Des scientifiques ont éliminé le VIH des cellules immunitaires humaines grâce à une nouvelle technique d’édition de gènes

À l’aide de la méthode d’édition de gènes CRISPR/Cas9 tant décriée, les scientifiques ont démontré comment ils pouvaient modifier le VIH dans l’ADN des cellules immunitaires humaines et, ce faisant, empêcher la réinfection des cellules non modifiées également.

Si vous n’avez pas encore entendu parler de la technique d’édition de gènes CRISPR/Cas9, préparez-vous à en entendre beaucoup plus en 2016, car elle devrait révolutionner la façon dont nous recherchons et traitons les causes profondes des maladies génétiques. Elle permet aux scientifiques de se concentrer sur un gène spécifique et de couper-coller des parties de l’ADN pour modifier sa fonction.

Des chercheurs britanniques ont été surpris en 2015 en train d’utiliser CRISPR/Cas9 pour modifier des embryons humains. Des chercheurs chinois ont récemment obtenu l’autorisation d’utiliser CRISPR/Cas9 sur des embryons humains afin de déterminer comment améliorer les taux de réussite des FIV et réduire les fausses couches

Au début de cette année, les scientifiques ont commencé à utiliser CRISPR/Cas9 pour traiter avec succès une maladie génétique – la dystrophie musculaire de Duchenne – chez des mammifères vivants pour la première fois, et aujourd’hui, cette technique présente un réel potentiel comme traitement possible du VIH à l’avenir.

La technique fonctionne en guidant des protéines semblables à des ciseaux vers des sections ciblées de l’ADN dans une cellule, puis en les incitant à les modifier d’une manière ou d’une autre. CRISPR fait référence à une séquence répétitive spécifique d’ADN extraite d’un procaryote – un organisme unicellulaire tel qu’une bactérie – qui s’associe à une enzyme guidée par l’ARN appelée Cas9.

En gros, si vous voulez modifier l’ADN d’un virus dans une cellule humaine, il faut qu’une bactérie entre en jeu, rencontre le virus et produise un brin d’ARN identique à la séquence de l’ADN virtuel.

Cet “ARN guide” s’accroche alors à l’enzyme Cas9, et ensemble, ils recherchent le virus correspondant. Une fois qu’ils l’ont localisé, la Cas9 se met à le découper et à le détruire.

Grâce à cette technique, les chercheurs de l’université Temple ont réussi à éliminer l’ADN du VIH-1 des génomes des cellules T dans des cultures humaines de laboratoire, et lorsque ces cellules ont été exposées ultérieurement au virus, elles ont été protégées de la réinfection.

“Ces résultats sont importants à plusieurs niveaux”, déclare le chercheur principal Kamel Khalili. “Ils démontrent l’efficacité de notre système d’édition de gènes à éliminer le VIH de l’ADN des cellules T CD4 et, en introduisant des mutations dans le génome viral, à inactiver définitivement sa réplication.”

“En outre, ajoute-t-il, ils montrent que le système peut protéger les cellules contre la réinfection et que la technologie est sans danger pour les cellules, sans effets toxiques.”

Si les techniques d’édition de gènes ont déjà été expérimentées dans le domaine du VIH, c’est la première fois que les scientifiques ont trouvé le moyen de prévenir de nouvelles infections, ce qui est crucial pour le succès d’un traitement qui offre une meilleure protection que nos médicaments antirétroviraux actuels. Dès que l’on arrête de prendre ces médicaments, le VIH recommence à surcharger les lymphocytes T.

“Les médicaments antirétroviraux sont très efficaces pour contrôler l’infection par le VIH”, explique M. Khalili. “Mais les patients sous traitement antirétroviral qui arrêtent de prendre les médicaments subissent un rebond rapide de la réplication du VIH.”

Il reste encore beaucoup de travail à faire pour que cette technique soit prête pour quelque chose de plus avancé que des cellules humaines dans une boîte de Pétri – notamment en ce qui concerne la précision parfaite du processus de “découpage” – mais c’est une première étape passionnante.

Les résultats ont été publiés dans Scientific Reports.