Des scientifiques ont trouvé la raison pour laquelle les champignons magiques ont évolué pour devenir si “magiques”

La façon dont la psilocybine agit sur le cerveau d’une mouche pourrait expliquer pourquoi plusieurs espèces différentes de champignons ont évolué pour contenir exactement le même composé.

Bien qu’elle provoque des hallucinations chez l’homme, la psilocybine pourrait tromper les insectes et leur faire perdre l’appétit, ce qui en ferait un mécanisme de protection contre la dévoration par un invertébré affamé.

La psilocybine n’est pas limitée à un seul type, ni même à un seul genre de champignon : le composé psychédélique apparaît dans plus de 200 espèces de champignons

Cela peut sembler peu par rapport aux 5,1 millions d’espèces de champignons recensées dans le monde, mais ce qui est curieux, c’est que la psilocybine apparaît dans des espèces très différentes qui, autrement, ne semblent pas avoir grand-chose en commun.

Selon des chercheurs de l’université d’État de l’Ohio, cela ressemble à ce que l’on appelle le transfert horizontal de gènes. Il s’agit d’un transfert de matériel génétique entre organismes par des moyens autres que le transfert héréditaire – par exemple, par le biais d’un virus

Il se produit souvent en réponse à un facteur de stress. La résistance aux antibiotiques chez les bactéries est un bon exemple de transfert horizontal de matériel génétique par conjugaison bactérienne en réponse à une menace.

Sous la direction du génomiste évolutionniste Jason Slot, de l’université d’État de l’Ohio, une équipe de chercheurs a étudié une série de champignons à psilocybine et sans psilocybine, et a réduit les similitudes entre les champignons à psilocybine à un groupe de cinq gènes.

Entre eux, ces gènes produisent les enzymes nécessaires à la création de la psilocybine – et ils semblent avoir été transférés d’une espèce à l’autre en tant que groupe.

“Mais notre principale question est de savoir comment ils ont évolué A déclaré Slot. “Quel est le rôle de la psilocybine dans la nature ?”

Pour répondre à cette question, l’équipe a dû examiner ce que fait la psilocybine.

Chez les humains, elle provoque des hallucinations en supprimant un neurotransmetteur particulier. Mais chez les insectes, la suppression de ce neurotransmetteur a un effet différent : elle réduit l’appétit.

Cela fait une différence car le transfert horizontal du groupe de gènes constaté par l’équipe semble s’être produit dans des environnements où il y a beaucoup d’insectes, comme le fumier animal et le bois pourri.

“Nous spéculons que les champignons ont évolué pour être hallucinogènes parce que cela diminuait les chances que les champignons soient mangés par les insectes”, a déclaré Slot.

“La psilocybine ne fait probablement pas qu’empoisonner les prédateurs ou avoir un mauvais goût. Ces champignons modifient l'”esprit” des insectes – s’ils ont un esprit – pour répondre à leurs propres besoins.”

La manière dont le groupe de gènes a été transféré reste un mystère, car le transfert horizontal de gènes entre champignons n’est pas courant.

Mais sa présence dans des espèces si différentes – même le lichen en est doté – qui ont des parents plus proches sans psilocybine est un indicateur fort qu’il a effectivement été transféré.

Dans le monde non animal, les plantes sont bien connues pour avoir développé des composés chimiques comme mécanisme de défense. Le camphrier, par exemple, produit une substance répulsive pour les insectes appelée camphre, qui peut être utilisée pour créer des boules de naphtaline, tandis que le géranium produit dans ses fleurs un produit chimique qui paralyse les coléoptères.

La capsaïcine, produite par de nombreuses plantes de la famille des capsicum, a même évolué spécifiquement pour dissuader les mammifères (l’homme n’ est manifestement pas doué pour tenir compte des avertissements de la nature), mais n’a aucun effet sur les oiseaux, qui peuvent donc disperser les graines de ces plantes.

Mais l’identification des gènes responsables de la production de psilocybine pourrait être d’une grande utilité pour la recherche médicale, qui étudie depuis un certain temps les avantages thérapeutiques de ce composé pour traiter les maladies mentales.

Les travaux de l’équipe ont été publiés dans la revue Evolution Letters.