Cette adolescente de l’Antiquité avait des parents de deux espèces différentes

Une jeune fille de 13 ans, morte il y a plus de 50 000 ans, n’a peut-être pas vécu longtemps sur cette planète, mais elle était en fait très spéciale. Des millénaires plus tard, un fragment de son squelette révèle qu’elle était le résultat de la première génération d’un accouplement entre deux espèces différentes d’hominidés.

Le séquençage du génome a révélé que sa mère était un Néandertalien et son père un Denisovan. Ce minuscule fragment de ses restes représente donc une preuve directe que les deux espèces se sont croisées.

“Nous savions, grâce à des études précédentes, que les Néandertaliens et les Denisovans devaient occasionnellement avoir des enfants ensemble”, a déclaré Viviane Slon, généticienne de l’évolution, de l’Institut Max Planck d’anthropologie évolutive en Allemagne.

“Mais je n’aurais jamais pensé que nous aurions la chance de trouver un véritable rejeton des deux groupes”

L’existence des Denisovans n’a été découverte qu’en 2010, mais depuis, nous en avons appris de plus en plus sur eux.

Les Néandertaliens et les Denisovans formaient probablement le même groupe à l’origine. Mais, il y a environ 390 000 ans, ils se sont séparés et ont évolué en deux populations distinctes, mais étroitement liées.

Ils ont coexisté en Eurasie pendant longtemps. Bien que les Denisovans ne soient connus que par les ossements trouvés dans un seul endroit – la grotte Denisova en Sibérie (qui doit son nom à un type nommé Denis) – des restes de Néandertaliens y ont également été trouvés.

Mais cela ne signifiait pas qu’ils y traînaient en même temps. La découverte de cette adolescente, nommée Denisova 11 (ou Denny, comme l’ont surnommé les chercheurs), est donc une confirmation étonnamment solide que les deux groupes se connaissaient et ont interagi.

Denny n’est connue que par un petit fragment d’os, retrouvé dans la grotte en 2012 par des archéologues russes. Sur la base d’une analyse des protéines, il a été confirmé qu’il s’agissait d’un os d’hominine, et il a donc été transféré à l’Institut Max Planck pour une étude plus approfondie.

Là, les chercheurs ont analysé l’os et déterminé qu’il faisait probablement partie d’un tibia, d’un fémur ou d’un humérus. Sur la base de cette hypothèse, l’épaisseur de la corticale de l’os indique que Denny avait au moins 13 ans lorsqu’elle est morte, tandis que la datation au radiocarbone situe l’époque de sa mort il y a plus de 50 000 ans.

Ensuite, ils ont prélevé des échantillons d’ADN sur l’os et ont séquencé le génome de Denny. Ils ont découvert son sexe – et sa filiation inhabituelle. Une mère Néandertalienne et un père Denisovien.

“Un aspect intéressant de ce génome est qu’il nous permet d’apprendre des choses sur deux populations : les Néandertaliens du côté de la mère et les Denisoviens du côté du père”, a déclaré le généticien Fabrizio Mafessoni de l’Institut Max Planck d’anthropologie évolutive.

L’ADN de Denny a révélé que sa mère était génétiquement plus proche d’une population de Néandertaliens qui avait vécu en Europe occidentale que de ceux qui avaient vécu dans la grotte de Denisova, à l’est, quelque 20 000 ans plus tôt.

Cela indique que les Néandertaliens migraient à travers l’Europe des dizaines de milliers d’années avant leur disparition.

Mais la mère de Denny n’était pas la seule à avoir une histoire à raconter. L’ADN du père était également intéressant. D’après ce que les chercheurs ont pu glaner sur les os de Denny, il avait au moins un ancêtre néandertalien.

“Ainsi, à partir de ce seul génome, nous sommes en mesure de détecter de multiples cas d’interactions entre Néandertaliens et Denisovans”, a déclaré le généticien Benjamin Vernot, de l’Institut Max Planck d’anthropologie évolutive.

Ce qui est intéressant, c’est que les deux groupes sont restés génétiquement distincts, au lieu de se mélanger pour former une seule espèce intégrant les deux. Ceci, notent les chercheurs dans leur article, pourrait signifier que leurs zones de chevauchement étaient limitées, à la fois temporellement et géographiquement.

Mais une autre chose est vraiment intéressante. Jusqu’à présent, seuls quatre autres Denisovans ont été identifiés par analyse ADN. Denny est le cinquième.

“Il est frappant de constater que nous trouvons cet enfant néandertalien/dénisovan parmi la poignée d’individus anciens dont les génomes ont été séquencés”, a déclaré le généticien évolutionniste Svante Pääbo, directeur du département de génétique évolutionniste à l’Institut Max Planck d’anthropologie évolutionniste et auteur principal de l’étude.

“Les Néandertaliens et les Denisovans n’ont peut-être pas eu beaucoup d’occasions de se rencontrer. Mais lorsqu’ils l’ont fait, ils ont dû s’accoupler fréquemment – beaucoup plus que nous le pensions auparavant.”

N’est-ce pas étonnant ce que l’on peut apprendre d’un seul morceau d’os ancien ?

Les recherches de l’équipe ont été publiées dans la revue Nature.