Des scientifiques ont enfin identifié le gène impliqué dans la transformation des cheveux en cheveux gris

Pour la première fois, des chercheurs ont identifié un gène impliqué dans le grisonnement des cheveux. Et seules les personnes d’ascendance européenne en sont porteuses, ce qui pourrait expliquer pourquoi certaines personnes peuvent conserver leur couleur naturelle jusqu’à un âge avancé, alors que le reste d’entre nous commence à voir des cheveux gris avant nos 30 ans (merci, les parents).

Les scientifiques ont compris depuis longtemps comment nos cheveux deviennent gris – en vieillissant, nous cessons de produire autant d’un pigment appelé mélanine – mais ils n’ont pas réussi à comprendre pourquoi, ni, surtout, comment arrêter ce processus. La compréhension du gène impliqué dans ce processus pourrait changer la donne et conduire à de nouveaux traitements permettant d’éviter complètement les cheveux blancs.

“Nous connaissons déjà plusieurs gènes impliqués dans la calvitie et la couleur des cheveux, mais c’est la première fois qu’un gène responsable du grisonnement est identifié chez l’homme, ainsi que d’autres gènes influençant la forme et la densité des cheveux”, a déclaré l’un des chercheurs, Kaustubh Adhikari, de l’University College London.

L’étude a porté sur les génomes de plus de 6 000 personnes d’Amérique latine issues de milieux très divers, notamment africains, européens et amérindiens.

En analysant leur ADN et en le comparant à leur apparence, les chercheurs ont pu identifier 18 gènes qui semblent influencer les caractéristiques des cheveux, notamment les cheveux gris, l’épaisseur de la barbe, le fait que les cheveux soient bouclés ou raides, et même le fait qu’une personne développe ou non un monosourcil.

Le gène lié aux cheveux gris s’appelle IRF4 et des études antérieures ont montré qu’il influençait la production de mélanine. Mais c’est la première fois que l’on parvient à l’associer aux cheveux gris.

“Cela n’a été possible que parce que nous avons analysé un melting-pot diversifié de personnes, ce qui n’avait jamais été fait auparavant à cette échelle”, a déclaré Adhikari, ajoutant que les résultats ont “des applications cosmétiques car nous améliorons nos connaissances sur la façon dont les gènes influencent notre apparence”.

Vous pouvez voir ci-dessous tous les gènes nouvellement identifiés et leurs associations :

University College London

Pour être clair, il est peu probable que les gènes contrôlent entièrement nos cheveux, et les facteurs environnementaux ont également une grande influence sur le fait que nous devenions gris ou non, sur l’épaisseur de nos cheveux, ou sur le fait qu’ils soient bouclés ou raides.

“Ce n’est pas comme si vous aviez cette variante [de gène], donc vous êtes certain d’avoir des cheveux gris”, a déclaré le chercheur principal Andrés Ruiz-Linares à The Verge. “Non. Cela augmente essentiellement vos chances par rapport à la population générale”

Mais si nous pouvons comprendre comment les gènes sont impliqués, nous pouvons mieux comprendre comment contrôler certains traits – comme ralentir le grisonnement ou prévenir la calvitie – et aussi comprendre comment ils ont évolué en premier lieu.

“On a longtemps pensé que les caractéristiques des cheveux pouvaient avoir été influencées par une certaine forme de sélection, comme la sélection naturelle ou sexuelle, et nous avons trouvé des preuves statistiques dans le génome qui vont dans ce sens”, a déclaré Adhikari.

La prochaine étape consistera pour l’équipe à étudier le rôle spécifique d’IRF4 dans l’arrêt de la production de mélanine, afin de pouvoir éventuellement travailler sur le ralentissement ou la prévention du processus de grisonnement.

Outre les applications cosmétiques, cette recherche pourrait également aider les médecins légistes et la police à reconstituer l’apparence d’un suspect à partir de son ADN – par exemple, pour savoir s’il a des cheveux gris et s’ils sont raides ou bouclés.

Mais ne nous voilons pas la face, nous espérons égoïstement qu’ils découvriront d’abord les cheveux gris. Merci d’avance aux scientifiques.

Les recherches ont été publiées dans Nature Communications.