Des scientifiques ont trouvé le moyen de stocker des images numériques dans l’ADN

L’ADN – ou acide désoxyribonucléique, pour son appellation complète – est l’un des éléments constitutifs de tous les organismes vivants. Il contient le code génétique qui contribue largement à faire de nous ce que nous sommes. Aujourd’hui, des scientifiques ont réussi à utiliser ces mêmes molécules pour stocker des photographies numériques et les retrouver intactes.

Selon l’équipe à l’origine de cette technologie, si le processus peut être affiné et mis à l’échelle, cela signifie que nous pourrions assister à la fin des centres de données utilisés par des entreprises comme Facebook et Amazon. L’ADN étant de taille microscopique, les chercheurs ont calculé que les fichiers qui seraient généralement stockés dans un centre de données de la taille d’un supermarché pourraient être écrasés dans un espace de la taille d’un morceau de sucre.

L’équipe de l’université de Washington, en partenariat avec des ingénieurs de Microsoft, a réussi à coder quatre images numériques dans des chaînes d’ADN. Il a fallu pour cela convertir les 1 et les 0 des fichiers en quatre éléments de base de l’ADN : adénine, guanine, cytosine et thymine. Mais il était encore plus difficile d’inverser le processus sans aucune erreur.

Si vous vous intéressez particulièrement aux algorithmes de compression, le codage de Huffman est l’approche utilisée. Pour le reste d’entre nous, cela signifie essentiellement que des marqueurs distinctifs, semblables aux codes postaux pour l’acheminement du courrier, ont été placés à l’intérieur des molécules d’ADN artificielles synthétisées afin de les rendre plus faciles à localiser et à relire, comme le rapporte Jamie Condliffe de Gizmodo.

Et cela a fonctionné, puisque les chercheurs ont réussi à stocker puis à récupérer les fichiers.

L’équipe pense désormais que l’encodage de l’ADN pourrait avoir un réel potentiel pour l’archivage des données à l’avenir, bien qu’il ne soit pas aussi adapté aux informations qui doivent être accessibles instantanément et en permanence.

“La vie a produit cette fantastique molécule appelée ADN qui stocke efficacement toutes sortes d’informations sur vos gènes et le fonctionnement d’un système vivant – elle est très, très compacte et très durable”, a déclaré l’un des membres de l’équipe, Luis Ceze. “Nous le reconvertissons essentiellement pour stocker des données numériques – images, vidéos, documents – de manière gérable pendant des centaines ou des milliers d’années.”

“C’est un exemple où nous empruntons quelque chose à la nature – l’ADN – pour stocker des informations”, ajoute-t-il. “Mais nous utilisons quelque chose que nous connaissons des ordinateurs – comment corriger les erreurs de mémoire – et nous l’appliquons à nouveau à la nature.”

“La façon dont vous passez des uns et des zéros aux As, G, C et Ts a vraiment de l’importance, car si vous utilisez une approche intelligente, vous pouvez la rendre très dense et vous n’avez pas beaucoup d’erreurs”, explique l’un des chercheurs Georg Seelig. “Si vous le faites mal, vous obtenez beaucoup d’erreurs”

Aussi prometteurs que soient ces premiers résultats, il reste encore beaucoup de travail à faire avant que le premier centre de données ADN puisse être ouvert. La procédure n’a jusqu’à présent été testée qu’à petite échelle et nécessite pour l’instant un équipement de laboratoire coûteux et lourd.

Les résultats de l’équipe ont été présentés à l’ACM International Conference on Architectural Support for Programming Languages and Operating Systems à Atlanta, en Géorgie.