Des coraux élevés en laboratoire se sont reproduits avec succès à l’état sauvage pour la première fois

Pour la toute première fois, des coraux des Caraïbes cultivés en laboratoire se sont intégrés à des populations sauvages et se sont reproduits avec succès, ce qui représente la première bonne nouvelle que nous ayons entendue depuis que le monde s’est plongé dans le troisième épisode de blanchiment mondial de l’histoire.

Les scientifiques ont prédit que les dommages causés par cet événement toucheront 38 % des récifs de la planète, 12 000 kilomètres carrés devant disparaître au cours des 12 prochains mois. On estime que 80 % de tous les coraux des Caraïbes ont déjà disparu au cours des quatre dernières décennies.

Pour tenter de résoudre le problème de cette population particulièrement malmenée, des scientifiques du groupe international de conservation SECORE (SExual COral REproduction) ont élevé des bébés coraux en laboratoire pour les ensemencer dans la nature.

“En 2011, des descendants du corail elkhorn (Acropora palmata), une espèce en danger critique d’extinction, ont été élevés à partir de gamètes collectés sur le terrain et ont été transplantés sur un récif un an plus tard”, explique Valerie Chamberland, écologiste spécialiste des récifs coralliens chez SECORE.

Aujourd’hui, quelques années plus tard, l’équipe voit les fruits (très excitants) de son travail. “En quatre ans, ces coraux branchus ont atteint la taille d’un ballon de football et se sont reproduits, simultanément avec leur population naturelle, en septembre 2015”, explique Valerie Chamberland. “Cet événement marque le tout premier élevage réussi d’une espèce de corail menacée des Caraïbes jusqu’à son âge de reproduction.”

Le corail elkhorn est l’une des espèces les plus distinctives que vous rencontrerez, ce qui le rend vital pour le récif des Caraïbes qu’il habite. Sa forme gigantesque et ramifiée – les cornes d’élan grandissent de 5 à 10 cm par an et atteignent souvent un diamètre de 3,7 mètres – protège non seulement le rivage des dégâts causés par les tempêtes, mais offre également un habitat spacieux à d’autres espèces marines, comme les homards et les poissons-perroquets.

Ils sont considérés comme l’une des espèces les plus vitales pour la construction des récifs dans les Caraïbes, mais en plus des phénomènes de blanchiment à l’échelle mondiale, ils sont également particulièrement sensibles aux maladies telles que la maladie extrêmement contagieuse de la variole blanche, la maladie de la bande blanche et la maladie de la bande noire. L’espèce est classée parmi les espèces en danger critique d’extinction depuis 2008.

Si la reproduction du corail en laboratoire et sa réintroduction dans la nature peuvent sembler assez simples, il a fallu des années à l’équipe SECORE pour y parvenir. Ce qui rend leurs recherches si passionnantes, c’est que, contrairement à d’autres équipes dans le monde qui s’efforcent de réensemencer des populations de coraux, SECORE reproduit des coraux qui peuvent réellement avoir un effet à long terme sur l’avenir de la population sauvage.

“La plupart des efforts de conservation des coraux impliquent ce que l’on appelle le jardinage des coraux, où de petits fragments de coraux sont prélevés et soignés en laboratoire”, explique Brooks Hays à l’UPI. “Après avoir atteint une taille saine, ils sont replantés sur le récif. Cela limite l’expansion de la diversité génétique, car les mêmes combinaisons de gènes sont réintroduites dans la communauté corallienne.”

En réalité, le jardinage des coraux n’est pas assez efficace pour lutter contre les dégâts considérables qu’ils subissent actuellement, mais la recherche d’un moyen d’accroître le nombre d’individus reproducteurs pourrait bien l’être. Nous n’avons plus beaucoup d’options, alors espérons que ces coraux intégrés se reproduiront comme d’énormes lapins à longues branches.

Les recherches ont été publiées dans Global Ecology and Conservation.