Cette créature monstrueuse est le poisson le plus profond que les humains aient jamais vu

La vie est difficile à 8 000 mètres (26 000 pieds) sous la surface de l’océan. La pression est 800 fois supérieure à celle de la surface, la température est juste au-dessus de zéro et la lumière est nulle.

C’est une bonne chose pour ce nouveau détenteur du record du “poisson le plus profond du monde”, car le poisson-escargot des Mariannes (Pseudoliparis swirei), récemment découvert, n’est pas vraiment beau à voir.

“Ils n’ont pas l’air très robustes ou forts pour vivre dans un environnement aussi extrême, mais ils sont extrêmement performants”, explique Mackenzie Gerringer, de l’université de Washington, auteur principal de l’étude qui a récemment décrit la découverte.

La beauté n’est pas tout quand vous vivez dans un monde de pure obscurité, et ce n’est pas comme si nous pouvions montrer nos nouveaux ajouts de P. swirei dans l’aquarium de notre salle de jeux.

Mais pour une créature aussi dure, ils ont l’air un peu… doux.

Pour être honnête, être mou et spongieux est la meilleure option pour la vie au fond. Même les animaux qui ont habituellement des coquilles en carbonate de calcium ont du mal à les construire à cause de la pression intense.

La pression intense a des effets bizarres sur les réactions chimiques, notamment sur la formation des protéines, ce qui limite la profondeur à laquelle la plupart des poissons peuvent survivre.

Les chercheurs ont remonté 37 spécimens du poisson-escargot en 2014 et 2017 à l’aide de pièges appâtés installés entre 6 898 et 7 966 mètres (22 630 à 26 135 pieds) à l’intérieur de la fosse des Mariannes, à l’est des Philippines.

Ces poissons sont légèrement plus longs qu’une main humaine, avec une peau translucide et sans écailles qui révèle des organes rosés en dessous.

Les poissons-escargots en général ne sont pas rares dans les profondeurs du monde, où ils se regroupent pour aspirer les crevettes et autres crustacés.

En fait, en 2008, une espèce de poisson-escargot appelée Pseudoliparis amblystomopsis a été filmée à 7 700 mètres (25 300 pieds) dans la fosse du Japon, établissant un précédent record pour le poisson le plus profond du monde enregistré sur film.

“Les poissons-escargots se sont adaptés pour aller plus profond que les autres poissons et peuvent vivre dans les tranchées profondes”, explique le spécialiste de l’environnement Thomas Linley de l’université de Newcastle.

Mais pourquoi un poisson prendrait-il la peine de s’aventurer dans un vide aussi intense ? Il s’avère que la vie au fond de l’eau n’est pas aussi mauvaise qu’on pourrait l’imaginer.

“Ici, ils n’ont pas de prédateurs, et la forme en entonnoir de la tranchée signifie qu’il y a beaucoup plus de nourriture”, explique Linley.

Une analyse de l’ADN de cette nouvelle découverte et un examen attentif de son anatomie confirment que les spécimens des Mariannes sont une toute nouvelle espèce.

Les chercheurs ont même utilisé un scanner pour cartographier ses entrailles, ce qui confirme qu’il n’est pas moins beau sous sa peau.

Oh, et cette chose verte ? C’est son dernier repas.

Le poisson le plus profond ne signifie pas la vie la plus profonde, bien sûr. Au début de l’année, des chercheurs ont trouvé des preuves de vie crachées par des volcans de boue dans la fosse des Mariannes, ce qui laisse supposer la présence de microbes à 10 km sous le fond de la mer.

Le fond de la fosse se situe à environ 11 kilomètres (36 000 pieds), mais les chercheurs n’ont pas beaucoup d’espoir qu’une espèce encore plus profonde se cache à l’abri des regards.

Oubliez le P. amblystomopsis, car ce poisson-escargot s’enfonce dans de nouveaux abîmes.

Regardez les images ci-dessous, prises au début de l’année à une profondeur de 8 178 mètres par une équipe de chercheurs japonais.

(SOI/HADES/Université d’Aberdeen, Dr. Alan Jamieson)

Cette recherche a été publiée dans Zootaxa.