Des scientifiques débattent de l’avenir de l’humanité au sommet international sur l’édition de gènes

Alors que l’attention du monde entier est concentrée sur les négociations actuelles de la COP21 sur le changement climatique à Paris, un autre sommet international se tient cette semaine et pourrait avoir un impact tout aussi important sur l’avenir de la planète – et des êtres humains et animaux qui y vivent.

Washington DC accueille une importante délégation d’experts scientifiques du monde entier à l’occasion du Sommet international sur l’édition de gènes humains. Les progrès rapides réalisés aujourd’hui dans le domaine de la génétique et des capacités d’édition de gènes signifient qu’il y a beaucoup de chemin à parcourir depuis la dernière réunion des années 1970.

“Il y a beaucoup à gagner grâce à l’utilisation de l’édition de gènes, mais nous devons évidemment faire attention à la manière dont nous procédons”, a déclaré l’ un des organisateurs de la conférence, Robin Lovell-Badge, à Robin McKie du Guardian. “L’objectif de cette réunion est de déterminer à quelle vitesse nous devons agir”

Les lignes sont fermement divisées sur ce sujet extrêmement controversé et émotif. Dans un coin, les défenseurs de la technologie d’édition de gènes soutiennent qu’elle pourrait nous aider à éradiquer les maladies et les conditions héréditaires qui causent la maladie et la misère dans le monde entier.

De l’autre, les chercheurs et les éthiciens mettent en garde contre le fait qu’avec des techniques d’édition de gènes comme le système CRISPR, nous manipulons des forces scientifiques que nous ne comprenons pas encore totalement.

“Ce ne serait pas une bonne idée d’imposer un moratoire sur cette technique, car il s’agit d’une nouvelle technique vraiment importante et utile qui offre de nombreuses possibilités d’améliorer de nombreux aspects de la pratique médicale, comme les traitements contre le cancer”, a déclaré Shirley Hodgson, généticienne de l’université St George de Londres, à Sarah Knapton du Telegraph. “Une interdiction empêcherait des recherches importantes dans ce domaine ou les pousserait dans la clandestinité”

Mais une telle interdiction est exactement ce que plus d’une centaine de scientifiques et d’experts appellent de leurs vœux – du moins en ce qui concerne l’ingénierie germinale humaine, qui modifierait non seulement les propriétés génétiques d’un embryon mais aussi de tous les descendants de ce bébé.

“L’ingénierie des gènes que nous transmettons à nos enfants et aux générations futures serait très risquée, inutile sur le plan médical et lourde de conséquences sur le plan social”, a déclaré Marcy Darnovsky, du Centre for Genetics and Society (CGS) américain. “Il n’y a aucune bonne raison de risquer un avenir de nantis et de démunis en matière de génétique, un monde avec de nouvelles formes d’inégalité, de discrimination et de conflit.”

“La modification génétique des enfants relevait récemment de la science-fiction”, a ajouté Pete Shanks, chercheur consultant au CGS. “Mais maintenant, avec les nouvelles technologies, ce fantasme pourrait devenir réalité. Une fois le processus lancé, il n’y aura pas de retour en arrière possible. C’est une ligne que nous ne devons pas franchir”

Pas plus tard que cette semaine, les chercheurs ont annoncé une nouvelle méthode d’édition CRISPR qui rend le découpage et le collage du code génétique plus sûr et plus précis que jamais, et avec des avancées similaires en permanence, il ne sera que plus difficile de concilier les avantages potentiels des techniques d’édition de gènes avec les dilemmes éthiques et scientifiques que la technologie pose.

“[L]es individus dont la vie est potentiellement affectée par la manipulation de la lignée germinale pourraient s’étendre sur plusieurs générations dans le futur”, a déclaré Francis Collins, directeur des Instituts nationaux de la santé américains, au Guardian. “Ils ne peuvent pas donner leur consentement à la modification de leur génome”