Des scientifiques modifient une levure pour produire un composé actif de la marijuana, le THC

Une levure a été modifiée pour produire le principal composé psychoactif de la marijuana, le tétrahydrocannabinol (THC). Responsable de la majorité des effets psychologiques de la marijuana – y compris l’euphorie – le THC peut également être utilisé pour traiter les symptômes de l’infection par le VIH et de la chimiothérapie, et les chercheurs espèrent que leur levure sera capable de le produire plus efficacement que les versions synthétiques.

“C’est quelque chose qui pourrait littéralement changer la vie de millions de personnes”, a déclaré au New York Times Kevin Chen, de Hyasynth Bio, une société canadienne qui a conçu des levures pour produire à la fois du THC et du cannabidiol, un autre composé actif qui s’est révélé prometteur comme traitement médical .

En août dernier, des chercheurs de l’université de Californie à Berkeley, aux États-Unis, ont annoncé qu’ils avaient trouvé le moyen de fabriquer de l’héroïne “maison” en utilisant une forme modifiée de levure nourrie au sucre et une enzyme extraite du pavot. Ils ont découvert qu’un certain type d’enzyme pouvait transformer les sucres du glucose en morphine et ont réussi à l’exprimer dans une forme simple de levure génétiquement modifiée.

Aujourd’hui, des chercheurs de l’université technique de Dortmund, en Allemagne, ont décrit dans la revue Biotechnology Letters comment ils ont étudié les gènes utilisés par la plante de marijuana pour produire du THC, puis ont intégré ces gènes dans leur levure. Ils ont ensuite donné un cocktail de molécules spécialement choisies à la levure, qui a ensuite éliminé le THC.

Ils auraient également réussi à produire du cannabidiol de la même manière, mais n’ont pas encore publié les détails. Le grand défi consiste maintenant à trouver comment remplacer ces molécules par une matière première telle que le sucre pour rendre le processus bon marché, facile et commercialement compétitif.

L’objectif n’est pas de remplacer la plante de marijuana, car, avouons-le, elle se débrouille très bien toute seule. Comme l’a déclaré Jonathan Page, professeur adjoint à l’université de Colombie-Britannique au Canada, qui a participé au séquençage des gènes du THC et du cannabidiol, à Roxanne Khamsi du New York Times : “À l’heure actuelle, nous avons une plante qui est essentiellement la Ferrari du monde végétal lorsqu’il s’agit de produire la substance chimique recherchée. Le cannabis est difficile à battre”

L’idée est plutôt d’offrir une alternative pour des endroits comme l’Europe, où les composés médicinaux de la marijuana seraient bien accueillis s’ils ne venaient pas sous la forme d’une plante qui pourrait être cultivée illégalement. Des versions synthétiques du THC sont actuellement disponibles sous forme de pilules pour traiter plusieurs effets secondaires du VIH ou de la chimiothérapie, mais la synthèse chimique nécessaire est compliquée et coûteuse.

Ce que la levure pourrait également offrir, c’est la possibilité de tester plus efficacement les propriétés médicinales de certains composés actifs de la marijuana, qui se sont révélés prometteurs dans le traitement de toutes sortes de maladies, des crises d’épilepsie et des inflammations au cancer et à la maladie de Parkinson. Yasmin Hurd, professeur de neurosciences et de psychiatrie à l’école de médecine Icahn de Mount Sinai, a déclaré à Tech Insider que l’utilisation simultanée de tous les composés de la marijuana revient à “jeter 400 comprimés dans un cocktail et à dire ‘prenez ça'”, plutôt que de déterminer quel composant de ce cocktail est réellement bénéfique pour la maladie en question.

Car à l’heure actuelle, on manque de preuves scientifiques rigoureuses montrant que la marijuana et ses composants traitent efficacement les symptômes de nombreuses maladies pour lesquelles ils ont été prescrits.

“La marijuana est de plus en plus considérée comme un médicament, mais il existe peu de preuves de son efficacité contre un grand nombre des maladies pour lesquelles elle est prescrite”, rapporte le New York Times. “Les chercheurs qui espèrent séparer les faits des vœux pieux auront besoin d’un bien meilleur accès aux constituants uniques de la marijuana. Une levure modifiée pourrait les fournir.”