Des empreintes de dinosaures vieilles de 150 millions d’années ont été découvertes sur l’île de Skye

Un trésor caché d’empreintes de dinosaures a été découvert en Écosse, et il pourrait aider à faire la lumière sur une période importante, mais pauvre en fossiles, de l’évolution des dinosaures. Les empreintes datent d’il y a 170 millions d’années, au Jurassique moyen, une période qui a donné peu de résultats dans les archives fossiles.

Le site rare a été découvert à Rubha nam Brathairean (ou Brothers’ Point) sur l’île de Skye, et il contient une cinquantaine d’empreintes de dinosaures magnifiquement conservées.

La plupart d’entre elles appartenaient à des sauropodes – des herbivores au long cou tels que le Brachiosaurus. Mais il y a aussi quelques théropodes, des carnivores qui marchaient sur leurs pattes arrière, comme le Tyrannosaurus, qui se rassemblent autour de ce qui était autrefois une lagune peu profonde.

De 174 à 164 millions d’années environ – le Jurassique moyen – les fossiles de dinosaures dans les roches sont rares, car peu de séquences sédimentaires de cette époque sont bien exposées à la surface de la Terre.

L’île de Skye est l’un des rares endroits où l’on peut en trouver, et cette découverte marque la deuxième fois qu’un vaste site d’empreintes y est découvert. Le premier, annoncé en 2015 et situé à Duntulm, contient des centaines d’empreintes.

Ces documents sont cruciaux, car c’était une époque importante dans l’histoire de l’évolution des dinosaures – un fait qui rend le manque de fossiles du Jurassique moyen frustrant pour les paléontologues.

“Cette époque est importante pour l’évolution [des dinosaures], car c’est à ce moment-là que les premiers oiseaux ont probablement pris leur envol, que les premiers tyrannosaures carnivores et stégosaures à dos plat se sont diversifiés, et que les sauropodes à long cou ont commencé à atteindre des tailles colossales”, écrivent les chercheurs dans leur article.

Le site lui-même était difficile à étudier. Il se trouve dans un endroit isolé, secoué par la mer et les intempéries ; les processus d’érosion et les changements de paysage ont rendu certaines empreintes difficiles à trouver et à identifier.

Malgré cela, une équipe de chercheurs de l’université d’Édimbourg a réussi à identifier deux pistes et de nombreuses empreintes isolées.

En se basant sur les formes de ces empreintes, capturées à l’aide de drones et de caméras, les chercheurs ont compris qu’elles avaient été faites à la fois par des pieds de sauropodes plus arrondis et par des pieds de théropodes à trois doigts, ressemblant à des oiseaux.

Les espèces exactes doivent encore être identifiées, mais les chercheurs pensent qu’au moins certaines des empreintes de sauropodes appartiennent à l’ichnotaxon Breviparopus.

Il ne s’agit pas en fait d’un taxon entièrement décrit, mais d’un nom attribué à un certain type d’empreinte, qui est la seule trace de cet animal que nous ayons trouvée.

Certaines empreintes de théropodes ont également été provisoirement assignées à un ichnotaxon – Eubrontes.

Quels que soient les dinosaures, cette découverte renforce ce que les paléontologues ont découvert à Duntulm, à savoir que les sauropodes ont probablement fréquenté et passé du temps dans les lagunes d’Écosse au Jurassique moyen.

“Ce site de traces est la deuxième découverte d’empreintes de sauropodes à Skye”, explique l’auteur principal, Paige dePolo, qui a mené les recherches dans le cadre de son master en paléontologie et géobiologie.

“Elles ont été trouvées dans des roches légèrement plus anciennes que celles trouvées précédemment à Duntulm sur l’île et démontrent la présence de sauropodes dans cette partie du monde sur une échelle de temps plus longue que celle connue auparavant.

“Ce site est un élément de base utile pour nous permettre de continuer à étoffer l’image de ce qu’étaient les dinosaures à Skye au Jurassique moyen”

Les chercheurs ont également trouvé deux autres sites d’empreintes à Brothers’ Point, qui seront détaillés dans des articles à venir.

L’étude a été publiée dans le Scottish Journal of Geology.