C’est officiel : Il n’y a plus d’endroits ” intacts ” sur Terre

Il est clair que la société humaine a laissé une empreinte indélébile sur l’environnement naturel qui nous entoure, notre impact sur la planète pouvant même être qualifié de nouvelle époque géologique. Mais si vous voyagez suffisamment loin à la recherche d’une oasis pure et intacte, vous pouvez certainement trouver un sanctuaire naturel sur Terre non souillé par les mains de l’homme ?

Non, pas du tout. En tout cas, pas selon une nouvelle étude qui, après avoir passé en revue des décennies de données archéologiques, a découvert qu’il n’existe plus de lieux vierges sur Terre qui ne soient pas affectés par la société et l’activité humaines, et qu’il n’y en a probablement pas eu depuis des milliers d’années.

L’archéologue Nicole Boivin, de l’université d’Oxford et de l’Institut Max Planck pour la science de l’histoire humaine en Allemagne, et ses collègues chercheurs ont examiné 30 années d’études archéologiques et se sont penchés sur de nouveaux ensembles de données sur l’ADN ancien et les microfossiles, ainsi que sur des modèles statistiques.

Leur conclusion est que l’impact de l’humanité sur la planète n’a pas simplement décollé avec les changements technologiques et sociaux massifs de la révolution industrielle, mais qu’il était en fait observable plusieurs milliers d’années auparavant, au Pléistocène supérieur, sous la forme d’extinctions d’espèces liées à la croissance de la population humaine remontant à 195 000 ans.

Selon les chercheurs, l’exemple le plus significatif est la réduction spectaculaire de la mégafaune (espèces de grands animaux) entre 50 000 et 10 000 ans environ, qui a eu des effets dramatiques sur les écosystèmes, notamment sur la dispersion des graines.

L’avènement de l’agriculture a exercé des pressions évolutives encore plus fortes sur les plantes et les animaux, créant “des impacts durables et sans précédent sur la répartition des espèces “. Mais ces effets n’ont pas seulement entraîné des extinctions. Les types d’animaux préférés des humains – tels que les chiens domestiqués, les moutons, les chèvres, les poulets et les bovins – se sont multipliés.

L’homme a également colonisé des îles, ce qui a eu des conséquences importantes puisque les écosystèmes naturels des îles n’ont pas “la résilience des biomes continentaux “. L’introduction de nouvelles espèces a eu pour effet de dominer les espèces indigènes. L’expansion du commerce à partir de l’âge du bronze a aggravé nombre de ces effets, et ce bien avant le début de la révolution industrielle.

En d’autres termes, le simple fait de coloniser de nouvelles terres et d’élever des animaux que nous voulions manger a eu un impact sur chaque partie de la planète.

Selon les chercheurs, la découverte de cet impact à long terme de l’homme sur l’environnement signifie que nous devrions adopter une approche plus large et plus pragmatique des efforts de conservation – car il est clairement dans notre nature de modifier la nature, et nous devrons planifier en conséquence si nous voulons réellement contribuer à sauver la planète des menaces environnementales.

“Les preuves archéologiques sont essentielles pour identifier et comprendre l’histoire profonde des effets de l’homme”, a déclaré M. Boivin.

“Si nous voulons améliorer notre compréhension de la façon dont nous gérons notre environnement et conservons les espèces aujourd’hui, nous devons peut-être changer de perspective, en pensant davantage à la façon dont nous sauvegardons l’air pur et l’eau douce pour les générations futures et plutôt moins au retour de la planète Terre à son état originel.”

Selon les chercheurs, cette “condition originelle” est quelque chose qui n’a pas existé depuis des milliers d’années, nous devrions donc nous concentrer sur le bien que nous pouvons faire pour le bien de la planète telle qu’elle est maintenant, plutôt que de viser à restaurer une oasis disparue depuis longtemps qui n’existe maintenant que dans nos imaginations.

“Plutôt qu’un retour impossible à des conditions vierges, ce qu’il faut, c’est une gestion historiquement informée des nouveaux écosystèmes émergents pour garantir le maintien des biens et services écologiques”, écrivent les auteurs dans Proceedings of the National Academy of Sciences. “De tels efforts doivent tenir compte des besoins de toutes les parties prenantes et équilibrer les moyens de subsistance locaux par rapport aux agendas du premier monde.”

“Les données archéologiques cumulées démontrent clairement que les humains sont plus que capables de remodeler et de transformer radicalement les écosystèmes”, ajoute Boivin, “le changement climatique”. “La question est maintenant de savoir quel type d’écosystèmes nous allons créer pour l’avenir. Soutiendront-ils le bien-être de nos propres espèces et d’autres espèces ou constitueront-ils un contexte propice à de nouvelles extinctions à grande échelle et à des changements irréversibles ?