Des archéologues ont découvert une fosse d’inhumation massive de victimes de la peste noire

Une “fosse de peste” macabre contenant 48 squelettes a été mise au jour à Thornton Abbey, dans le Lincolnshire (Royaume-Uni). Il s’agit d’une tombe collective de villageois victimes de la peste noire.

Cette découverte, qui comprend les restes de 27 enfants, est extrêmement rare au Royaume-Uni. Malgré les ravages causés par la peste mortelle au XIVe siècle, il s’agit seulement du troisième site d’enterrement collectif confirmé lié à la pandémie.

“Bien que l’on estime aujourd’hui que près de la moitié de la population anglaise a péri pendant la peste noire, les tombes multiples associées à cet événement sont extrêmement rares dans ce pays”, explique le chercheur principal Hugh Willmott de l’université de Sheffield, “et il semble que les communautés locales aient continué à se débarrasser de leurs proches de la manière la plus ordinaire possible”

Si les enterrements conventionnels ont pu être la norme, dans des circonstances extrêmes, les communautés locales auraient été submergées par la peste noire, selon l’équipe, et auraient eu recours à l’élimination d’un grand nombre de cadavres en même temps.

Université de Sheffield

“La découverte d’un enterrement collectif inconnu et totalement inattendu datant de cette période dans un coin tranquille du Lincolnshire rural est jusqu’à présent unique”, déclare Willmott, “et jette un éclairage sur les difficultés réelles rencontrées par une petite communauté mal préparée à faire face à une menace aussi dévastatrice.”

La peste noire, souvent désignée comme le fléau le plus meurtrier auquel l’humanité ait jamais été confrontée, aurait tué entre 75 et 200 millions de personnes, le pic de la pandémie ayant eu lieu en Europe entre 1346 et 1353.

L’infection, causée par la bactérie Yersinia pestis, a atteint le Lincolnshire au printemps 1349, où elle a tué un nombre inconnu d’adultes et d’enfants locaux en quelques jours.

“Les enterrements massifs sont le signe que le système s’est effondré”, a déclaré M. Willmott à Haroon Siddique du Guardian. “Cette communauté avait manifestement atteint un point où elle ne pouvait plus faire face”

Les chercheurs disent que les corps ici n’étaient pas entassés les uns sur les autres, mais soigneusement disposés en rangées, avec le placement des enfants chevauchant les adultes suggérant de possibles groupes familiaux.

La peste tuait rapidement – les personnes infectées mouraient en trois à cinq jours – il est donc probable que les corps ici ont été transportés à l’abbaye depuis un hôpital du monastère voisin, pour recevoir les derniers sacrements des prêtres.

Bien que ces derniers aient pu être administrés, le clergé ne pouvait pas offrir à ces pauvres âmes un enterrement traditionnel en raison du grand nombre d’infectés. L’église et les habitants auraient donc été contraints de creuser des fosses communes, dont les chercheurs n’avaient jusqu’à présent vu qu’à Londres.

“Les deux seuls sites du XIVe siècle où Yersinia pestis a été identifiée précédemment sont des cimetières historiquement documentés à Londres, où les autorités civiques ont été contraintes d’ouvrir de nouveaux cimetières d’urgence pour faire face au très grand nombre de morts urbains”, explique Willmott dans un communiqué de presse.

Les fouilles, qui ont débuté en 2011, ont permis de découvrir divers objets en plus des restes humains, notamment un pendentif appelé Tau Cross, porté pour éloigner la maladie – mais qui ne pouvait malheureusement offrir aucune protection contre le fléau de la peste noire.

“[Il] a été trouvé dans le bâtiment hospitalier mis à jour”, explique M. Willmott.

“Ce pendentif était utilisé par certaines personnes comme un remède supposé contre une maladie appelée feu de Saint-Antoine, qui, dans la science moderne, est probablement une variété d’affections cutanées.”

Université de Sheffield

Pour confirmer la découverte, les archéologues ont envoyé des échantillons de dents des squelettes à des chercheurs de l’université McMaster au Canada, qui ont extrait l’ADN de la pulpe dentaire.

Les tests ont confirmé la présence de Yersinia pestis, mais s’il ne s’agit que du troisième charnier de la peste noire découvert en Angleterre, il pourrait y en avoir beaucoup d’autres, cachés par la végétation et le passage du temps.

“Avant que nous ne commencions les fouilles, le site n’était qu’un champ vert ordinaire pâturé par des moutons pendant des centaines d’années, mais comme beaucoup de champs en Angleterre, dès que vous enlevez le gazon, des couches d’histoire peuvent être révélées par l’archéologie”, dit Willmott.

La recherche étant en cours, les chercheurs n’ont pas encore publié leurs résultats.

Mais ils ont l’intention de poursuivre l’étude des corps en laboratoire, pour essayer de déterminer quels squelettes étaient apparentés dans la vie, quelle était leur santé et leur régime alimentaire, et même de chercher des indices sur leurs moyens de subsistance.

“Nous ne nous concentrons pas uniquement sur leur mort”, a déclaré Willmott au Guardian.

“Les archéologues ont tendance à considérer que l’objectif est d’apprendre à connaître ces personnes de leur vivant. Nous savons maintenant qu’ils sont morts de la peste noire, mais il s’agissait d’une communauté vivante, qui respirait. Que peuvent nous dire ces squelettes sur leur vie avant leurs funérailles ?”

Vous pouvez en savoir plus sur les fouilles dans la vidéo ci-dessous :