Des photos étonnantes montrent un énorme cratère sur Mars absolument débordant de glace d’eau

Alors que la présence d’eau liquide sur Mars reste un sujet d’intérêt constant, nous savons qu’il y a beaucoup de glace d’eau sur la planète rouge – et qu’elle peut être étonnante, comme l’attestent les nouvelles images de Mars Express de l’Agence spatiale européenne.

L’orbiteur de Mars a obtenu une vue étonnante d’un élément appelé le cratère Korolev, un cratère de 81,4 kilomètres de diamètre, juste au sud des dunes Olympia Undae qui encerclent la calotte polaire nord. Le cratère est rempli presque à ras bord de glace immaculée tout au long de l’année.

Comme la Terre, Mars a des saisons. Et comme sur Terre, les saisons plus chaudes entraînent le retrait de la glace. Mais le cratère Korolev, créé par un impact massif dans le passé lointain de Mars, et nommé d’après l’ingénieur soviétique Sergei Korolev, est un peu particulier.

Il s’agit d’une caractéristique géologique connue sous le nom de “piège à froid”, et c’est exactement ce qu’il semble être. Le fond du cratère est très profond, un peu plus de 2 kilomètres (1,2 miles) sous le bord. Du fond du cratère s’élève un dôme de glace d’eau, d’une épaisseur de 1,8 km et d’un diamètre pouvant atteindre 60 km.

(ESA/DLR/FU Berlin, CC BY-SA 3.0 IGO)

En volume, elle contient environ 2 200 kilomètres cubes (528 miles cubes) de glace (bien qu’une proportion inconnue de cette glace soit probablement de la poussière martienne).

Lorsque l’air passe au-dessus de la glace (oui, il y a de l’air sur Mars – il est irrespirable et mince, mais il est là), il se refroidit et descend, ce qui crée une couche d’air froid qui se trouve directement au-dessus de la glace. L’air étant un mauvais conducteur de chaleur, cette couche froide agit comme un isolant qui protège la glace de l’air plus chaud et l’empêche ainsi de fondre.

La même dynamique est en jeu dans le cratère Louth, beaucoup plus petit, de 36 kilomètres (22,4 miles), également situé dans la région polaire nord de Mars.

Une carte topographique du cratère Korolev. (ESA/DLR/FU Berlin, CC BY-SA 3.0 IGO)

Mars Express – qui fêtera son 15e anniversaire en orbite martienne le 25 décembre – a effectué plusieurs passages au-dessus du cratère Korolev l’année dernière, prenant des bandes d’images avec sa caméra stéréo haute résolution DSLR (HRSC).

Cinq de ces bandes ont été assemblées pour créer l’incroyable collage que vous avez vu en haut de cet article, montrant le cratère dans toute sa gloire, avec une résolution d’environ 21 mètres (69 pieds) par pixel.

Elles ont également été utilisées pour créer une carte topographique à code couleur (ci-dessus), qui montre l’altitude du cratère et de la plaine environnante.