Des singes sur des machines à écrire écrivent du Shakespeare, grâce à une nouvelle technologie de détection du cerveau

Il existe un vieux théorème sur les singes, les machines à écrire et Shakespeare, selon lequel, avec un temps infini, un singe tapant au hasard sur une machine à écrire recréerait les œuvres complètes du célèbre dramaturge.

Et maintenant les scientifiques ont combiné les trois pour de vrai. Non pas pour étudier le hasard, mais pour trouver de nouvelles façons de traduire nos pensées en mots écrits – en lisant les signaux du cerveau et en les convertissant en mouvements sur un clavier

Le système, qui revient essentiellement à taper avec l’esprit, a été mis au point par des chercheurs de l’université de Stanford. L’équipe a mené des expériences avec un groupe de singes, qui ont transcrit du texte à un rythme allant jusqu’à 12 mots par minute.

“Nos résultats démontrent que cette interface peut être très prometteuse pour une utilisation chez l’homme”, a déclaré l’un des chercheurs, Paul Nuyujukian. “Elle permet un rythme de frappe suffisant pour une conversation significative”

Les singes participant à l’étude n’ont pas soudainement “appris” à lire et à comprendre l’anglais, mais ont au contraire été entraînés à taper des lettres en fonction de ce qui leur était montré sur un écran. En plus de taper du Shakespeare (Hamlet), ils ont également reproduit des passages du New York Times.

Si l’utilisation d’une technologie similaire a déjà été démontrée auparavant, les chercheurs de Stanford affirment que leur nouveau système est nettement plus rapide et plus précis que tout ce qui existe actuellement, d’où l’importance de la vitesse de frappe.

Cette augmentation de la vitesse est principalement due à l’amélioration de l’algorithme qui convertit la pensée en mouvement.

Dans cette configuration, les ondes cérébrales sont lues à l’aide d’un réseau de multiélectrodes, qui est implanté dans le cerveau du singe pour enregistrer les signaux neuronaux. Mais le système ne recherche pas des lettres ou des mots entièrement formés. Il surveille plutôt la partie du cerveau qui contrôle les actions de la main, comme le déplacement d’une souris d’ordinateur.

En interceptant les commandes du cerveau pour déplacer une souris sur un bureau, la technologie traduit directement ces pensées en mouvements du curseur de la souris sur l’écran, de sorte que les lettres peuvent être extraites une par une.

Avec l’ajout de certaines fonctions de correction automatique, comme celles de votre téléphone, les chercheurs affirment que le système pourrait devenir encore plus rapide.

La détection cérébrale présente plusieurs avantages par rapport à la technologie de frappe par suivi oculaire : elle est moins fatigante pour le rédacteur et plus pratique pour ceux qui ne sont pas toujours en mesure de contrôler les mouvements du visage et des yeux.

Le système pourrait également fonctionner sur le long terme. Les singes participant aux tests sont équipés d’implants de surveillance du cerveau depuis plusieurs années maintenant, et les chercheurs affirment qu’il n’y a pas eu de différences notables dans l’activité cérébrale ni d’effets secondaires indésirables.

“L’interface que nous avons testée est exactement celle qu’un humain utiliserait”, a déclaré Nuyujukian. “Ce que nous n’avions jamais quantifié auparavant, c’est le taux de frappe qui pouvait être atteint”

Si nous ne verrons pas de sitôt des singes écrire des originaux dignes de Shakespeare, cette technologie pourrait être d’une grande aide pour les personnes qui éprouvent des difficultés à taper ou à parler.

Et il semble que nous n’aurons pas à attendre trop longtemps pour savoir si le système est réalisable, puisqu’un essai clinique avec des participants humains est en cours.

Les résultats sont publiés dans la revue Proceedings of the IEEE.