De nouvelles preuves obligent les scientifiques à réécrire l’histoire de la migration humaine “hors d’Afrique”

D’où venons-nous, nous les humains ?

Il y a une quarantaine d’années, nos origines semblaient assez simples.

Mais nous constatons aujourd’hui que l’histoire humaine est bien plus complexe. Comme le résument Christopher Bae et ses collègues dans leur dernier article publié dans Science, les données provenant d’Asie et d’Australie deviennent essentielles pour reconstituer cette nouvelle histoire.

À l’origine, l’histoire était la suivante : l’homme moderne (Homo sapiens) a atteint sa forme anatomique actuelle en Afrique subsaharienne il y a environ 200 000 ans. Ils sont restés un peu dans les parages, puis des groupes ont commencé à quitter leur terre natale.

Arrivés en Europe occidentale, une “révolution humaine” s’est rapidement produite (il y a 40 000 ans), donnant naissance à nos célèbres capacités artistiques et linguistiques complexes, une sorte d’explosion créative.

Ces peuples avancés sur le plan cognitif et technologique ont ensuite surpassé les Néandertaliens autochtones (et d’autres groupes humains archaïques, ou relativement anciens) et ont fini par conquérir le monde entier.

Mais de nouvelles preuves ont obligé à repenser cette version de l’histoire humaine.

Sur la carte ci-dessus, zoomez en utilisant les touches +/- et cliquez sur chaque site pour obtenir plus d’informations. Le cadre en haut à gauche peut également être utilisé pour naviguer parmi les preuves.

L’homme moderne

De nouvelles analyses de fossiles humains ont repoussé nos premiers ancêtres modernes reconnaissables à environ 310 000 ans.

Ces fossiles n’ont pas été découverts en Afrique orientale ou australe (comme les précédentes découvertes de fossiles), mais sur un site appelé Jebel Irhoud, au Maroc. Ces découvertes ont soulevé des questions sur la manière exacte dont nous sommes devenus “modernes” et sur le lieu où nous l’avons été.

Traditionnellement, on considérait que la principale différence entre l’homme et le reste du règne animal était l’utilisation d’outils.

Cependant, les primatologues et autres biologistes ont enregistré de plus en plus de cas de chimpanzés, d’orangs-outans et d’autres créatures fabriquant et utilisant des outils.

Qui plus est, des travaux menés initialement en Afrique australe ont démontré que l’explosion créative ne s’est pas produite en Europe, mais en Afrique, et ce bien avant la date initiale de 40 000 ans.

Actuellement, nous savons que nos capacités cognitives et sociales complexes ont commencé à émerger il y a environ 100 000 ans, voire plus tôt.

Il ne s’agissait même pas d’une explosion, mais plutôt d’une lente combustion qui s’est lentement transformée en l’incendie furieux de la créativité moderne.

Des humains nouveaux et anciens

La nouvelle preuve la plus intrigante provient peut-être de l’analyse d’anciens échantillons d’ADN.

Ces études montrent que les interactions entre les “nouveaux” humains (les humains modernes comme vous et moi) et les “anciens” humains (Néandertaliens, Dénisoviens, Homo erectus, Homo florensiensis, tous aujourd’hui disparus) n’étaient pas un simple remplacement.

Au contraire, il semble que des groupes de nouveaux et d’anciens humains se soient mêlés, se soient croisés, se soient battus et aient interagi d’une multitude de façons différentes que nous sommes encore en train de démêler.

Les résultats de ces rencontres semblent avoir laissé des traces durables, comme la présence de 1 à 4 % d’ADN néandertalien chez les humains modernes non africains.

Ces études commencent également à identifier certaines différences cognitives intéressantes entre “nous” et “eux”, comme le fait que si nous, les humains modernes, sommes susceptibles de souffrir d’affections cérébrales comme l’autisme et la schizophrénie, il semble que les Néandertaliens ne l’étaient pas.

L’histoire de l’Asie

La région australasienne joue un rôle de plus en plus important dans la réécriture des histoires de l’humanité.

De nouveaux fossiles comme l’Homo floresiensis ont complètement changé notre vision de l’histoire humaine dans cette région.

Ces minuscules humains – “les hobbits” – découverts sur l’île indonésienne de Flores, continuent de défier les paléoanthropologues : s’agit-il d’un Homo erectus nain ? Ou sont-ils les descendants de quelque chose de beaucoup plus ancien ? Quelles en sont les implications ?

Mais ce qui est peut-être plus intéressant (pour moi en tout cas), c’est la multitude de découvertes d’artefacts qui ont été mises au jour ces dernières années.

Il semble maintenant que l’une des espèces d’humains les plus anciennes, l’Homo erectus, ait pu avoir une certaine capacité de symbolisme, ce qui lui est rarement associé. Cette hypothèse est le fruit de nouvelles analyses de matériel provenant d’anciennes fouilles.

En examinant le matériel excavé dans la première localité connue de fossiles d’Homo erectus – Trinil sur Java, découverte par Eugène Dubois en 1891 – les scientifiques sont tombés sur un coquillage présentant un motif en zigzag.

Cette forme avait été soigneusement inscrite à l’aide d’un outil en pierre il y a plus de 400 000 ans (et peut-être même 500 000 !). De tels motifs géométriques avaient déjà été trouvés sur des sites d’Afrique australe – mais tous chez des Humains modernes – et tous beaucoup plus jeunes.

En Eurasie aussi, de tels motifs sont présents, mais rarement dans des contextes néandertaliens.

D’autres découvertes dans l’île d’Asie du Sud-Est – cette fois associées à des humains modernes, Homo sapiens – montrent que le royaume de la créativité extravagante n’était pas le seul domaine de l’Afrique et de l’Europe.

De nouvelles explorations et fouilles à Sulawesi et au Timor-Leste ont permis de retrouver non seulement l’art rupestre le plus ancien du monde, mais aussi un vaste éventail de bijoux et autres objets artistiques.

Au-delà de cette propension à l’art, on a également découvert que les premiers colons humains modernes d’Asie pratiquaient des stratégies complexes de ciblage de la nourriture, comme la pêche en haute mer. Une telle découverte indique une connaissance approfondie de la mer, de ses dangers et de ses récompenses.

Zoom sur l’Australie

L’Australie a elle aussi contribué à la réécriture de l’histoire de l’humanité.

Rien qu’au cours des deux dernières années, la date de la première colonisation de ce vaste continent austral a été repoussée à environ 65 000 ans.

Le plus ancien ornement en os du monde et le plus ancien outil à arêtes vives du monde ont tous deux été découverts sur ce continent. Il est de plus en plus évident que l’Australie était (et est toujours) une terre de peuples hautement adaptatifs et innovants.

La vitesse à laquelle de nouvelles découvertes stupéfiantes sont faites en Australasie a effectivement détourné l’attention de nombreux chercheurs sur l’évolution humaine des anciens bastions que sont l’Afrique et l’Eurasie, vers l’est.

Conscients de l’importance croissante de cette région pour la compréhension de notre histoire, ce ne sont pas seulement des individus qui déplacent leur attention vers l’Asie, mais aussi des départements entiers.

Par exemple, le Centre australien de recherche sur l’évolution humaine, basé à l’université Griffith de Brisbane, a été lancé dans le but exprès de se concentrer sur la région australasienne pour répondre aux questions relatives à l’évolution.