabriquent des génomes humains synthétiques

Un groupe international de scientifiques vient d’annoncer son intention de créer un génome humain synthétique d’ici dix ans, ce qui signifie qu’ils vont essayer d’écrire un tout nouveau code ADN pour la vie humaine en partant de zéro.

Cette entreprise ambitieuse, appelée ” Human Genome Project-write”, pourrait permettre de mieux comprendre les maladies humaines et de réduire considérablement le coût du séquençage génétique. Il s’agit d’un projet incroyablement excitant pour la science, mais ce qui inquiète certains, c’est que le projet a été lancé sans que le public ait été correctement consulté sur d’éventuelles questions éthiques.

Les rumeurs concernant ce nouveau projet ont commencé le mois dernier, lorsque 150 scientifiques se sont réunis à huis clos à la Harvard Medical School pour parler de la construction d’un génome humain entièrement synthétique.

Le fait que les journalistes n’aient pas été autorisés à assister à la réunion a suscité des critiques. Aujourd’hui, 25 des chercheurs ont exposé leur proposition dansScience, mais cela n’a guère contribué à apaiser les inquiétudes.

Présenté comme un suivi officieux du très important projet sur le génome humain (HGP), qui s’est achevé en 2004 et a permis de cartographier l’ensemble de notre code génétique, l’objectif de HGP-write est de franchir une étape supplémentaire et de ne pas se contenter de lire nos génomes, mais de les créer.

L’objectif de HGP-write est d’aller encore plus loin et de ne pas se contenter de lire nos génomes, mais de les créer. On espère que ces recherches permettront de diviser par mille le prix du génie génétique et des tests au cours de la prochaine décennie, ce qui serait assez incroyable, puisque nous sommes déjà en mesure de séquencer un génome entier pour moins de 1 000 dollars aujourd’hui.

“L’objectif de HGP-write est de réduire de plus de 1 000 fois les coûts de l’ingénierie et des tests de grands génomes, y compris le génome humain, dans des lignées cellulaires, d’ici dix ans, tout en développant de nouvelles technologies et un cadre éthique pour l’ingénierie à l’échelle du génome ainsi que des applications médicales transformatrices”, ont écrit les chercheurs dans un projet de communiqué de presse obtenu par leWashington Post (aucun communiqué de presse officiel n’a encore été publié).

Pour y parvenir, les scientifiques disent qu’ils tenteront de réunir 100 millions de dollars de fonds privés et publics au cours de la prochaine décennie, et de collaborer avec des groupes internationaux pour y parvenir.

Et aussi cool que cela puisse être, ils ont certainement du pain sur la planche. Bien que les scientifiques aient réussi à créer des génomes synthétiques pour des bactéries dans le passé, écrire un code ADN humain complet sera BEAUCOUP plus difficile.

Comme Bec Crew l’a rapporté pour nous en mai dernier, la création d’un génome humain synthétique “signifie qu’il faut trouver les produits chimiques nécessaires pour créer les 3 milliards de bases d’ADN qui se trouvent à l’intérieur des 23 paires de chromosomes que l’on trouve dans chaque noyau cellulaire de notre corps”.

Oh, et puis ils vont devoir trouver la place de tous ces produits chimiques, les assembler en laboratoire dans le bon ordre, puis les agencer de manière à pouvoir diriger une cellule pour qu’elle reste en vie.

La bonne nouvelle est que ce projet follement ambitieux pourrait nous apprendre beaucoup de choses sur la biologie et les maladies. Mais, comme quelqu’un sur Facebook ne manquera pas de vous le faire remarquer aujourd’hui, il pourrait également aider les scientifiques à se rapprocher de la création de “bébés sur mesure”.

Le problème est que ce type de recherche pourrait nous en apprendre davantage sur la façon de créer des humains résistants aux maladies, exceptionnellement forts ou intelligents. Même si ce n’est pas aussi simple que de programmer les caractéristiques que l’on souhaite, c’est une chose dont nous nous rapprocherons certainement après ce projet.

Pour être très clair, ce n’est pas du tout l’intention de ce projet. Les chercheurs affirment catégoriquement que leur projet s’arrêtera à la boîte de Pétri et qu’ils n’ont aucune intention de maintenir en vie les lignées cellulaires du génome humain.

Mais, selon les critiques, le problème est que la proposition exposée dans Science ne répond toujours pas aux préoccupations éthiques qu’elle soulève.

L’équipe écrit qu’elle “permettra un large débat public sur l’écriture du HGP ; le fait d’avoir de telles conversations bien avant la mise en œuvre du projet guidera les capacités émergentes de la science et contribuera à la prise de décision sociétale”, mais elle ne précise pas exactement les questions que ces discussions impliqueront.

Il existe des lignes directrices en matière de recherche sur les cellules souches qui s’appliqueront à leurs travaux, mais comme il s’agit d’une entreprise très nouvelle, les chercheurs auront la responsabilité de créer de nombreuses nouvelles règles au fur et à mesure.

“Avant de se lancer dans un projet d’une telle ampleur, il convient de se poser des questions, notamment sur l’opportunité de ce projet, a déclaré Drew Endy, bio-ingénieur à l’université de Stanford , à la revue MIT Technology Review, et les auteurs ne posent pas ces questions essentielles. En fait, dans leur proposition, ils ne posent aucune question.”

Mais pour toutes ces préoccupations éthiques, la vérité indéniable est que ce projet va probablement profiter à nous tous, et à nos enfants, d’une manière que nous ne pouvons même pas imaginer.

“Il s’agit d’un objectif aussi audacieux que le projet initial sur le génome humain et les auteurs de cet article de Science reconnaissent que leur nouvel objectif sera confronté à une controverse similaire à celle à laquelle le HGP initial a dû faire face”, a déclaré par courriel au Genetic Expert News Service le biologiste de synthèse John Ward, de l’University College London.

“Mais il est maintenant bien accepté que le programme initial a ouvert la possibilité, et de plus en plus, la réalité, de nouveaux traitements médicaux pour les maladies génétiques humaines et le cancer, et nous en récolterons les fruits pendant des décennies”, a-t-il ajouté.

Parler à nouveau d’un programme aussi ambitieux devrait être incroyablement excitant, mais même si nous aimons voir la science faire progresser notre compréhension de la biologie vers de nouveaux sommets, des projets comme celui-ci doivent s’accompagner d’un niveau approprié de discussion éthique – ne serait-ce que pour le fait que sans discussion franche et transparente, le public ne pourra jamais avoir confiance en ce qui se passe

Et dans un monde d’anti-vaxxers, de désinformation, de déni du changement climatique, la dernière chose dont nous avons besoin est de donner aux gens une raison de se méfier de la science

Faisons-le, mais faisons-le bien.