Comment une tempête solaire massive pourrait anéantir la technologie moderne

En 1859, une vague invisible s’est abattue sur la Terre. Les électrons, emportés comme autant de détritus par le courant magnétique, circulaient le long des fils télégraphiques. Lorsqu’ils rencontraient un obstacle, comme la main d’un opérateur télégraphique, ils le traversaient, provoquant un choc violent.

Les papiers dans les bureaux télégraphiques prenaient feu. Même lorsque les batteries sont déconnectées, les opérateurs constatent que le flux subatomique étourdissant peut transporter leurs messages sur de vastes distances. Les lumières dansent dans le ciel.

C’était la plus grande tempête solaire jamais enregistrée. Si elle se produisait aujourd’hui, elle mettrait en péril les télécommunications mondiales, ferait tomber les satellites en orbite et menacerait de tuer les astronautes.

Nous serions prévenus ; des instruments répartis dans le monde entier et dans l’espace surveillent désormais le Soleil à chaque seconde de la journée.

Mais même à la vitesse de la lumière, l’éclair de rayonnement d’une éruption solaire massive ne laisserait à l’humanité que quelques minutes et – si nous étions très chanceux – une journée pour se préparer à la vague de particules chargées qui déferle sur nous à travers l’espace.

Étonnamment, en 1859, avant la mise en place de tous ces équipements de surveillance, un astronome a repéré l’éruption avant que la tempête n’atteigne la Terre.

Le 1er septembre de cette année-là, à 11 h 18, l’astronome anglais Richard Carrington se trouvait dans son observatoire privé et enregistrait les taches solaires sur une image du Soleil projetée par son télescope sur un petit écran.

“Deux taches de lumière blanche et intensément brillante ont éclaté”, a-t-il écrit dans son rapport, Description of a Singular Appearance seen in the Sun, pour la revue Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

“Ma première impression fut que, par hasard, un rayon de lumière avait pénétré dans un trou de l’écran fixé au verre-objet, par lequel l’image générale est projetée dans l’ombre, car la brillance était tout à fait égale à celle de la lumière directe du soleil.”

Le lendemain matin avant le lever du soleil, écrit la NASA, “les cieux de toute la planète Terre ont fait irruption dans des aurores rouges, vertes et violettes si brillantes que les journaux pouvaient être lus aussi facilement qu’en plein jour.”

“En effet, des aurores stupéfiantes pulsaient même à des latitudes proches des tropiques au-dessus de Cuba, des Bahamas, de la Jamaïque, du Salvador et d’Hawaï.”

Dans le monde (essentiellement) pré-électrique de 1859, la plupart de l’humanité a vécu la tempête comme un peu plus qu’un étrange spectacle lumineux – s’ils étaient même réveillés pour le voir. Et à part quelques doigts brûlés, il ne semble pas que la tempête ait causé des dommages à long terme à qui que ce soit.

Alors que notre monde est devenu de plus en plus dépendant de l’électronique au cours du dernier siècle et demi, l’humanité a eu peu d’aperçus des dangers potentiels des tempêtes solaires pour nos nouvelles infrastructures. La NASA a recensé trois cas, remontant à 1972, de tempêtes solaires ayant considérablement perturbé la vie quotidienne.

Le dernier exemple en date remonte à 2005, lorsque les rayons X d’une éruption solaire ont perturbé les communications satellite-sol et le système GPS pendant environ 10 minutes, menaçant ainsi les déplacements aériens, maritimes et terrestres guidés par satellite.

Mais aucune de ces tempêtes ne s’approche de l’ampleur du monstre de 1859, connu sous le nom d’événement de Carrington.

Si un événement de Carrington se produisait aujourd’hui, le monde devrait probablement faire face à la perte simultanée du GPS, de la réception des téléphones portables et d’une grande partie du réseau électrique. La flotte aérienne mondiale pourrait devoir coordonner une immobilisation massive sans précédent sans guidage par satellite. Les infrastructures électroniques non surveillées pourraient carrément tomber en panne.

Nous devrions tous – du moins à court terme – attendre la sortie du journal du lendemain pour connaître les détails de l’après-coup.

“Les êtres humains dans l’espace seraient également en danger”, écrit la NASA.

“Les astronautes en sortie dans l’espace pourraient n’avoir que quelques minutes après le premier flash lumineux pour se mettre à l’abri des particules solaires énergétiques qui suivent de près ces premiers photons. Leur vaisseau spatial disposerait probablement d’un blindage adéquat ; le tout serait d’y pénétrer à temps.”

Selon les meilleures estimations disponibles, un événement de Carrington moderne coûterait à l’humanité entre 1 000 et 2 000 milliards de dollars la première année et il faudrait encore quatre à dix ans pour s’en remettre complètement.

Selon une estimation de la NASA réalisée en 2007, les dommages causés à la flotte de satellites coûteraient entre 30 et 70 milliards de dollars.

Heureusement, les tempêtes de l’événement de Carrington semblent plutôt rares, se produisant peut-être une fois tous les 500 ans. Mais nous n’avons aucun moyen fiable de prédire quand la prochaine pourrait se produire.