Des cellules modifiées par CRISPR qui bloquent le VIH durent plus d’un an sans effets secondaires, selon une étude

Des cellules sanguines modifiées pour bloquer le VIH sont restées en place en toute sécurité pendant plus d’un an et demi après avoir été transplantées chez un volontaire, ce qui laisse espérer un traitement plus accessible.

Ce n’est pas la première fois que des cellules sanguines résistantes au VIH sont utilisées pour combattre l’infection, mais cette fois les chercheurs ont utilisé CRISPR d’une nouvelle manière. Leur succès pourrait faire de cette thérapie un traitement sûr et efficace pour un nombre encore plus grand de personnes.

Encouragés par les résultats d’une étude antérieure sur des souris, les chercheurs chinois ont modifié génétiquement des cellules souches et progénitrices hématopoïétiques fournies par un donneur et les ont transplantées chez un homme de 27 ans qui présentait deux diagnostics – une forme aiguë de leucémie et était séropositif.

Dans ce cas, le fait d’avoir un cancer du sang en plus du VIH était un élément crucial pour que le patient soit apte à participer à cette étude, car cela a permis à l’équipe d’utiliser la procédure de transplantation cellulaire comme traitement, mais avec une touche supplémentaire de CRISPR.

Plus de 19 mois après la transplantation des cellules modifiées dans le corps du patient, l’équipe de recherche a conclu que la nouvelle transplantation avait non seulement pris racine, mais qu’elle n’avait pas entraîné d’effets secondaires pouvant être liés au processus d’édition.

Plusieurs mois après avoir reçu le tissu du donneur résistant au VIH, le patient a cessé de prendre ses médicaments anti-virus afin que les chercheurs puissent vérifier si la portion de cellules sanguines résistantes faisait une différence dans la capacité de l’agent pathogène à se répliquer.

Malheureusement, dans ce cas, il n’en a rien été. La charge virale de l’homme a recommencé à augmenter, ce qui l’a obligé à reprendre son assortiment habituel de médicaments antirétroviraux.

En y regardant de plus près, il s’est avéré que les cellules résistantes au VIH avaient remplacé un peu plus de 5 % des lymphocytes du patient, ce qui explique en partie la faible efficacité du traitement.

Mais même si le volontaire doit encore suivre un traitement antirétroviral pour gérer son infection, le fait que les cellules génétiquement modifiées du donneur soient restées en place aussi longtemps sans problème est considéré comme une victoire importante par l’équipe de recherche.

La méthode a fait appel à une technologie de pointe connue sous le nom de CRISPR-Cas9 pour casser le gène à l’origine d’un récepteur de la membrane du globule blanc appelé CCR5, modifiant ainsi les verrous utilisés par le VIH pour infiltrer et détruire les cellules immunitaires.

Une version mutée de ce récepteur existe déjà à l’état naturel, offrant un niveau de résistance adéquat à ceux qui ont la chance de posséder au moins une copie du gène variant.

Depuis la découverte de cette forme tordue du récepteur CCR5, elle a fait l’objet d’intenses recherches sur les futures générations de traitements contre le VIH.

Dans un premier temps, les chercheurs se sont concentrés sur la transplantation de cellules souches provenant de donneurs porteurs de la forme mutante du gène, démontrant un niveau de réussite remarquable que certains ont assimilé à une véritable guérison.

Cependant, les progrès de l’édition de l’ADN ont incité un certain nombre de chercheurs à aller au-delà des mutants naturels et à produire artificiellement des versions résistantes au VIH en éliminant des parties de la séquence génétique du CCR5.

Sous sa forme la plus controversée, soulignant les risques pour la santé, un chercheur chinois a affirmé en 2018 avoir modifié le gène CCR5 dans les cellules embryonnaires de jumelles. L’étude tristement célèbre a depuis des défis éthiques associés à la technologie d’édition de gènes, surtout à un niveau aussi fondamental.

Appliquée aux tissus donnés, la crainte demeure que CRISPR puisse involontairement donner lieu à des niveaux importants de dommages qui transforment des cellules innocentes en quelque chose de moins bénin.

Cette dernière étude s’est contentée de montrer si le transfert de cellules souches sanguines modifiées par CRISPR pouvait se faire de manière sûre et efficace. Il reste encore un long chemin à parcourir avant de voir ce type de thérapie être utilisé de manière conventionnelle, si tant est qu’il le soit.

Les chercheurs doivent non seulement trouver des moyens plus fiables de modifier le gène CCR5, mais aussi des méthodes plus efficaces pour transplanter le tissu afin d’augmenter les chances qu’il fournisse un nombre significatif de globules blancs.

Des études récentes suggèrent que le fait d’avoir deux copies cassées du gène CCR5 n’est peut-être pas si bénéf ique pour l’espérance de vie, même si cela permet d’éviter une infection par le VIH.

Comprendre exactement pourquoi c’est le cas serait une étape importante pour démontrer que ce type de traitement est finalement sûr. Mais le fait est que des dizaines de millions de personnes dans le monde sont porteuses du virus. Elles viennent de tous les horizons, de tous les âges, avec toutes sortes de corps.

Pour mettre fin à la pandémie, nous aurons besoin de traitements efficaces qui ne conviennent pas seulement à une poignée de chanceux, mais qui fonctionnent pour tous.

Cette recherche a été publiée dans le New England Journal of Medicine.