Des scientifiques viennent de trouver l’une des cibles les plus prometteuses à ce jour pour un vaccin contre le paludisme

Malgré une décennie de recherches intenses, nous ne disposons toujours pas d’un vaccin commercialisé contre le paludisme.

Alors qu’un vaccin candidat sera testé l’année prochaine, les scientifiques ont trouvé une cible potentiellement plus prometteuse dans le pont que le paludisme établit avec nos globules rouges, ce qui pourrait conduire à un vaccin plus efficace et moins cher.

Il existe une demi-douzaine d’espèces du parasite plasmodium responsable du paludisme chez l’homme, les deux plus courantes étant P. vivax et le très méchant P. falciparum, qui se transmettent toutes par la piqûre de moustiques infectés et touchent 97 pays et territoires dans le monde.

En 2015, le plasmodium a rendu 212 millions de personnes malades et a coûté la vie à environ 430 000 personnes, principalement des enfants de moins de 15 ans.

Si ces chiffres semblent importants, nous avons constaté une nette amélioration au cours des 15 dernières années. Les moustiquaires et les insecticides ont permis de réduire de 22 % le nombre de cas depuis 2000, tandis que le nombre de décès a été divisé par deux.

La stratégie technique mondiale de lutte contre le paludisme de l’Organisation mondiale de la santé s’est fixé pour objectif d’éradiquer complètement la maladie dans au moins dix pays d’ici 2020 et de réduire de 40 % le nombre de cas dans tous les autres pays où la maladie est endémique.

Pourtant, il reste encore beaucoup à faire pour éradiquer ce qui est considéré comme l’une des maladies les plus mortelles qui menacent notre monde moderne.

Une arme puissante dans la lutte contre le parasite serait un vaccin stable et bon marché qui pourrait être distribué aux populations pauvres et isolées du monde.

Un candidat prometteur est le vaccin RTS,S – également connu sous le nom de Mosquirix – qui sera testé en Afrique l’année prochaine. S’il fonctionne comme prévu, il pourrait réduire de moitié les infections chez les jeunes enfants.

Pourtant, la recherche d’outils encore plus efficaces, capables de conférer une immunité solide contre le parasite envahissant le sang, se poursuit.

Dans cette optique, une équipe de chercheurs du Wellcome Trust Sanger Institute s’est intéressée à une substance chimique utilisée par l’agent pathogène pour se lier aux globules rouges de l’hôte.

La molécule, baptisée RH5, s’est avérée, lors de recherches antérieures, reliée à un récepteur de globules rouges appelé basigin, collant en quelque sorte les deux cellules ensemble. On a découvert que deux autres protéines, CyRPA et RIPR, formaient un complexe avec RH5. Les détails, cependant, étaient encore flous.

Aujourd’hui, les chercheurs ont découvert précisément comment ce processus fonctionne.

Lorsque le plasmodium sécrète la protéine RH5, un récepteur à sa surface, appelé P113, s’y accroche, lui permettant de s’ancrer à un globule rouge suffisamment longtemps pour s’y glisser. On a constaté que les deux autres protéines se collaient l’une à l’autre, CyRPA se connectant ensuite à un point spécifique de RH5.

Les recherches ont révélé que seule une petite partie de RH5 était utilisée pour se connecter au récepteur du plasmodium, ce qui laisse entrevoir la possibilité de produire un “bloqueur” facilement et à moindre coût.

L’un des membres de l’équipe, Julian Raynor, a expliqué qu’ il s’agissait d’une nouvelle passionnante pour la fabrication d’un vaccin rentable à composants multiples.

“Nous savions que les deux protéines étaient essentielles à l’invasion, mais c’est la première fois que quelqu’un a vu l’interaction entre RH5 et P113 et a montré qu’elles travaillent ensemble.

En théorie, un anticorps qui bloque la P113 pourrait empêcher la liaison de la RH5 et donc empêcher le parasite de pénétrer dans les globules rouges. Cela fait de la protéine P113 une autre bonne cible pour les vaccins”

Le complexe protéique RH5 est le lien vital entre le parasite du paludisme et nos cellules sanguines. Trouver des moyens de le cibler avec un vaccin pourrait verrouiller l’agent pathogène hors de notre corps, ce qui nous rapprocherait d’un avenir sans paludisme.

Cette recherche a été publiée dans Nature Communications.