Il existe des preuves que le TDAH pourrait être un type de trouble du sommeil

Au cours des deux dernières décennies, les parents et les enseignants américains ont signalé des niveaux épidémiques d’enfants ayant des difficultés à se concentrer, un comportement impulsif et tellement d’énergie qu’ils rebondissent sur les murs

Les éducateurs, les décideurs et les scientifiques ont qualifié le trouble de déficit de l’attention/hyperactivité, ou TDAH, de crise nationale et ont dépensé des milliards de dollars pour en rechercher les causes.

Ils ont examiné les facteurs suivants : le TDAH est-il plus évident ? la génétique, le développement du cerveau, l’exposition au plomb, la pression en faveur d’une scolarisation précoce, et bien d’autres facteurs. Mais que se passerait-il si la réponse à au moins certains cas de TDAH n’était pas évidente ?

Et si, comme le proposent un nombre croissant de chercheurs, de nombreux enfants d’aujourd’hui n’avaient tout simplement pas le sommeil dont ils ont besoin, ce qui entraîne des comportements difficiles qui imitent le TDAH ?

Cette théorie provocante et controversée a pris de l’ampleur ces dernières années, plusieurs études suggérant des liens étroits entre le TDAH et la durée, le moment et la qualité du sommeil.

À une époque où même les tout-petits connaissent les mots Netflix et Hulu, où les exigences de perfectionnisme s’étendent aux enfants d’âge préscolaire turbulents et où de nombreux élèves d’âge primaire jonglent avec de multiples activités parascolaires chaque jour, on peut se demander si certains enfants sont tellement stimulés ou stressés qu’ils sont incapables de dormir autant ou aussi bien qu’ils le devraient.

De plus en plus de preuves suggèrent qu’une partie des enfants souffrant de TDAH sont mal diagnostiqués et souffrent en réalité d’un manque de sommeil, d’insomnie, de respiration obstruée ou d’un autre trouble du sommeil connu.

Mais l’idée qui remet le plus en question le paradigme est peut-être que le TDAH pourrait lui-même être un trouble du sommeil. Si elle s’avère exacte, cette idée pourrait changer fondamentalement la façon dont le TDAH est étudié et traité.

Les dernières données sur ce sujet, présentées ce mois-ci à la conférence de l’European College of Neuropsychopharmacology à Paris, ont porté sur les rythmes circadiens des personnes – le cycle naturel de leur sommeil et de leur réveil.

Elle a montré que les sujets de l’étude souffrant de TDAH présentaient des niveaux de mélatonine, une hormone, qui augmentaient 1,5 heure plus tard dans la nuit que les sujets sans TDAH. En conséquence, ils s’endormaient plus tard et dormaient moins bien, ce qui avait des conséquences sur d’autres processus corporels.

Lorsque le rythme du jour et de la nuit est perturbé, a expliqué la chercheuse Sandra Kooij du centre médical de la Vrije Universiteit d’Amsterdam, la température, les mouvements et le moment des repas le sont également. Chaque changement peut entraîner une inattention et un comportement difficile.

“Il semble de plus en plus que le TDAH et l’insomnie soient les deux faces d’une même médaille physiologique et mentale”, a déclaré Sandra Kooij dans sa présentation.

Les problèmes de sommeil se divisent en trois catégories : le manque de sommeil, l’insomnie et les troubles respiratoires. Tous sont courants chez les jeunes enfants. Certaines études estiment que leur prévalence pourrait atteindre 20 à 40 % chez les jeunes enfants.

Karen Bonuck, professeur de médecine familiale et sociale à l’Albert Einstein College of Medicine de New York, est connue pour son travail sur une étude menée en 2012 sur 11 000 enfants et publiée dans la revue Pediatrics.

Elle a constaté que ceux qui ronflaient, respiraient par la bouche ou faisaient de l’apnée (la respiration d’une personne est interrompue pendant le sommeil) étaient de 40 % à 100 % plus susceptibles que ceux qui n’avaient pas ces problèmes de sommeil d’avoir des comportements ressemblant au TDAH à l’âge de 7 ans.

“Il existe de nombreuses preuves que le sommeil est un facteur important dans le comportement des enfants”, a déclaré Bonuck lors d’une récente interview.

Des études antérieures ont montré qu’environ 75 % des personnes atteintes de TDAH ont des troubles du sommeil et que moins elles dorment, plus les symptômes sont graves.

Dans un article, les scientifiques ont montré qu’un groupe d’enfants souffrant de problèmes de respiration nocturne et ayant reçu un diagnostic de TDAH ne répondait plus aux critères de diagnostic de ce trouble après avoir subi une ablation des adénoïdes ou des amygdales pour traiter le problème de sommeil.

Les travaux récents de Bonuck, financés par le National Institutes of Health, ont consisté en une campagne d’éducation destinée aux enseignants, aux parents et aux enfants, qui utilisait des ours en peluche et le livre classique “Good Night, Moon” pour encourager le sommeil.

Lorsque les chercheurs ont recueilli les données de base avant toute intervention, elle a été choquée de constater qu’un certain nombre d’enfants d’âge préscolaire se couchaient à 23 heures ou plus tard mais devaient se lever avant 8 heures pour aller à l’école.

Ils avaient moins de neuf heures de sommeil, soit nettement moins que les 10 à 13 heures recommandées par l’Académie américaine de pédiatrie pour les enfants âgés de 3 à 5 ans.

“J’ai pensé qu’il y avait une erreur”, se souvient Mme Bonuck.

“Les comportements difficiles sont un énorme problème dans les classes au niveau national, et les symptômes du manque de sommeil peuvent ressembler beaucoup aux symptômes du TDAH.”

William E. Pelham, spécialiste de longue date du TDAH qui dirige le Center for Children and Families de la Florida International University, convient que certains enfants sont diagnostiqués à tort comme souffrant de TDAH alors qu’ils ont en réalité un problème de sommeil.

Cependant, il dit qu’il n’a vu cela que dans une “poignée” de cas sur des milliers.

Selon lui, le lien est exagéré et le TDAH est un diagnostic très réel et potentiellement très sérieux.

Selon l’enquête la plus récente des Centers for Disease Control and Prevention, environ 6 ,4 millions d’ enfants, soit un enfant sur 10 âgé de 4 à 17 ans dans le pays, ont reçu un diagnostic de TDAH, et il pense que ce diagnostic est correct dans la plupart des cas.

“Le sommeil est un problème dans tous les cas où l’on essaie de mesurer l’attention. Mais je ne crois pas qu’il soit responsable de la grande majorité des cas de TDAH aux États-Unis”, a-t-il déclaré.

Néanmoins, Pelham a remarqué un nombre croissant d’enfants souffrant de TDAH et de problèmes de sommeil ces dernières années. Selon lui, cela a moins à voir avec la nature du TDAH qu’avec les changements induits par l’industrie pharmaceutique.

Dans les années 1980 et 1990, les traitements les plus populaires étaient les stimulants qui n’agissaient que pendant quatre à six heures. Aujourd’hui, la plupart des enfants prennent des stimulants qui agissent pendant 12 heures, a-t-il ajouté.

“Si vous avez des enfants qui sont sensibles aux médicaments, ils peuvent ne pas être fatigués avant minuit. Il y a donc une augmentation du nombre d’enfants qui restent debout plus tard en raison d’un changement sociétal qui consiste à utiliser le médicament à action la plus longue”, a-t-il expliqué.

Puis, pour compenser cela le soir, de plus en plus d’enfants prennent encore un autre médicament – “un antidépresseur, de la mélatonine ou, Dieu nous en préserve, un antipsychotique”, a-t-il dit.