BREAKING : CRISPR pourrait causer des mutations et des dommages génétiques importants après tout

CRISPR a été présenté comme l’une des plus importantes percées de la science moderne, mais les merveilles de sa technologie d’édition génétique pourraient avoir un effet secondaire caché et potentiellement dangereux, comme le révèle une nouvelle étude.

Une enquête systématique sur l’édition du génome par CRISPR/Cas9 dans des cellules de souris et d’humains a révélé que la technique semble fréquemment causer des mutations et des dommages génétiques importants qui, selon les chercheurs, ne seraient pas détectés par les tests ADN existants.

“Il s’agit de la première évaluation systématique des événements inattendus résultant de l’édition CRISPR/Cas9 dans des cellules pertinentes sur le plan thérapeutique”, explique le généticien Allan Bradley du Wellcome Sanger Institute au Royaume-Uni.

“Nous avons constaté que les modifications de l’ADN avaient été sérieusement sous-estimées jusqu’à présent”

Ce n’est pas la première fois que des scientifiques s’alarment des pièges potentiels de CRISPR.

En mai de l’année dernière, une équipe de l’université de Columbia a fait les gros titres en annonçant que la boîte à outils d’édition génétique pouvait introduire des centaines de mutations hors cible dans le génome.

Ces affirmations ont ensuite été retirées lorsque les scientifiques impliqués dans l’étude originale ont été incapables de reproduire leurs propres résultats, mais depuis lors, d’autres recherches ont également suggéré que CRISPR pourrait provoquer des effets secondaires dangereux.

Pour approfondir ce type de possibilités, Bradley et ses collègues chercheurs ont examiné les effets de la technique sur des cellules souches de souris et des cellules épithéliales rétiniennes humaines.

“Ma première expérience a utilisé CRISPR/Cas9 comme un outil pour étudier l’activité des gènes, mais il est devenu évident que quelque chose d’inattendu se produisait”, explique le premier auteur de la nouvelle étude, le doctorant Michael Kosicki.

“Une fois que nous avons réalisé l’ampleur des réarrangements génétiques, nous l’avons étudié systématiquement, en examinant différents gènes et différentes lignées cellulaires pertinentes sur le plan thérapeutique, et nous avons montré que les effets de CRISPR/Cas9 se vérifiaient.”

Ces effets comprennent des délétions ou des mutations importantes qui se produisent même à plusieurs milliers de bases d’ADN (ou kilobases) du site cible où CRISPR/Cas9 a été utilisé pour effectuer la modification.

Non seulement des mutations aussi importantes du code de l’ADN pourraient avoir des effets potentiellement nocifs – en perturbant le bon fonctionnement des gènes et des cellules – mais les chercheurs préviennent que les tests standard de génotypage de l’ADN ne détectent généralement pas ces erreurs.

Dans le pire des cas, si de telles modifications étaient introduites chez l’homme dans un traitement CRISPR/Cas9, des gènes importants pourraient être activés ou désactivés, ce qui pourrait avoir de graves conséquences sur la santé.

“Dans le contexte clinique de l’édition de plusieurs milliards de cellules, la multitude de mutations différentes générées rend probable qu’une ou plusieurs cellules éditées dans chaque protocole soient dotées d’une lésion pathogène importante”, écrivent les auteurs.

de telles lésions peuvent constituer un premier “coup” cancérigène dans les cellules souches et les progéniteurs, qui ont une longue durée de vie réplicative et peuvent devenir néoplasiques [favorisant des croissances anormales] avec le temps.”

Si de tels effets secondaires imprévus peuvent effectivement être introduits par l’utilisation de CRISPR/Cas9 pour découper le génome, les chercheurs affirment qu’il est impératif que les futures applications cliniques tiennent compte de ces risques.

Et il est probable que de nombreuses autres recherches seront nécessaires pour déterminer s’il est possible d’empêcher de telles erreurs d’édition.

“Il est important que toute personne envisageant d’utiliser cette technologie pour la thérapie génique procède avec prudence”, déclare M. Bradley, “et examine très attentivement les éventuels effets néfastes.”

Les résultats sont publiés dans la revue Nature Biotechnology.