Des scientifiques affirment avoir résolu le mystère des météorites ferreuses disparues de l’Antartique

On estime que des milliers de météorites entrent dans l’atmosphère terrestre chaque année, et que la majorité d’entre elles sont récupérées en Antarctique. Comment cela se fait-il ? L’une des raisons est simplement que, sur la toile de fond blanche et aride de la nature sauvage de l’Antarctique, il est plus facile de repérer les roches spatiales, qui sont souvent de couleur sombre.

Mais pour un type spécifique de météorites, celles qui sont riches en fer, on en a trouvé beaucoup moins en Antarctique, ce qui constitue un mystère qui a intrigué les scientifiques pendant des décennies. Aujourd’hui, une nouvelle étude menée par des chercheurs britanniques pourrait apporter une solution à cette énigme : les météorites riches en fer sont rarement trouvées en Antarctique parce qu’elles se réchauffent perpétuellement sous l’effet des rayons du soleil et font fondre la surface, tombant vers le bas sous la couche supérieure de la calotte glaciaire.

“L’étude propose une hypothèse – ces échantillons devraient être là [sous la glace]”, a déclaré l’une des chercheuses, Katherine Joy de l’Université de Manchester, à Jonathan Webb de BBC News. “Il nous suffit d’aller les localiser”

L’équipe pense que ce trésor invisible de météorites riches en fer pourrait se cacher à quelques centimètres sous la surface, mais que leur forte teneur en métal les transforme effectivement en puits de chaleur alimentés par les rayons du Soleil. Contrairement aux météorites non métalliques, leur capacité à s’échauffer pendant la journée signifie qu’elles sont beaucoup plus difficiles à trouver, car elles s’enfoncent toujours sous la surface visible.

Outre le contraste visuel de leur apparence, l’autre raison pour laquelle on trouve si souvent des météorites non métalliques en Antarctique est la dynamique de l’écoulement glaciaire, qui transporte les météorites enfouies dans la glace vers le haut, dans des régions de surface localisées appelées zones d’échouage de météorites (MSZ).

C’est dans ces MSZ que se trouvent environ deux tiers des météorites sur Terre, mais selon les chercheurs, la dynamique d’écoulement est entravée ou annulée par la chaleur des météorites riches en fer. Le phénomène glacial est peut-être capable de soulever les roches enfouies, mais il ne peut pas faire son travail correctement si ces roches deviennent chaudes et le font fondre.

ce tapis roulant continu a transporté les météorites des sites de chute intérieurs vers les “zones d’échouage des météorites” au cours des deux derniers millions d’années environ”, a déclaré Joy. À moins que les météorites ne soient hautement métalliques, bien sûr. Si c’est le cas, “elles ne parviennent jamais à la surface. Elles restent à jamais piégées, à environ 50-100 cm sous la glace”

Les conclusions de l’équipe, publiées dans Nature Communications, reposent sur une modélisation mathématique qui montre que les processus de décongélation et de congélation peuvent annuler le transport vers le haut des météorites à forte conductivité thermique – comme les roches riches en fer – tandis que celles à conductivité plus faible s’élèvent sans entrave jusqu’à la surface de la glace.

La prochaine étape, maintenant que nous savons qu’il y a une bonne chance que ces météorites riches en fer soient là après tout, est de les trouver et de les étudier, les radars et les détecteurs de métaux pouvant s’avérer cruciaux dans cette recherche.

“Il est fort possible qu’une réserve cachée de météorites se trouve juste sous la surface de glace de certaines zones de l’Antarctique. Il est impératif de trouver des preuves concluantes de son existence pour comprendre la formation du système solaire”, a déclaré le chercheur principal Geoff Evatt dans un communiqué de presse. “Le défi est maintenant lancé : être la première équipe à localiser cette réserve de météorites et à en récupérer des échantillons.”