Blue Origin vient d’effectuer un incroyable double atterrissage pour tester son système d’évacuation par fusée

La société de vols spatiaux de Jeff Bezos, Blue Origin, vient de remporter une double victoire impressionnante en réussissant une manœuvre de sécurité expérimentale qui pourrait, dans quelques années, sauver la vie de passagers humains voyageant dans l’espace.

Le test effectué mercredi sur la fusée New Shepard de Blue Origin comportait en fait deux lancements – et deux atterrissages – et le fait que les deux atterrissages aient été réussis a surpris jusqu’à Bezos lui-même, qui avait exprimé des doutes quant à la survie du booster de la fusée.

Le but de l’exercice était de voir si le système d’évacuation en vol de New Shepard fonctionnait, et d’après le premier test effectué sur une rampe de lancement dans l’ouest du Texas, c’est un grand succès.

L’idée est que, en cas d’anomalie pendant la séquence de lancement qui pourrait mettre en danger les passagers à bord, la capsule de l’équipage se sépare du booster – à mi-lancement, bien sûr – et un moteur d’évacuation pousse le module des passagers loin de la fusée.

Cela semble assez spectaculaire, et même avec une capsule sans équipage dans le test d’hier, cela semble aussi spectaculaire :

Vous pouvez voir le système d’évacuation en fonctionnement ci-dessus, mais à moins que vous ne soyez un fervent amateur, vous voudrez peut-être passer directement à 51:15, où le compte à rebours commence et où les choses étonnantes démarrent.

Environ 45 secondes après le lancement réussi, à une altitude de près de 5 000 mètres (16 000 pieds) – New Shepard se déplaçant vers le ciel à la vitesse phénoménale de 766 kilomètres par heure (476 miles par heure) – le système d’évacuation est activé et on peut voir la capsule de l’équipage s’échapper de la fusée.

Vous pouvez revivre ce moment passionnant (sans fin, si vous le souhaitez) dans ce Vine de Bezos :

Pendant que le booster continue à monter, les propulseurs stabilisateurs stabilisent la capsule, avant que trois parachutes ne soient déployés pour ralentir sa descente et la faire atterrir en toute sécurité.

Vient ensuite le moment que Bezos lui-même n’a pas vu venir : le booster, ayant atteint son altitude maximale, commence à rentrer dans l’atmosphère. À environ 58:30, il allume son propulseur, déploie son train d’atterrissage et se pose en toute sécurité sur la terre ferme.

Alors que le booster a été conçu pour être réutilisable lors de vols standard – ce qui est toute la logique économique de la vision de Blue Origin pour ses fusées – la société ne s’attendait pas à ce qu’il survive au feu et à la force de la propre poussée de la capsule de l’équipage.

En septembre, sur le blog de la société, Bezos a expliqué ce qu’était le booster :

“Nous aimerions vraiment le mettre à la retraite après ce test et le placer dans un musée. Malheureusement, c’est peu probable. Ce test va probablement détruire le booster. Le booster n’a jamais été conçu pour survivre à une évacuation en vol.

Le moteur d’évacuation de la capsule soumettra le booster à une force hors axe de 31 751 kilogrammes (70 000 livres) délivrée par un échappement brûlant. La forme aérodynamique du véhicule passe rapidement d’une position de tête avec la capsule à une position de tête avec l’ailette annulaire, et tout cela se produit à une pression dynamique maximale.”

Heureusement pour tout le monde, le pire ne s’est pas produit, et le booster a passé la procédure expérimentale – ce que Bezos a reconnu comme une mince possibilité dans son billet de blog, même si, très franchement, on dirait qu ‘il attendait avec impatience l’une ou l’autre éventualité :

“Néanmoins, le booster est très robuste et nos simulations Monte Carlo montrent qu’il y a une certaine chance que nous puissions voler à travers ces perturbations et récupérer le booster ?

Dans l’éventualité plus probable où nous finirions par sacrifier le booster au service de ce test, il aura encore la plupart de ses propergols à bord au moment où l’évacuation sera déclenchée, et son impact sur le sol du désert sera des plus impressionnants.”

(C’est nous qui soulignons.)

Mais ce qui est finalement plus important que la survie du booster dans ce cas, c’est que le système d’évacuation lui-même fonctionne comme prévu.

Bien que le lanceur de capsule ne soit déclenché qu’en cas d’urgence, étant donné que la société a l’intention de transporter des passagers dans l’espace d’ici deux ans, il est bon de savoir que toutes les bases sont couvertes.

Vous pouvez en savoir plus sur le système d’évacuation dans l’animation ci-dessous :