Dans le cadre d’une énorme avancée médicale, un traitement contre Ebola a vraiment commencé à sauver des vies

Un médicament expérimental aide les patients infectés par le virus Ebola à survivre au virus qui sévit en République démocratique du Congo, où une épidémie a déjà tué au moins 1 800 personnes.

Les résultats très positifs obtenus avec le traitement du fabricant américain Regeneron Pharmaceuticals Inc. appelé REGN-EB3, ont conduit les chercheurs à interrompre l’essai neuf mois seulement après son début et à en modifier la conception, en abandonnant le traitement standard précédent et un autre traitement expérimental.

Les patients de tout le pays recevront désormais soit le REGN-EB3, soit le mAb114, un médicament en cours de développement par l’Institut national américain des allergies et des maladies infectieuses, qui semblait également prometteur.

Ces médicaments pourraient contribuer à réduire le nombre de décès et à encourager les personnes qui commencent tout juste à montrer des signes de la maladie à se faire soigner. Jusqu’à présent, les deux tiers des personnes infectées lors de la dernière épidémie sont décédées. La violence au Congo a ajouté aux difficultés à contenir l’épidémie.

“Nous disposons maintenant de ce qui ressemble à des traitements pour une maladie pour laquelle, il n’y a pas si longtemps, nous n’avions vraiment aucune approche thérapeutique”, a déclaré Anthony Fauci, directeur de l’institut.

“Nous pourrions être en mesure d’améliorer la survie des personnes atteintes d’Ebola, et cela pourrait même rendre les gens plus enthousiastes à l’idée de venir se faire soigner.”

L’étude a comparé des médicaments expérimentaux avec le ZMapp de Mapp Biopharmaceutical Inc., qui était considéré comme le traitement standard après qu’un essai précédent ait suggéré qu’il pouvait contribuer à réduire les taux de mortalité.

Un groupe de conseillers indépendants a mis fin à l’essai vendredi, après le traitement de 681 patients, parce que les patients recevant le REGN-EB3 de Regeneron étaient nettement moins susceptibles de mourir que ceux recevant le ZMapp.

Cette étude est connue sous le nom d’étude PALM, acronyme de Pamoja Tulinde Maisha, qui signifie “Ensemble, sauvons des vies” en swahili.

Dans l’étude, 29 % des patients ayant reçu le REGN-EB3 sont décédés, contre 49 % de ceux traités par le ZMapp et 53 % de ceux traités par le remdesivir, développé par Gilead Sciences Inc.

Environ un tiers des patients traités avec le mAb114 sont décédés, un chiffre suffisamment bas pour que les chercheurs en concluent qu’ils devraient continuer à être inclus. Ridgeback Biotherapeutics LP a obtenu la licence du mAb114 auprès des National Institutes of Health au quatrième trimestre 2018.

Si Ebola tue généralement environ 50 % des personnes infectées, les taux ont varié lors des épidémies précédentes. Le taux de mortalité de l’actuelle est plus élevé, la plupart des patients mourant dans leur communauté et sans traitement, selon Mike Ryan, directeur exécutif du programme des urgences sanitaires de l’Organisation mondiale de la santé.

Les symptômes comprennent des vomissements et des diarrhées et, dans les cas graves, l’altération des plaquettes des patients peut provoquer des hémorragies incontrôlées.

Les taux de survie dans l’essai étaient bien meilleurs lorsque les patients étaient traités tôt, avant que le virus ne se réplique dans l’organisme à un rythme élevé. Chez ces patients, qui ont ce que l’on appelle une faible charge virale, 94 % de ceux qui ont reçu le médicament de Regeneron ont survécu.

“Cette avancée aura un impact énorme pour sauver des milliers de vies qui auraient eu une issue fatale dans le passé”, a déclaré Jean-Jacques Muyembe-Tamfum, directeur général de l’Institut national de recherche biomédicale, l’organisme national de recherche médicale de la RDC.

L’épidémie d’Ebola au Congo a débuté en août 2018. L’OMS a déclaré avoir confirmé plus de 2 600 cas, selon un rapport du 8 août.

La nouvelle du procès est une victoire pour Regeneron, une société de biotechnologie basée à Tarrytown, dans l’État de New York, qui s’enorgueillit de la qualité de sa science, même si elle est tombée en disgrâce à Wall Street.

Regeneron est spécialisée dans la fabrication d’anticorps monoclonaux, des médicaments complexes qui peuvent être efficaces pour lutter contre divers types d’affections. Pendant l’épidémie d’Ebola de 2014-2016, qui a tué 11 000 personnes, les scientifiques de l’entreprise ont cru que la même technologie qui produisait des traitements permettant de réduire le cholestérol et de faire disparaître l’eczéma pourrait également être efficace pour traiter le virus mortel.

À partir d’octobre 2014, des équipes de chercheurs se sont lancées dans une sorte de course de relais scientifique. Certains scientifiques ont créé un modèle de souris tandis qu’une autre équipe a cultivé les lignées cellulaires qui seraient nécessaires pour les premiers tests. Un autre groupe a fabriqué plus de 1 000 candidats médicaments potentiels.

Au final, la société a réduit les composés expérimentaux à trois anticorps qui composeront le cocktail dont les résultats ont été annoncés lundi, selon Neil Stahl, vice-président exécutif de la recherche et du développement chez Regeneron.

“Nous avons l’intention de fournir un médicament pour cette épidémie et pour quiconque en a besoin”, a déclaré M. Stahl. “Nous avons un stock de doses qui sont prêtes à être utilisées”

L’amélioration du traitement ne suffira pas à elle seule à contrôler l’épidémie, et il reste encore beaucoup à faire, a déclaré M. Ryan, du Programme des urgences sanitaires de l’OMS.

Ce qu’il faut, c’est une bonne surveillance et un bon suivi, la prévention et le contrôle des infections, l’engagement des communautés, la vaccination et l’utilisation de ces nouveaux médicaments de la manière la plus efficace possible, a-t-il ajouté.

“Un nombre insuffisant de personnes sont traitées”, a-t-il ajouté.