Des scientifiques ont identifié la source physique de l’anxiété dans le cerveau

Nous ne sommes pas câblés pour nous sentir en sécurité en permanence, mais peut-être qu’un jour nous pourrons l’être.

Une étude récente sur les bases neurologiques de l’anxiété dans le cerveau a identifié des “cellules d’anxiété” situées dans l’hippocampe, qui non seulement régulent le comportement anxieux, mais peuvent être contrôlées par un faisceau lumineux.

Ces résultats, jusqu’à présent démontrés dans des expériences sur des souris de laboratoire, pourraient offrir une lueur d’espoir aux millions de personnes dans le monde qui souffrent de troubles anxieux (dont près d’un adulte sur cinq aux États-Unis), en débouchant sur de nouveaux médicaments qui réduisent au silence ces neurones qui contrôlent l’anxiété.

“Nous voulions comprendre où les informations émotionnelles qui entrent dans le sentiment d’anxiété sont codées dans le cerveau”, explique l’un des chercheurs, le neuroscientifique Mazen Kheirbek de l’université de Californie à San Francisco.

Pour le découvrir, l’équipe a utilisé une technique appelée imagerie calcique, en insérant des microscopes miniatures dans le cerveau de souris de laboratoire pour enregistrer l’activité des cellules de l’hippocampe pendant que les animaux se déplaçaient dans leur enclos.

Cellules de l’anxiété (Laboratoire Hen/Université de Columbia)

Il ne s’agissait pas non plus de cages ordinaires.

L’équipe a construit des labyrinthes spéciaux où certains chemins menaient à des espaces ouverts et à des plates-formes surélevées – des environnements exposés connus pour induire l’anxiété chez les souris, en raison d’une vulnérabilité accrue aux prédateurs.

Loin de la sécurité des murs, quelque chose s’est déclenché dans la tête des souris. Les chercheurs ont observé que les cellules d’une partie de l’hippocampe appelée CA1 ventral (vCA1) s’activaient, et que plus les souris se comportaient de manière anxieuse, plus l’activité des neurones était importante.

“Nous appelons ces cellules d’anxiété parce qu’elles ne se déclenchent que lorsque les animaux se trouvent dans des endroits qui leur font peur de manière innée”, explique le chercheur principal Rene Hen, de l’université Columbia.

La sortie de ces cellules a été retracée jusqu’à l’hypothalamus, une région du cerveau qui – entre autres choses – régule les hormones qui contrôlent les émotions.

Étant donné que ce même processus de régulation fonctionne également chez les humains – et pas seulement chez les souris de laboratoire exposées à des labyrinthes anxiogènes – les chercheurs supposent que les neurones anxieux eux-mêmes pourraient faire partie de la biologie humaine.

“Maintenant que nous avons trouvé ces cellules dans l’hippocampe, cela ouvre de nouveaux horizons pour explorer des idées de traitement dont nous ignorions l’existence auparavant”, déclare l’un des membres de l’équipe, Jessica Jimenez, du Vagelos College of Physicians & Surgeons de l’université Columbia.

Ce qui est encore plus passionnant, c’est que nous avons déjà trouvé un moyen de contrôler ces cellules anxieuses – du moins chez les souris – au point de modifier le comportement observable des animaux.

Grâce à une technique appelée optogénétique, qui consiste à diriger un faisceau lumineux sur les cellules de la région vCA1, les chercheurs ont réussi à réduire au silence les cellules anxieuses et à susciter une activité confiante et non anxieuse chez les souris.

“Si nous réduisons cette activité, les animaux seront-ils moins anxieux ? A déclaré Kheirbek à NPR.

“Ce que nous avons constaté, c’est qu’ils sont devenus moins anxieux. En fait, ils avaient tendance à vouloir explorer encore plus les bras ouverts du labyrinthe.”

Cet interrupteur de contrôle ne fonctionnait pas que dans un sens.

En modifiant les paramètres de la lumière, les chercheurs ont également pu renforcer l’activité des cellules d’anxiété, faisant frémir les animaux même lorsqu’ils sont en sécurité dans un environnement clos et muré – sans que l’équipe pense nécessairement que le vCA1 est la seule région du cerveau impliquée ici.

“Ces cellules ne sont probablement qu’une partie d’un circuit étendu par lequel l’animal apprend des informations liées à l’anxiété”, a déclaré Kheirbek à NPR, soulignant que d’autres cellules neuronales justifient également une étude supplémentaire.

Quoi qu’il en soit, les prochaines étapes consisteront à déterminer si c’est le même interrupteur de contrôle qui régule l’anxiété chez l’homme – et d’après ce que nous savons des similitudes entre le cerveau des souris, cela semble plausible.

Si c’est le cas, ces résultats pourraient ouvrir une nouvelle piste de recherche importante sur les moyens de traiter divers états anxieux.

Et c’est quelque chose dont nous devrions tous être reconnaissants.

“Nous avons une cible”, a expliqué Kheirbek au Mercury News. “Une façon très précoce de penser à de nouveaux médicaments

Les résultats ont été publiés dans Neuron.

La version originale de cette histoire a été publiée en février 2018.