Des éléphants de secours courageux contribuent à sauver des vies au Népal, pays gravement inondé

Des inondations et des glissements de terrain dévastateurs ont frappé l’Inde, le Népal et le Bangladesh au cours de la semaine dernière, la saison de la mousson ayant entraîné des pluies extrêmement abondantes.

Au milieu des rapports faisant état d’un nombre croissant de morts dans la région, il y a une lueur de positivité : des images ont été tournées montrant des éléphants dressés participant aux efforts de sauvetage, transportant des personnes en sécurité dans des zones où elles ont été piégées par les eaux en furie.

Lundi, quelque 600 touristes ont été bloqués à Sauraha, une destination populaire située à 152 km au sud-ouest de Katmandou, la capitale du Népal.

Les propriétaires d’entreprises locales ont déployé des éléphants et des remorques de tracteur pour transporter les invités en lieu sûr, jusqu’à la route ouverte la plus proche et l’aéroport local.

“Nous mobilisons toutes les ressources dont nous disposons pour nous assurer que tout le monde est en sécurité”, a déclaré le chef du district local, Narayan Prasad Bhatta, à BBC News. Vous pouvez voir des éléphants participant à la mission de sauvetage dans la vidéo de l’AFP ci-dessous :

Les éléphants d’Asie mobilisés pour ces sauvetages sont des animaux captifs qui sont assez souvent utilisés pour le transport dans la région. Intelligents et empathiques, ils sont capables de ressentir la gravité d’une catastrophe naturelle.

“Ils comprendraient qu’une personne est en difficulté et que la situation est dangereuse”, explique Joyce Poole, spécialiste des éléphants, à Sarah Gibbens du National Geographic.

Mais malheureusement, cette histoire a aussi un côté sombre.

Même si les éléphants ont une signification culturelle profonde en Asie, où l’on les apprivoise depuis des milliers d’années, la relation de l’homme avec cette espèce aujourd’hui menacée est très problématique.

C’est particulièrement vrai pour les éléphants captifs utilisés à des fins touristiques – pour offrir aux gens des promenades et des séances de photos. Comme les éléphants ne se reproduisent pas bien en captivité, les éléphanteaux sont capturés dans la nature et “débourrés”, souvent au moyen de méthodes de dressage sévères.

Au début de l’année, un rapport de l’ organisation caritative World Animal Protection (WAP) a montré que les trois quarts des quelque 3 000 éléphants captifs évalués vivaient dans des conditions extrêmement cruelles.

L’année dernière déjà, le gigantesque site web de tourisme TripAdvisor avait annoncé la fin de la vente de billets pour les attractions sauvages qui exploitent les animaux, notamment les promenades à dos d’éléphant et les bains de dauphins.

Selon l’AMP, les éléphants en captivité ont la meilleure vie lorsqu’ils n’ont pas à interagir directement avec les gens, mais que les touristes peuvent tout de même les observer de loin.

“Il y a un besoin urgent d’éducation des touristes et de réglementation des attractions touristiques liées à la faune sauvage dans le monde entier”, a déclaré Jan Schmidt-Burbach de WAP à BBC News en juin.

“Les lieux qui offrent aux touristes une chance d’observer des éléphants dans de véritables sanctuaires sont des lueurs d’espoir qui peuvent encourager le changement dont l’industrie du tourisme des éléphants en captivité a besoin de toute urgence.”

Ainsi, malgré le fait que ces éléphants héroïques au Népal viennent de sauver de nombreuses vies, il est important de garder à l’esprit les problèmes plus larges associés à l’apprivoisement de ces animaux majestueux.