Ce jeune homme de 22 ans lance un plan controversé pour nettoyer la grande plaque de déchets du Pacifique

“Au lieu de la fin 2020, le nettoyage commencera désormais dans tout juste 12 mois, et certaines parties sont déjà en production”, déclare Slat.

L’association à but non lucratif de Slat, Ocean Cleanup, prévoit d’essayer d’installer des systèmes permettant de retirer de grandes quantités de plastique de l’océan Pacifique. Ces systèmes sont conçus pour flotter à la surface d’une zone qui recueille la pollution du monde entier, et écumer le plastique de la couche supérieure de l’eau.

Le projet initial de Slat prévoyait l’amarrage d’un énorme piège à plastique au fond de l’océan, à 4,5 kilomètres de profondeur, un projet controversé qui a suscité l’inquiétude des scientifiques.

Selon M. Slat, le groupe envisage désormais de déployer des réseaux plus petits à l’aide d'”ancres” sous-marines qui dérivent à environ 600 mètres sous la surface. En théorie, les ancres maintiendront les systèmes de collecte de plastique aux endroits où ils peuvent collecter les déchets le plus efficacement.

L’équipe a présenté les ancres lors de sa dernière conférence de presse, le 11 mai.

“Ces systèmes dériveront ou graviteront automatiquement vers l’endroit où se trouve le plastique”, explique M. Slat.

“Au lieu de pouvoir nettoyer 42 % du patch en 10 ans, nous pouvons maintenant nettoyer 50 % du patch en cinq ans.”

Selon M. Slat, les modèles du nouveau système montrent une efficacité accrue, mais aucun test n’a été effectué avec un réseau réel dans la mer pour vérifier ces affirmations.

Slat dit également que le changement de conception a aidé à convaincre un groupe de donateurs de donner 21,7 millions de dollars US à l’organisme sans but lucratif, ce qui porte son financement total depuis 2013 à 31,5 millions de dollars US.

Les nouveaux donateurs comprennent notamment les philanthropes Marc et Lynne Benioff, basés à San Francisco, un donateur anonyme et Peter Thiel.

Le rendu informatique de Ocean Cleanup. Image : Erwin Zwart/The Ocean Cleanup

The Ocean Cleanup espère s’attaquer à un problème grave et complexe. Les déchets plastiques du monde entier se déversent dans les océans, puis, au fil du temps, sont transportés par les courants vers cinq régions de l’océan appelées gyres – des points de rassemblement naturels pour les débris marins.

Ces “plaques d’ordures” ne ressemblent pas à des îlots de plastique – de nombreuses personnes qui les ont traversées en bateau disent qu’on ne voit pas beaucoup de déchets en les traversant. Mais le plastique est là, et il est laid et dangereux.

Des animaux comme les tortues de mer, les phoques et les oiseaux le mangent, ce qui les empoisonne. Et comme il se décompose en petites particules, les débris microplastiques finissent dans les poissons qui entrent souvent dans notre propre alimentation.

Lorsque Slat a suggéré pour la première fois qu’un réseau flottant en forme de V de 104 km pourrait recueillir le plastique flottant près de la surface et l’acheminer vers un point de collecte, l’idée a fait son chemin.

Il a donné une conférence TEDx virale en 2012 sur le plan, mais un certain nombre de scientifiques marins étaient sceptiques quant au plan non prouvé de créer la “plus grande structure offshore jamais assemblée “.

L’équipe de Slat n’a testé le nouveau système qu’en laboratoire et dans des simulations, il reste donc théorique. Mais les avantages offerts par les petits réseaux d’un kilomètre de long peuvent contribuer à apaiser certaines inquiétudes.

Chaque réseau peut servir de test individuel pour vérifier le bon fonctionnement des systèmes ; il est probablement plus facile de les réparer ou de les retirer en cas de problème ; et il est plus simple financièrement d’étendre la construction au fil du temps, en construisant et en lançant des réseaux dès que le financement est suffisant.

M. Slat affirme également que ces systèmes plus petits seront plus efficaces – ils sont “meilleurs, plus rapides et moins chers”, dit-il.

Des raisons d’être sceptique

Malgré tout, l’absence de preuves concrètes de l’efficacité des réseaux est susceptible de soulever des questions chez les scientifiques marins et les océanographes qui ont déjà exprimé des doutes sur les plans de l’Ocean Cleanup.

Les forces de l’océan sont puissantes, et personne ne sait si ces systèmes tiendront le coup lorsqu’ils seront soumis à des tempêtes ou à des courants extrêmes. S’ils se brisent, ils pourraient contribuer au problème des déchets.

Les scientifiques craignent également que les systèmes n’attirent les poissons et autres animaux marins qui pourraient alors ingérer le plastique.

De plus, il est difficile de savoir quelle proportion du plastique collecté sera réellement recyclable. Certains chercheurs affirment que les déchets sont plus profonds et qu’ils seront plus difficiles à collecter que ne le prévoit l’équipe d’Ocean Cleanup.

En outre, une grande partie des déchets océaniques se trouve à une profondeur trop importante pour que les réseaux puissent les collecter, a déclaré à l’Associated Press Nancy Wallace, directrice du programme sur les débris marins de la National Oceanic and Atmospheric Administration américaine. Mais elle estime que le projet doit être salué pour avoir attiré l’attention sur ce problème.

“Plus les gens en sont conscients, plus ils s’en préoccupent”, déclare Wallace à l’AP. “Mon espoir est que l’étape suivante soit de se dire ‘que puis-je faire pour l’arrêter ?’ et c’est là que la prévention entre en jeu.”

Mais il existe peut-être des moyens plus efficaces d’atteindre les objectifs de l’Ocean Cleanup. L’une des plus importantes critiques du projet, l’océanographe Kim Martini, a fait valoir que les réseaux devraient être placés au large des côtes où la plupart des plastiques pénètrent dans l’océan en premier lieu.

D’autres groupes tentent simplement de collecter le plastique avant qu’il ne parte en mer.

L’Ocean Conservancy a collecté plus de 90 millions de kg de déchets sur les plages, et Baltimore dispose d’une roue à eau qui a piégé près de 680 000 kg de déchets dans l’Inner Harbour depuis mai 2014.

Il est vrai que ces approches ne permettent pas de capturer le plastique qui a déjà voyagé dans l’océan. Par conséquent, si un réseau fonctionne comme l’espère l’équipe de l’Ocean Cleanup, il s’agirait d’une réalisation fantastique et impressionnante.

Les premiers résultats du plan audacieux de Slat devraient être disponibles l’année prochaine – s’il s’en tient à ce nouveau calendrier.