Des chercheurs admettent qu’ils ont eu tort de prédire la mort précoce des célèbres bébés CRISPR

Une étude a même évoqué la possibilité tragique d’une vie écourtée pour les nouveau-nés. Ce risque semble désormais beaucoup moins probable. La nouvelle de la naissance des premiers bébés génétiquement modifiés au monde s’est répandue en 2018, et les inquiétudes quant à leur santé future ont augmenté,

L’article alarmant publié dans Nature en juin dernier a maintenant été rétracté par les auteurs eux-mêmes, qui, à la suite de critiques, admettent que la façon dont ils ont recherché des signes d’un gène muté dans un échantillon de données laissait trop de place au doute.

Il s’agit d’une leçon importante, non seulement sur la manière dont la science valorise l’autocorrection, mais aussi sur la nécessité pour les chercheurs de faire preuve de prudence lorsqu’ils parcourent des banques de données de grande taille à la recherche de nouvelles découvertes.

“J’estime qu’il est de mon devoir de remettre les pendules à l’heure pour le public”, a déclaré Rasmus Nielsen, généticien des populations de l’université de Californie, à Ewen Callaway dans Nature.

Le gène au centre de la recherche sert de modèle pour un récepteur sur les globules blancs.

(Appelé CCR5, son rôle habituel est de détecter les signaux chimiques utilisés dans les réponses immunitaires. Malheureusement, le virus mortel de l’immunodéficience humaine ( VIH) a évolué pour l’utiliser comme une fenêtre pour entrer dans les cellules.

Depuis que le rôle du récepteur dans l’infection par le VIH a été découvert, les chercheurs se sont demandé quelle était l’importance réelle de ce récepteur. Nous manquerait-il vraiment s’il disparaissait ?

Heureusement, une réponse pourrait être trouvée chez un pourcentage de personnes d’origine européenne qui possèdent une version “cassée” naturelle du CCR5 appelée delta-32. Les personnes porteuses d’une seule copie de la variante delta-32 semblent être moins sensibles au VIH que le reste de la population.

En He Jiankui a affirmé avoir utilisé la technologie d’ingénierie CRISPR-Cas 9 pour modifier les gènes CCR5 des embryons humains afin de leur conférer artificiellement une résistance. Novembre 2018, un généticien chinois nommé

He Jiankui a suggéré dans son annonce initiale qu’au moins un des jumeaux était porteur de deux gènes CCR5 modifiés. Bien qu’ils ne semblent pas correspondre aux variantes delta-32, c’était suffisant pour inviter à la spéculation sur le type de vie que les enfants pourraient avoir.

La résistance au VIH est sans aucun doute une bonne chose dans un monde où la maladie qu’il provoque détruit encore trop de vies. Mais ces avantages pour un individu donné ne sont peut-être pas si importants si un récepteur CCR5 de mauvaise qualité augmente les risques de développer d’autres problèmes de santé.

Nielsen et ses collègues ont voulu répondre à cette question en recherchant des versions du gène CCR5 altérées de façon similaire dans la gigantesque base de données génétiques de la UK Biobank.

Ils ont estimé qu’environ 1 % des enregistrements de la base de données provenaient de personnes possédant deux copies de la variante delta-32 du gène. Ils ont calculé que cette petite fraction avait 21 % de risques supplémentaires de mourir avant leur 76e anniversaire, par rapport aux personnes ayant au moins une copie “normale” du gène.

Heureusement, comme c’est le cas en science, les grandes déclarations attirent souvent les sceptiques. D’autres se sont rapidement plongés dans les statistiques à la recherche de corrélations similaires en utilisant à la fois la UK Biobank et les ensembles de données d’autres pays, mais ils sont revenus bredouilles.

Alors, où Nielsen et ses collègues se sont-ils trompés ?

La cause de l’écart pourrait résider dans la manière dont les données ont été collectées en premier lieu.

L’une des façons de déterminer si une personne possède un gène spécifique consiste à utiliser une sonde qui se colle à une séquence cible. Ces sondes ne fonctionnent pas toujours parfaitement, ce qui signifie que certaines personnes apparaîtront à tort comme négatives dans la base de données.

En sous-comptant potentiellement le nombre de personnes porteuses du récepteur CCR5 delta-32, Nielsen risquait de masquer le véritable impact de la mutation, faisant croire à une différence dans les statistiques de mortalité. C’est pourquoi il a demandé la rétractation de l’article.

Pour les chercheurs, les énormes banques de données génétiques et médicales recueillies auprès d’une population fournissent les quantités d’informations nécessaires pour repérer les schémas subtils qui distinguent les corps sains des corps malsains.

Pourtant, aussi utiles que soient ces statistiques, il est dangereux d’oublier qu’elles sont assorties de nombreuses hypothèses.

Vous pouvez consulter l’article maintenant rétracté ici.