Des scientifiques chinois viennent d’avouer qu’ils ont modifié les gènes d’embryons humains

Un groupe de scientifiques chinois vient d’annoncer qu’il a modifié le génome d’embryons humains, ce qui n’a jamais été fait dans l’histoire du monde, selon un rapport publié dans Nature News.

Une récente découverte biotechnologique – qualifiée de plus grande découverte biotechnologique du siècle – a montré comment les scientifiques pourraient être en mesure de modifier un génome humain alors que celui-ci n’est encore que dans un embryon.

Cela pourrait modifier non seulement le matériel génétique d’une personne, mais aussi l’ADN qu’elle transmet, en supprimant les “mauvais” codes génétiques (et en ajoutant potentiellement les “bons”) et en prenant une part active à l’évolution.

Des scientifiques inquiets ont publié un argument selon lequel personne ne devrait modifier le génome humain de cette manière jusqu’à ce que nous en comprenions mieux les conséquences, après qu’un rapport eut révélé des rumeurs selon lesquelles des scientifiques chinois travaillaient déjà à l’utilisation de cette technologie.

Mais ce nouvel article, publié le 18 avril dans la revue Protein and Cell par un groupe chinois dirigé par le chercheur Junjiu Huang de l’université Sun Yat-sen, montre que le travail a déjà été fait. Nature News a parlé à une source chinoise qui a déclaré qu’au moins quatre groupes différents “poursuivent l’édition de gènes dans les embryons humains”

Plus précisément, l’équipe a essayé de modifier un gène dans un embryon non viable qui aurait été responsable d’un trouble sanguin mortel. Mais l’équipe a noté dans l’étude qu’elle s’est heurtée à de graves difficultés, ce qui laisse penser qu’il reste des obstacles importants à franchir avant que l’utilisation clinique ne devienne une réalité.

CRISPR, la technologie qui rend tout cela possible, peut trouver les mauvaises sections d’ADN et les couper, voire les remplacer par de l’ADN qui ne code pas pour des maladies mortelles, mais elle peut aussi faire des substitutions non désirées. Son niveau de précision est encore très faible.

Le groupe de Huang n’a réussi à introduire l’ADN souhaité que dans “une fraction” des 28 embryons qui avaient été “épissés avec succès” (ils ont essayé 86 embryons au départ et ont testé 54 des 71 qui ont survécu à la procédure). Ils ont également trouvé un “nombre surprenant de mutations “hors cible””, selon Nature News.

Huang a déclaré à Nature News qu’ils se sont arrêtés là parce qu’ils savaient que s’ils voulaient faire ce travail médicalement, le taux de réussite devrait être plus proche de 100 %. Notre compréhension de CRISPR doit se développer de manière significative avant d’y arriver, mais il s’agit d’une nouvelle technologie qui évolue rapidement.

Même si l’équipe chinoise a travaillé sur des embryons non viables, c’est-à-dire des embryons qui ne peuvent donner lieu à une naissance vivante, l’édition du génome humain et la modification de l’ADN d’un embryon sont considérées comme éthiquement discutables, car elles pourraient conduire à d’autres utilisations de cette technologie chez l’homme. La modification de l’ADN d’embryons viables pourrait avoir des résultats imprévisibles pour les générations futures, et certains chercheurs souhaitent que nous comprenions mieux ce phénomène avant de le mettre en pratique.

Néanmoins, de nombreux chercheurs pensent que cette technologie (la plupart ne pensent pas qu’elle soit encore prête à être utilisée) pourrait être inestimable. Elle pourrait éliminer des maladies génétiques telles que l’anémie falciforme, la maladie de Huntington et la mucoviscidose, autant de maladies dévastatrices causées par des gènes qui pourraient théoriquement être supprimés. D’autres craignent qu’une fois que nous serons en mesure de le faire avec précision, elle sera inévitablement utilisée pour créer des humains sur mesure dotés de caractéristiques spécifiques souhaitées. Après tout, même si cette recherche est considérée comme discutable aujourd’hui, elle fait toujours l’objet d’expériences actives.

Huang a déclaré à Nature News que les revues Nature et Science ont toutes deux rejeté son article sur l’édition d’embryons, “en partie à cause d’objections éthiques” Aucune des deux revues n’a commenté cette déclaration à Nature News.

Pour l’instant, Huang prévoit d’essayer d’améliorer la précision de CRISPR dans des modèles animaux.

Mais CRISPR est apparemment assez facile à utiliser, selon les scientifiques qui se sont précédemment opposés à cette recherche sur les embryons, ce qui signifie qu’il est très probable que ces expériences se poursuivent.