Des scientifiques ont réalisé les premiers essais d’un “vaccin universel contre le cancer”

Les scientifiques viennent de faire un grand pas, très positif, vers le développement de ce qui pourrait être le premier “vaccin universel” contre le cancer

Les résultats des premiers essais sur l’homme, ainsi que des recherches sur les souris, viennent d’être publiés. Ils suggèrent que cette nouvelle technique pourrait être utilisée pour activer le système immunitaire des patients contre tout type de tumeur, quelle que soit sa localisation dans le corps.

Contrairement aux vaccins que nous connaissons, ce vaccin potentiel serait administré aux patients déjà atteints d’un cancer, plutôt qu’à ceux qui risquent de le contracter. Il fonctionne essentiellement en envoyant de minuscules “fléchettes” contenant des morceaux d’ARN extraits des cellules cancéreuses du patient vers le système immunitaire de l’organisme, afin de le convaincre de lancer une attaque totale contre toutes les tumeurs qu’il rencontre.

En modifiant simplement l’ARN contenu dans ces fléchettes, l’équipe peut, en théorie, mobiliser le système immunitaire contre tout type de cancer. “De tels vaccins sont rapides et peu coûteux à produire, et pratiquement tous les antigènes tumoraux peuvent être codés par l’ARN”, rapporte l’équipe, dirigée par des chercheurs de l’université Johannes Gutenberg de Mayence en Allemagne, dans la revue Nature.

“Ainsi, l’approche d’immunothérapie par ARN nanoparticulaire présentée ici peut être considérée comme une nouvelle classe de vaccins universellement applicable pour l’immunothérapie du cancer.”

L’immunothérapie, qui consiste à utiliser le propre système immunitaire du patient pour attaquer le cancer, n’est pas nouvelle en soi – les chercheurs l’utilisent déjà contre différents types de cancer avec d’excellents résultats.

Mais jusqu’à présent, les chercheurs ont surtout procédé à l’ingénierie génétique de cellules immunitaires spéciales, ciblant le cancer, en laboratoire, puis les ont réinjectées au patient, ce qui est un processus long et coûteux.

La différence avec cette technique est que le vaccin est fabriqué en laboratoire et qu’il introduit l’ADN du cancer dans les cellules immunitaires de l’organisme, ce qui est beaucoup moins invasif. Cela signifie également que le vaccin peut être modifié pour chasser toute une série de types de cancer.

Alors pourquoi le système immunitaire n’élimine-t-il pas naturellement ces types de cancer ?

“L’une des raisons est que les cellules cancéreuses ressemblent à bien des égards aux cellules normales et que le système immunitaire évite d’attaquer le soi”, expliquent les immunologistes néerlandais Jolanda de Vries et Figdor dans un commentaire accompagnant l’article de Nature.

Cela signifie que lorsque vous développez un vaccin, vous devez utiliser un antigène – une molécule étrangère qui fonctionne comme une “photo d’identité” pour le système immunitaire – qui n’est pas non plus exprimé dans les cellules normales.

“Seules des réponses immunitaires relativement modestes se produisent avec des vaccins contenant des antigènes qui sont également exprimés sur des tissus sains”, écrivent de Vries et Carl Figdor. “On ne peut s’attendre à des réponses immunitaires fortes que lorsque les cellules cancéreuses expriment des antigènes qui ne sont généralement pas exprimés dans les cellules adultes normales.”

C’est ce type d’antigène spécifique du cancer que le nouveau vaccin est conçu pour transmettre au système immunitaire. Il fonctionne en enrobant l’ARN du cancer dans une simple membrane d’acide gras, et en lui donnant une charge légèrement négative.

Cela signifie qu’une fois le vaccin injecté à un patient, il est attiré par une charge électrique vers les cellules immunitaires dendritiques de la rate, des ganglions lymphatiques et de la moelle osseuse.

Ces cellules dendritiques “montrent” alors l’ARN cancéreux aux cellules T de l’organisme et, pour anthropomorphiser la situation, leur disent à peu près : “Hé, c’est le type que nous recherchons, allez le chercher” Le but est que les cellules T aillent ensuite tuer en masse toutes les cellules cancéreuses de l’organisme.

Et c’est ce que les premières recherches de l’équipe allemande ont démontré chez la souris. Une fois le vaccin injecté, le système immunitaire a pu combattre des tumeurs “à croissance agressive”, selon les résultats de la recherche.

Bien entendu, de nombreux résultats obtenus chez la souris ne sont pas transposables à l’homme, il ne faut donc pas s’emballer pour l’instant.

L’équipe a également testé une version du vaccin sur trois patients atteints de mélanome. Le but de cet essai était uniquement de vérifier si le vaccin pouvait être utilisé en toute sécurité chez l’homme, et non s’il était efficace, et jusqu’à présent, les résultats sont prometteurs. Les effets secondaires se sont limités à des symptômes de type grippal, ce qui est mieux que la plupart des traitements de chimiothérapie.

L’équipe attend maintenant 12 mois les résultats du suivi de cet essai de sécurité et, si tout va bien, elle lancera ensuite un essai clinique de plus grande envergure pour voir si le vaccin fonctionne vraiment.

“En combinant des études en laboratoire et les résultats d’un essai clinique de phase initiale, cette recherche montre qu’un nouveau type de vaccin thérapeutique pourrait être utilisé pour traiter les patients atteints de mélanome en renforçant les effets de leur système immunitaire”, a déclaré au Telegraph Aine McCarthy, responsable de l’information scientifique au Cancer Research UK .

“Comme le vaccin n’a été testé que sur trois patients, des essais cliniques de plus grande envergure sont nécessaires pour confirmer qu’il fonctionne et qu’il est sûr, tandis que d’autres recherches détermineront s’il pourrait être utilisé pour traiter d’autres types de cancer.”

Bien qu’il soit encore très tôt, nous avons une autre raison d’être optimistes quant à l’avenir du traitement du cancer. Et c’est toujours une bonne chose.