BREAKING : L’Antarctique a perdu 3 billions de tonnes de glace depuis 1992, et cela s’accélère

L’analyse la plus complète à ce jour mesurant les changements de la couche de glace en Antarctique révèle que le continent le plus méridional de la Terre a perdu quelque 3 000 milliards de tonnes de glace au cours du dernier quart de siècle.

Un effort collectif de plus de 80 scientifiques du monde entier a utilisé des données satellitaires pour déterminer les estimations du bilan massique de la calotte glaciaire entre 1992 et 2017, calculant finalement que le niveau mondial des mers a augmenté de 7,6 mm au cours de cette période.

Cela peut sembler peu, mais ce qui est particulièrement inquiétant, c’est la façon dont la perte de glace s’est fortement accélérée au cours de cette période de 25 ans.

Avant 2012, le taux de perte de glace s’est maintenu à environ 76 milliards de tonnes par an, ce qui correspond à une contribution annuelle de 0,2 mm à l’élévation du niveau de la mer.

Mais par la suite, ce rythme s’est remarquablement accéléré, se traduisant par une multiplication par trois entre 2012 et 2017, période au cours de laquelle le continent a perdu quelque 219 milliards de tonnes de glace par an, faisant monter l’océan de 0,6 mm par an.

“Il y a eu une augmentation par paliers des pertes de glace de l’Antarctique au cours de la dernière décennie, et le continent fait monter le niveau des mers plus rapidement aujourd’hui qu’à n’importe quel moment au cours des 25 dernières années”, explique Andrew Shepherd, scientifique spécialiste de l’observation de la Terre à l’Université de Leeds, au Royaume-Uni.

“Cela doit inquiéter les gouvernements auxquels nous faisons confiance pour protéger nos villes et communautés côtières.”

La majeure partie de la perte de glace cartographiée provient de la fonte rapide de l’Antarctique occidental, et notamment de ses glaciers Pine Island et Thwaites. L’effondrement de la plate-forme glaciaire dans la péninsule antarctique est un autre facteur important, tandis que des estimations moins sûres du changement de masse de l’Antarctique oriental suggèrent que la région pourrait avoir gagné une quantité négligeable de glace.

Bien que la perte de glace actuellement mesurée ne soit qu’une goutte d’eau dans l’océan par rapport au potentiel catastrophique de l’Antarctique, qui pourrait faire monter le niveau de la mer de 58 mètres si les calottes glaciaires venaient à fondre complètement, l’accélération apparente des dernières observations par satellite suffit à inquiéter dûment les scientifiques.

(IMBIE/Planetary Visions)

“Les données fournies par ces engins spatiaux nous montrent non seulement qu’un problème existe, mais qu’il s’aggrave d’année en année”, explique Isabella Velicogna, chercheuse à la NASA à l’université de Californie à Irvine.

Les résultats, publiés dans Nature, font partie d’une collection spéciale de cinq études axées sur les changements environnementaux en Antarctique et dans l’océan Austral.

L’une de ces études, coécrite par l’océanographe physique et climatologue Steve Rintoul, du CSIRO australien, envisage un sombre dilemme environnemental du type “choisissez votre propre aventure”, en opposant ce à quoi devrait ressembler l’Antarctique en 2070 si les fortes émissions de gaz à effet de serre d’aujourd’hui restent inchangées, à la trajectoire préférable si l’action climatique limite la pollution par le carbone.

“Nous avons choisi l’année 2070 parce que les conséquences de chaque scénario apparaissent clairement après 50 ans”, a expliqué M. Rintoul à ScienceAlert, “et parce que plus de la moitié de la population mondiale actuelle sera encore en vie en 2070.”

D’après les calculs de l’équipe, dans un scénario à fortes émissions – dans lequel les émissions de carbone augmentent sans relâche et les mesures de protection de l’environnement en Antarctique ne sont pas mises en œuvre – la température atmosphérique mondiale augmenterait de près de 3,5 °C par rapport aux niveaux de 1850 d’ici 2070, avec une élévation du niveau de la mer de 10 à 15 mm par an en moyenne.

Plus grave encore, un demi-siècle d’émissions élevées à ce stade aurait bloqué plus de 10 mètres d’élévation future du niveau de la mer au cours des prochains millénaires, ce qui pourrait entraîner une élévation de plus de 50 mètres du niveau de la mer au cours des 10 000 prochaines années. Environ 80 % de cette élévation proviendrait de la fonte de la calotte glaciaire de l’Antarctique.

(Andrew Shepherd/Université de Leeds)

Cette vision impensable peut être évitée, mais les chercheurs affirment que les efforts déployés par le monde en matière de climat au cours des dix prochaines années seront cruciaux pour garantir les avantages atténués d’un destin à faibles émissions – qui verrait les plateformes de glace de l’Antarctique rester intactes, ne contribuant qu’à hauteur d’un demi-mètre environ à l’élévation du niveau de la mer d’ici 2070.

“Nous disposons d’un budget d’une certaine quantité de dioxyde de carbone que nous pouvons émettre et atteindre l’objectif de l’accord de Paris sur le climat, qui consiste à maintenir l’augmentation de la température mondiale à moins de 2°C au-dessus des températures préindustrielles”, a déclaré Rintoul à ScienceAlert.

“Nous avons déjà dépensé plus des deux tiers de ce budget carbone. Si nous ne parvenons pas à réduire considérablement les émissions au cours de la prochaine décennie, il deviendra pratiquement impossible de diminuer les émissions assez rapidement pour atteindre l’objectif.”

Il y a énormément de choses en jeu – à peu près tout, en fait – mais Rintoul affirme que l’avenir à faibles émissions est à notre portée, si seulement nous le voulons suffisamment.

“Si la société décide de suivre le scénario de faibles émissions, alors les émissions doivent diminuer d’environ 50 % chaque décennie à partir de maintenant”, explique-t-il.

“La bonne nouvelle est que les mesures visant à réduire les émissions (par exemple, l’adoption des énergies renouvelables) connaissent également une croissance exponentielle… Un message clé de notre article est qu’il n’est pas trop tard pour changer de voie et choisir un avenir à plus faibles émissions – mais nous manquons de temps pour faire ce choix.”

Les résultats sont rapportés dans Nature dans cinq articles distincts ici, ici, ici, ici, ici et ici.