Des paléontologues pensent avoir trouvé “l’endroit le plus dangereux” de l’histoire de la Terre

Un dépôt de roches du Crétacé, connu de longue date mais peu étudié, situé en bordure du désert du Sahara, était bien plus qu’un ancien terrain de jeu pour les dinosaures, selon un nouvel article détaillé.

Le groupe de Kem Kem, dans l’est du Maroc, pourrait également représenter un candidat de choix pour l’époque et l’endroit les plus dangereux pour vivre dans le passé préhistorique de la Terre, en raison de sa prépondérance effrayante de carnivores à gros corps, comme en témoignent les fossiles.

Ibrahim et al., ZooKeys, 2020)

Selon les chercheurs, cette prépondérance – qui contraste avec la rareté relative des restes d’herbivores – constitue un penchant pour les carnivores géants que l’on ne retrouve dans aucun écosystème terrestre moderne comparable.

“Il s’agissait sans doute de l’endroit le plus dangereux de l’histoire de la planète Terre, un endroit où un humain voyageant dans le temps n’aurait pas fait long feu”, explique le paléontologue Nizar Ibrahim, de l’université de Detroit Mercy.

Dans une nouvelle étude, Ibrahim et son équipe ont examiné l’abondance de preuves fossiles provenant de ce que l’on appelait auparavant les “lits de Kem Kem”, un dépôt riche en fossiles de strates anciennes situé près de la frontière entre le Maroc et l’Algérie et datant de la fin du Crétacé.

L’existence du site est connue depuis longtemps, et pas seulement par les paléontologues, mais aussi par les chasseurs de fossiles commerciaux, ce qui signifie que les restes pillés d’un grand nombre de ces anciens dinosaures, reptiles et autres créatures sont maintenant éparpillés dans le monde entier dans des collections privées.

Cette distribution de fossiles isolés signifie que nous avons manqué une vue d’ensemble consolidée de ce que le groupe Kem Kem représente réellement. C’est ce qu’Ibrahim et ses collègues chercheurs ont tenté de rectifier avec leur nouvelle analyse, qui a impliqué des visites de collections sur plusieurs continents.

“Il s’agit du travail le plus complet sur les vertébrés fossiles du Sahara depuis près d’un siècle, depuis que le célèbre paléontologue allemand Ernst Freiherr Stromer von Reichenbach a publié son dernier ouvrage majeur en 1936”, explique l’un des membres de l’équipe, le paléobiologiste David Martill de l’université de Portsmouth au Royaume-Uni.

L’étude fournit “une fenêtre sur l’âge des dinosaures en Afrique”, dit Ibrahim, et suggère que le groupe de Kem Kem englobe en fait deux sites distincts riches en fossiles, appelés formations inférieures de Gara Sbaa et supérieures de Douira.

Les deux formations présentent une série de dinosaures et de ptérosaures, ainsi que d’anciens crocodiles, des tortues, des restes de poissons, et divers fossiles d’invertébrés, de plantes et de traces.

La caractéristique la plus remarquable du paléoécosystème de Kem Kem est peut-être ce que l’on appelle depuis lors ” l’énigme de Stromer ” : la surabondance de dinosaures prédateurs par rapport aux dinosaures herbivores, observée à la fois dans le groupe de Kem Kem et dans la formation de Bahariya en Égypte.

En ce qui concerne le groupe de Kem Kem, cela est indiqué par la présence de quatre types différents de théropodes (un abélisauridé, un Spinosaurus aegyptiacus, un Carcharodontosaurus saharicus et un Deltadromeus agilis), alors que dans la plupart des formations mésozoïques de ce type, on ne trouve qu’un ou deux prédateurs à gros corps comme celui-ci, affirment les chercheurs.

Mais l’équipe a découvert d’autres éléments qui distinguent Kem Kem.

Ibrahim et al., ZooKeys, 2020)

“En plus de la surabondance de prédateurs dinosauriens à grand corps”, écrivent les auteurs, “au moins trois des quatre prédateurs à grand corps présents à la fois dans les assemblages de Kem Kem et de Bahariya font partie des plus grands (10 % supérieurs) prédateurs dinosauriens enregistrés.”

Dans le même temps, les herbivores à gros corps ne sont ni diversifiés ni abondants dans les archives fossiles, précise l’équipe, bien qu’ils aient probablement cohabité avec les gros mangeurs de viande, mais ils ne sont “pas aussi diversifiés que dans de nombreuses autres formations du Crétacé ni particulièrement communs en tant que fossiles”.

Néanmoins, il y avait beaucoup d’autres choses à manger. À l’époque où ces dinosaures évoluaient, il y a environ 100 millions d’années (mais certains fossiles remontent jusqu’à 115 millions d’années), la région était la tête d’un vaste réseau fluvial, et une abondance de poissons et d’autres animaux marins aurait facilement fait vivre la population de théropodes.

“Cet endroit était rempli de poissons absolument énormes, y compris des cœlacanthes et des dipneustes géants”, explique Martill.

“Il y a un énorme requin-scie d’eau douce appelé Onchopristis avec la plus redoutable des dents rostrales, elles sont comme des poignards barbelés, mais magnifiquement brillantes.”

Les résultats sont publiés dans ZooKeys.