Des biologistes viennent de créer une nouvelle espèce de bactérie avec seulement 437 gènes

Une équipe de scientifiques dirigée par le célèbre biologiste Craig Venter a fait une percée qu’elle attendait depuis 20 ans : elle a réussi à créer en laboratoire une espèce de bactérie dont le code génétique est plus petit que celui de la nature. Avec seulement 437 gènes, l’organisme créé en laboratoire est porteur de la quantité minimale connue de code génétique nécessaire à la vie.

En créant cette bactérie autoreproductible, les scientifiques du laboratoire Synthetic Genomics et du J. Craig Venter Institute espèrent mieux comprendre la fonction des gènes individuels qui composent chaque organisme vivant. Bien que nous fassions sans cesse de nouvelles découvertes, il y a encore beaucoup de choses que nous ne savons pas sur ces éléments de base biologiques essentiels.

Sur les 437 gènes du microbe JCVI-syn3.0 au nom évocateur, seuls 149 ont une fonction connue. En d’autres termes, nous savons que les autres sont nécessaires à l’existence de la vie, mais nous n’avons pas encore compris à quoi ils servent. Pour aider les scientifiques à en savoir plus, ce que Venter et son équipe apprennent maintenant de cette expérience est ajouté à une base de données publique afin que tout le monde puisse les étudier.

“Notre tentative de concevoir et de créer une nouvelle espèce, bien qu’elle ait finalement été couronnée de succès, a révélé que 32 % des gènes essentiels à la vie dans cette cellule ont une fonction inconnue, et a montré que beaucoup d’entre eux sont hautement conservés dans de nombreuses espèces”, a déclaré Venter. “Toutes les études bioinformatiques des 20 dernières années ont sous-estimé le nombre de gènes essentiels en se concentrant uniquement sur le monde connu.”

À titre de comparaison, si cet organisme compte 437 gènes, le génome le plus court d’un organisme vivant autonome trouvé dans la nature compte 525 gènes et appartient à Mycoplasma genitalium.

Venter et. al. Science

Un processus de synthèse chimique et de conception de génome par essais et erreurs a été au centre du travail des chercheurs, qui ont cherché à obtenir un résultat viable.

Chaque génome test a été construit en huit segments à la fois, chacun étant testé séparément, avant que l’organisme ne soit fabriqué avec succès. L’équipe et d’autres spécialistes du domaine affirment que la création de vie synthétique se révélera un jour utile à des fins spécifiques, comme la production de biocarburants bon marché et la création de nouveaux médicaments à partir de zéro.

En fait, les possibilités sont nombreuses : Venter est ami avec Elon Musk et a parlé dans le passé de synthétiser la vie pour terraformer la surface de Mars : “L’objectif de définir complètement ce que signifie être considéré comme vivant a fait un pas de géant”, a déclaré à Matthew Herper de Forbes Sir Richard Roberts, lauréat du prix Nobel de biologie en 1993, aujourd’hui directeur scientifique de New England Biolabs, mais qui n’a pas participé à cette recherche .

Le défi consiste maintenant à déterminer la fonction de ces mystérieux 149 gènes supplémentaires, et à pousser l’étude de la vie synthétique encore plus loin – les chercheurs admettent qu’il pourrait être possible de créer un organisme vivant avec encore moins de gènes plus tard… “Nous considérons la vie comme un logiciel piloté par l’ADN”, a déclaré Venter dans un communiqué de presse. “Et nous montrons qu’en essayant de comprendre ce logiciel, nous allons obtenir une meilleure compréhension de la vie”

Les travaux de son équipe ont été publiés dans la revue Science.