Des physiciens ont calculé que nous ne sommes *probablement* pas la seule civilisation avancée de l’univers

Tenter de trouver une réponse à la question de savoir si l’humanité est seule dans le cosmos, tel est le but de la recherche d’une intelligence extraterrestre (SETI).

Du moins, en quelque sorte. Au lieu de chercher à estimer si des espèces technologiquement avancées existent actuellement ailleurs dans l’Univers – ce qui est l’objet de la célèbre, mais sans doute défectueuse, équation de Drake – les chercheurs s’intéressent à une question plus large : sommes-nous la seule civilisation avancée de tous les temps ? D’après leurs calculs, il y a peu de chances que nous soyons uniques.

Selon l’astronome Adam Frank de l’université de Rochester, l’un des problèmes de l’équation de Drake est qu’elle tient compte de la durée hypothétique de l’existence des civilisations avancées – un aspect sur lequel nous ne sommes peut-être pas bien équipés pour spéculer.

“Le fait que les humains disposent d’une technologie rudimentaire depuis environ 10 000 ans ne nous permet pas vraiment de savoir si d’autres sociétés dureraient aussi longtemps, voire beaucoup plus longtemps”, explique Frank.

Mais en reformulant l’équation pour prendre en compte l’histoire de l’ensemble de l’Univers, l’équipe affirme qu’elle peut éviter l’ambiguïté des estimations de longévité.

“Plutôt que de se demander combien de civilisations peuvent exister aujourd’hui, nous nous demandons si nous sommes la seule espèce technologique qui ait jamais existé”, a déclaré Woodruff Sullivan, un autre chercheur de l’université de Washington. “Ce changement d’orientation élimine l’incertitude de la question de la durée de vie des civilisations et nous permet d’aborder ce que nous appelons la ‘question archéologique cosmique’ – combien de fois dans l’histoire de l’univers la vie a-t-elle évolué vers un état avancé ?”

Étant donné que ce calcul comporterait encore beaucoup d’inconnues, l’équipe encadre la question en calculant les probabilités que la vie intelligente se produise ailleurs dans l’Univers.

Forts de nouvelles connaissances sur la présence d’exoplanètes et les zones d’habitabilité depuis la formulation de l’équation de Drake en 1961, les chercheurs calculent que la civilisation humaine ne sera probablement unique dans l’histoire que si les chances qu’une civilisation se développe sur une planète habitable sont inférieures à environ 1 sur 10 milliards de milliards.

En d’autres termes, si les chances que des espèces technologiquement avancées se développent sur des mondes étrangers sont minces selon l’équation de Drake, il faudrait qu’elles soient vraiment, vraiment, vraiment minces pour qu’il n’y ait jamais eu d’autres civilisations avancées dans l’Univers.

“Une chance sur 10 milliards de trillions est incroyablement faible”, a déclaré Frank. “Pour moi, cela implique que d’autres espèces intelligentes et productrices de technologie ont très probablement évolué avant nous.”

Mais si cette hypothèse peut donner de l’espoir à ceux qui aimeraient penser que nous ne sommes pas totalement seuls sur notre petit caillou dans l’espace, l’extrême ampleur de l’analyse temporelle de l’équipe s’accompagne d’une dure réalité. Sur un laps de temps aussi long, il serait extrêmement improbable que des civilisations éphémères existent les unes à côté des autres à un moment donné.

“L’Univers a plus de 13 milliards d’années”, a déclaré Sullivan. “Cela signifie que même s’il y a eu un millier de civilisations dans notre propre galaxie, si elles ne vivent que le temps de notre existence – environ 10 000 ans – alors toutes sont probablement déjà éteintes. Et d’autres n’évolueront pas avant que nous ayons disparu depuis longtemps.”

Mais d’un autre côté, l’importance de cette recherche ne réside peut-être pas dans le fait de souligner l’improbabilité de tomber sur nos voisins cosmiques, mais plutôt dans le fait de dire que : oui, il était une fois quelqu’un d’autre dans le ciel – et qu’il a probablement regardé le ciel en s’interrogeant sur nous aussi.

“D’un point de vue fondamental, la question est de savoir si cela s’est déjà produit quelque part auparavant”, déclare Frank. “Et il est étonnamment probable que nous ne soyons pas le seul endroit et le seul moment où une civilisation avancée a évolué”

Les résultats sont publiés dans Astrobiology.

Et si vous êtes curieux de savoir ce qu’il y a au-delà de notre Univers (euh, hein), jetez un coup d’œil à ceci :