Des scientifiques pensent que l’anorexie pourrait être causée par une infection bactérienne

L’anorexie a le taux de mortalité le plus élevé de toutes les maladies mentales, et pourtant, nous en savons toujours très peu sur ce qui déclenche cette maladie et sur la manière de la traiter avec succès. Mais les scientifiques pensent maintenant que cela pourrait être dû au fait que nous avons cherché au mauvais endroit pendant tout ce temps.

Une équipe d’éminents chercheurs médicaux britanniques vient de publier un article suggérant que l’anorexie est due à une infection bactérienne et non à un problème purement psychologique. Et ils pensent que la fatigue chronique et le syndrome du côlon irritable pourraient être causés par la même chose.

“Les facteurs psychologiques peuvent être importants, mais ne sont pas convaincants en tant que cause principale ou majeure”, écrivent les chercheurs, dont Jim Morris des hôpitaux universitaires de Morecambe Bay, dans le nord-ouest de l’Angleterre, et Sue Broughton et Quenton Wessels de l’université de Lancaster.

L’article a été publié dans la revueMedical Hypotheses et, comme le nom de la revue le suggère, il ne s’agit pour l’instant que d’une hypothèse à vérifier.

Mais si elle est confirmée, elle pourrait déboucher sur de nouveaux traitements pour ces maladies et donner un espoir bien nécessaire aux personnes souffrant d’anorexie, du syndrome du côlon irritable et de fatigue chronique.

Les chercheurs présentent un dossier assez convaincant. Bien qu’ils n’aient pas encore identifié la cause bactérienne initiale, l’idée est que le système immunitaire d’un patient crée des anticorps pour combattre une infection bactérienne initiale, mais ces anticorps s’embrouillent et commencent à attaquer les propres cellules nerveuses du patient.

Cette attaque auto-immune pourrait expliquer les symptômes ressentis par les personnes atteintes des trois pathologies : anorexie, syndrome du côlon irritable et fatigue chronique. Et elle pourrait également expliquer l’immense déséquilibre des taux entre les hommes et les femmes, sachant que les femmes sont déjà connues pour avoir un risque accru de développer d’autres maladies auto-immunes.

“Le rapport femmes-hommes dans ces affections est de l’ordre de 10, le syndrome de fatigue chronique et l’anorexie mentale sont tout aussi extrêmes, et cela correspond donc à l’idée que les auto-anticorps dirigés contre les cellules nerveuses pourraient faire partie de la pathogenèse de ces affections”, écrivent les chercheurs. “L’excès féminin dans le syndrome du côlon irritable,

L’hypothèse des bactéries peut également expliquer certains des symptômes spécifiques de l’anorexie, que beaucoup d’entre nous associent à l’influence des mannequins et du monde de la mode sur les jeunes femmes.

“Des auto-anticorps agissant sur le système limbique (du cerveau) pourraient induire des émotions extrêmes, dont le dégoût et la peur”, écrivent les scientifiques, “qui sont ensuite liées, dans l’esprit des adolescentes, à des idées culturellement déterminées de ce qui est, ou n’est pas, la forme et la taille idéales du corps. Il n’y a alors qu’un pas à franchir pour que le dégoût et la peur soient dirigés vers la nourriture et l’obésité, que l’industrie de la mode diabolise actuellement.”

S’il s’avère que la maladie a une origine bactérienne, cela signifie que l’anorexie pourrait également être contagieuse. Mais les chercheurs affirment que les facteurs sociaux sont encore susceptibles de jouer un rôle dans le fait de savoir qui développe la maladie et qui ne la développe pas.

“Il pourrait, par exemple, y avoir une incidence accrue d’abus physiques et sexuels dans l’enfance chez ceux qui vont ensuite manifester des troubles fonctionnels”, écrivent-ils. “Il est facile de voir comment cela pourrait influencer les symptômes chez les adultes, mais il est difficile d’imaginer que l’abus soit la cause unique et suffisante du trouble fonctionnel.”

L’équipe va maintenant tester son hypothèse sur des modèles animaux en laboratoire, et tenter d’identifier la bactérie responsable de la confusion du système immunitaire qui s’attaque aux propres nerfs de l’organisme.

“Si nous parvenons à isoler les coupables, nous pourrons peut-être rétablir le bon équilibre bactérien”, a déclaré Wessels au Telegraph. “Nous espérons passer au laboratoire au cours de l’été et obtenir une réponse d’ici la fin de l’année.”

S’ils trouvent des preuves à l’appui de leur hypothèse, il s’agira de trouver comment éliminer les bactéries qui déclenchent ces auto-anticorps, ainsi que de se débarrasser des auto-anticorps eux-mêmes, potentiellement par des transfusions sanguines saines.

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