Des chercheurs tentent de faire pousser des organes humains dans des cochons

Des chercheurs ont réussi à créer en laboratoire des embryons mi-humains, mi-porcins, des créatures que la science appelle des chimères. On espère que ces hybrides permettront un jour de trouver un moyen durable de cultiver et de prélever des organes pour les patients qui mourraient sans eux.

Bien que le plan semble radical – car il l’est – le besoin d’organes de donneurs aux États-Unis n’a jamais été aussi élevé, avec environ 30 personnes mourant sur la liste d’attente chaque jour. En raison de la demande incessante d’organes, les chercheurs s’efforcent depuis des décennies de faire des organes artificiels ou des organes d’une autre espèce une option viable, mais une question subsiste : tout cela est-il vraiment éthique ?

Avant de nous plonger dans la conversation sur l’éthique, parlons de la nouvelle expérience menée par des chercheurs de l’université de Californie à Davis.

Selon Kevin Rawlinson et Nicola Davis du Guardian, l’équipe a combiné des cellules souches pluripotentes induites (iPS) humaines avec de l’ADN de porc dans un embryon de porc. Le processus a consisté à créer un vide dans l’ADN du porc à l’aide de l’outil d’édition de gènes CRISPR, ce qui a permis aux cellules souches humaines d’être insérées et de prendre racine pour se développer en un organe spécifique

Dans le cas présent, les chercheurs prévoyaient de faire pousser un pancréas humain à l’intérieur d’un porc par ailleurs normal.

“Les cellules humaines sont censées suivre les signaux chimiques de l’embryon de porc pour se développer en différents tissus du fœtus”, explique M. Davis. “Dans la plupart des cas, elles sont concurrencées par les cellules de l’embryon de porc, mais dans le cas du pancréas, il n’y a pas de cellules de porc à concurrencer.”

Cet embryon porc-humain a pu mûrir pendant 28 jours avant que l’équipe ne l’interrompe pour étudier les tissus qui se sont formés. Ils ont constaté que, au moins au stade de 28 jours, leur embryon mi-cochon mi-humain semblait être en bonne voie pour devenir un cochon normal doté d’un pancréas humain.

“Nous espérons que cet embryon de porc se développera normalement, mais que le pancréas sera fabriqué presque exclusivement à partir de cellules humaines et qu’il pourra être compatible avec un patient en vue d’une transplantation”, a déclaré le chef de l’équipe, Pablo Ross, à Fergus Walsh de la BBC.

En d’autres termes, l’équipe pense que les porcs pourraient être utilisés comme incubateur pour cultiver des organes humains avec peu ou pas d’effets secondaires indésirables. Ces porcs mèneraient une vie normale – pour la plupart – malgré leur condition unique.

Si l’utilisation d’animaux pour la culture d’organes humains est une réponse intéressante au problème des donneurs dans le monde, c’est aussi le type de chose dont la science-fiction nous met en garde depuis des années. Après tout, ce n’est pas parce que nous pouvons faire quelque chose que nous devons le faire

Cette question est posée chaque fois que des chercheurs réalisent une expérience de cette nature. En fait, les Instituts nationaux de la santé américains refusent de financer de telles expériences en raison de toutes ces questions éthiques sans réponse.

Pour cette expérience en particulier, les critiques se concentrent sur deux questions : cela va-t-il entraîner davantage de souffrances pour les animaux, et un patient transplanté peut-il contracter une maladie liée au porc à partir des organes ?

Commençons par la première question. Si certains pourraient dire que la vie d’un porc est un échange équitable pour sauver celle d’un humain, beaucoup ne sont pas d’accord, surtout si le porc souffre pendant toute la durée de croissance de l’organe en son sein.

Peter Stevenson, de Compassion in World Farming, une organisation internationale de protection des animaux d’élevage, a déclaré à la BBC :

“Je suis nerveux à l’idée d’ouvrir une nouvelle source de souffrance animale. Commençons par inciter un plus grand nombre de personnes à faire don de leurs organes. Si la pénurie persiste après cela, nous pourrons envisager d’utiliser des porcs, mais à condition que nous mangions moins de viande afin de ne pas augmenter globalement le nombre de porcs utilisés à des fins humaines.”

Si tout se passe comme l’équipe l’espère, le porc devrait vivre une vie normale, ignorant tout de son organe humain. Le problème est qu’à ce stade, nous ne saurons pas si cela est vrai ou non tant qu’un cochon génétiquement modifié ne sera pas né et étudié.

L’autre question, à savoir si les humains peuvent ou non attraper une maladie des porcs, a apparemment été résolue l’année dernière par une équipe de scientifiques de la Harvard Medical School qui a réussi à modifier les gènes d’un porc pour effacer 60 copies d’un rétrovirus. En fait, le chef de l’équipe, George Church, se réjouit de cette nouvelle étude.

“Cela ouvre la possibilité non seulement d’une transplantation du porc à l’homme, mais aussi l’idée générale qu’un organe de porc est perfectible”, a déclaré Church à la BBC. “L’édition génétique pourrait garantir que les organes sont très propres, disponibles à la demande et sains, de sorte qu’ils pourraient être supérieurs aux organes de donneurs humains.”

Il est important de noter que la recherche n’en est qu’à ses débuts, et que l’équipe travaille encore sur la génétique qui ferait des donneurs de porc une réalité dans le futur. On ne sait pas non plus quand l’équipe cherchera à publier ses résultats dans une revue à comité de lecture.

Nous devrons attendre et voir ce que l’avenir réserve aux chimères, mais comme de plus en plus de chercheurs s’intéressent à la question, nous n’aurons peut-être pas à attendre longtemps.