Des astronomes ont détecté un mystérieux signal radio provenant d’une étoile semblable au soleil

Si cela semble trop beau pour être vrai, c’est probablement le cas, dit le célèbre adage – et il en va de même pour les affirmations extraordinaires concernant d’éventuels signaux extraterrestres.

Pourtant, les astronomes s’interrogent sur une explosion d’énergie incroyablement puissante qui semble avoir émané de l’étoile HD 164595, située à quelque 94 années-lumière dans la constellation d’Hercule.

“Une équipe internationale de chercheurs a annoncé la détection d’un ‘signal fort dans la direction de HD164595′”, a écrit l’auteur du livre Paul Gilster sur son blog Centauri Dreams, notant qu’un radiotélescope russe appelé RATAN-600 a détecté le signal l’année dernière.

“Personne ne prétend qu’il s’agit de l’œuvre d’une civilisation extraterrestre… Mais le signal est suffisamment provocateur pour que les chercheurs de RATAN-600 appellent à une surveillance permanente de cette cible”, écrit-il.

Les découvreurs du signal demandent instamment aux responsables de la recherche d’une intelligence extraterrestre (SETI) de s’intéresser de près à HD 164595.

Seth Shostak, astronome principal à l’Institut SETI, a déclaré que c’est exactement ce que l’organisation a fait dimanche soir après avoir entendu parler du signal présumé, qui aurait été détecté le 15 mai 2015.

Un signal “intéressant

Gilster et Shostak glanent tous deux leurs informations dans une présentation scientifique qui leur a été envoyée par Claudio Maccone, un astronome italien qui a collaboré avec les chercheurs russes de RATAN-600.

Graphique d’un puissant signal radio (et potentiellement extraterrestre) qui proviendrait du voisinage de l’étoile HD 164595. Crédit : C. Maccone et al./Centauri Dreams

Si l’on en croit la présentation, le signal provenant de HD 164595 est si intriguant en partie parce que l ‘étoile est “exactement semblable au Soleil”, selon la présentation.

HD 164595 pèse presque exactement le même poids que le soleil (juste 1 % de moins), a 4,5 milliards d’années (juste 100 millions d’années de moins), a une température similaire, et a même une composition élémentaire presque identique, ou “métallicité”.

Les astronomes ont également découvert une planète semblable à Neptune en orbite autour de l’étoile lointaine, appelée HD 164595 b, et Gilster note qu’il pourrait y avoir d’autres planètes – peut-être des mondes plus petits et plus rocheux non détectés par les télescopes et les engins spatiaux comme la mission Kepler de la NASA.

Mais c’est le signal radio qui a attiré Maccone et les chercheurs russes avec lesquels il collabore vers ce système stellaire.

Selon M. Shostak, le signal a une longueur d’onde d’environ 2,7 centimètres (1,06 pouce) et une fréquence de 11 GHz, ce qui en fait un signal à très haute fréquence qui n’est pas très différent d’un signal de télévision numérique.

En supposant que le signal soit réel, Shostak affirme qu’il devrait être incroyablement puissant pour atteindre la Terre depuis HD 164595.

“S’ils le dirigent directement vers la Terre, il faudrait environ 50 trillions de watts”, a déclaré Shostak – 50 suivi de 12 zéros. “C’est un peu plus que ce que toute l’humanité utilise à tout moment, plus que toute l’énergie utilisée par toutes nos centrales électriques, nos voitures, nos bus, nos avions, nos trains, et ainsi de suite.”

Et si le signal est diffusé dans toutes les directions ? La puissance requise devient encore plus importante, a-t-il ajouté.

“La quantité de puissance nécessaire est de l’ordre de 100 milliards de milliards de watts”, explique M. Shostak, soit un 100 suivi de 20 zéros. C’est environ 100 millions de fois plus qu’un signal focalisé, de type faisceau.

“Probablement pas E.T.”

Shostak dit que personne ne retient son souffle dans l’espoir que le signal soit extraterrestre – pas même Maccone lui-même.

D’une part, dit M. Shostak, le groupe de recherche a mis plus d’un an à se prononcer sur le signal.

Le radiotélescope RATAN-600 en Russie. Crédit : александр с кавказа/Wikimedia

“C’est un accord entre gentlemen que si vous trouvez un signal qui pourrait être réel, vous appelez quelqu’un d’autre pour le vérifier dans un effort pour vous convaincre”, a-t-il dit. “Les gens qui l’ont trouvé n’ont pas réfléchi suffisamment pour en parler aux autres tout de suite”

Les chercheurs russes, a dit Maccone à Shostak, n’ont pas fait cela parce qu'”ils étaient timides”.

“Pour moi, cela signifie qu’ils ne sont pas si convaincus que c’est ET [extraterrestre]”, a déclaré Shostak, notant que Maccone lui a même dit qu’il pense que “ce n’est probablement pas E.T.”.

Deuxièmement, Shostak dit que le radiotélescope RATAN-600 en Russie (montré ci-dessus) a une sorte d'”astigmatisme”, de sorte qu’il ne peut pas vérifier avec une grande certitude que le signal provient d’un endroit comme le système stellaire HD 164595.

“Si vous avez une antenne de télescope ordinaire, vous pouvez vous concentrer sur un point du ciel. Ce point est généralement assez petit, comme si vous visiez un pointeur laser”, a déclaré Shostak. “Mais leur antenne est petite dans une direction et grande dans une autre. C’est comme un œuf écrasé. Quand vous captez quelque chose, vous ne savez pas précisément d’où ça vient.”

Shostak a également déclaré que le signal capté par l’installation RATAN-600 est large et “réparti sur tout le cadran”, ce qui le rend plus difficile à vérifier.

“Il avale 1 000 MHz de spectre. C’est comme s’ils captaient toutes les stations de télévision en même temps”, a déclaré Shostak. “Vous sauriez qu’il y a une transmission là-dedans, mais pas exactement où.”

C’est pourquoi, lorsque le SETI a cherché le signal, il ne l’a peut-être pas trouvé ; il pourrait être étalé et faible dans tous les canaux, ou puissant dans un canal mais plus difficile à cibler. “Même si vous ne voyez pas de lumières allumées aux fenêtres, cela ne veut pas dire qu’il n’y a personne”, a déclaré Shostak. “Peut-être que vous êtes trop loin ou que vous ne regardez pas au bon moment”

Il dit que SETI prévoit de chercher le signal à nouveau lundi soir en utilisant l’ATA, mais a insisté sur le fait que Maccone et ses collègues doivent publier leur travail – et de préférence en dehors d’une présentation Power Point.

“Je pense que cela dit quelque chose en soi. Nous aimerions tous en savoir plus”, a-t-il déclaré. “Tant que ce n’est pas fait, cela reste ‘intéressant si c’est vrai'”

Une lentille gravitationnelle ou “anneau d’Einstein”. L’anneau bleu est une galaxie derrière une grande galaxie qui a déformé l’espace-temps, courbant la lumière autour d’elle comme une lentille. Crédit : ESA, NASA/Hubble

Alors qu’est-ce que cela pourrait être, si ce n’est des extraterrestres ?

Une chose qui pourrait être le travail accidentel d’une lentille gravitationnelle : cela se produit lorsqu’un objet massif, comme une étoile, déforme suffisamment le tissu de l’espace pour collecter, focaliser et concentrer un signal derrière lui sur une cible lointaine comme la Terre.

“Je suis également intéressé par l’idée qu’il s’agit d’un phénomène de microlentille causé par le passage de l’étoile devant une cible plus lointaine”, a déclaré Gilster, notant que les astronomes de l’Observatoire de Paris étudient cette possibilité.