D’étranges traces au Texas indiquent que des sauropodes géants ne marchaient que sur leurs pattes avant

Ils étaient les plus grands animaux à avoir jamais marché sur la Terre : les sauropodes, une clade de dinosaures d’une taille et d’une stature si immenses qu’ils sont parfois surnommés “lézards du tonnerre”.

Ces imposants mastodontes – dont le Brontosaurus, le Brachiosaurus et le Diplodocus, entre autres – avaient besoin de quatre pattes épaisses et puissantes pour soutenir et transporter leur corps massif. Du moins, la plupart du temps. Peut-être.

Certaines traces anciennes et mystérieuses décrites dans une nouvelle étude pourraient apporter un nouveau soutien à un point de vue contesté en paléontologie : ces géants imposants se déplaçaient parfois sur deux jambes, et non quatre, contrairement à ce que leur statut de quadrupède (et la simple physique) semblerait exiger.

Aussi étrange que cela puisse paraître, cette hypothèse remonte à plusieurs décennies, lorsque le chercheur de fossiles Roland T. Bird a identifié des traces inhabituelles de dinosaures sur les terres d’un ranch dans le comté de Bandera, au Texas.

Ce qui rendait ces traces inhabituelles, c’est que les marques étaient manus only, c’est-à-dire des empreintes faites par les membres antérieurs, et non par les membres postérieurs (appelés pes).

“Sans aucun doute faites par un sauropode, mais comme je les interprète, faites par un individu en train de nager”, écrivait Bird dans une lettre en 1940.

“Ce sont toutes des empreintes typiques de pieds antérieurs, comme si l’animal venait à peine de donner un coup de pied au fond.”

Avec le temps, l’interprétation de Bird de ces traces manuscrites est tombée en désuétude, la paléontologie moderne s’étant rendu compte que les sauropodes étaient avant tout des animaux terrestres, et non aquatiques comme on l’avait cru.

L’autre explication de ce type de traces manuscrites est que les pieds antérieurs des sauropodes (qui supportent une plus grande partie du poids du corps) sont les seuls à laisser des traces sur certains types de surfaces terrestres, car les membres postérieurs, qui supportent un poids moindre, laissent moins d’empreintes sur le sol et les sédiments.

Si c’est l’interprétation généralement privilégiée des traces de sauropodes manuélins, la possibilité que les dinosaures traversent des étendues d’eau peu profondes à hauteur d’épaule sur leurs membres antérieurs (les membres postérieurs n’atteignant pas le sol) n’a jamais été définitivement écartée.

Aujourd’hui, une série de traces de sauropodes découvertes plus récemment au Texas donne aux paléontologues l’occasion de reconsidérer le bien-fondé de ces arguments.

Les nouvelles marques ont été identifiées pour la première fois en 2007 dans une carrière de calcaire appelée Coffee Hollow, qui fait partie de la formation Glen Rose, un site géologique qui conserve de nombreuses empreintes de dinosaures datant d’environ 110 millions d’années (au Crétacé).

Des équipes de l’université Purdue de Fort Wayne et du musée des sciences naturelles de Houston ont étudié trois pistes parallèles de sauropodes, dont plusieurs dizaines d’empreintes individuelles ont été conservées pour être étudiées (avant que les couches de surface ne soient enlevées à des fins commerciales).

Bien que nous ne sachions pas avec certitude quel type de sauropode a laissé ces marques manuscrites, les chercheurs soulignent la possibilité qu’il s’agisse d’un type de dinosaure différent de ceux responsables des autres empreintes manuscrites observées précédemment dans la formation Glen Rose.

Étant donné la taille des empreintes (jusqu’à environ 70 centimètres de long et de large), l’équipe pense qu’il s’agit de types de sauropodes plus grands, et les marques semblent être de “vraies traces” laissées sur la surface supérieure, par opposition aux sous-pistes (impressions faites dans les couches inférieures de sédiments).

Quant à savoir si les marques appuient l’idée d’une pression différentielle exercée par les pieds ou d’un “comportement inhabituel” (laissé par des dinosaures qui nagent à moitié ou qui se déplacent dans des eaux peu profondes), les chercheurs affirment qu’il est impossible d’en être sûr, mais reconnaissent ce qui est peut-être plus probable, étant donné le poids de ce que d’autres preuves fossiles tendent à suggérer.

“La pression différentielle plus importante exercée sur le substrat par les pattes avant que par les pattes arrière explique probablement les pistes de Coffee Hollow, comme d’autres pistes de sauropodes manuélins, mais la possibilité qu’elles indiquent une locomotion inhabituelle ne peut pas être exclue pour le moment”, écrivent les auteurs dans leur article.

Bien que l’hypothèse d’un comportement inhabituel n’implique pas nécessairement la “natation”, il est intéressant d’envisager la possibilité que R.T. Bird ait eu raison de penser que (au moins certaines ?) des pistes de sauropodes manuelles de la Formation Glen Rose ont été faites par des dinosaures qui pataugeaient dans des eaux suffisamment profondes pour que leurs créateurs puissent les canarder, en se tirant par leurs pattes avant, tandis que leurs pattes arrière flottaient au-dessus du fond.”

En fin de compte, l’équipe affirme que des découvertes futures seront nécessaires pour trancher la question – ce qui signifie que le sauropode pondeur a encore une chance de devenir réalité.

Les résultats sont publiés dans Ichnos.