Il existe une option sûre de géo-ingénierie qui garantit la réduction du CO2 dans notre atmosphère

Comme il semble de plus en plus improbable que nous atteignions nos objectifs d’atténuation du changement climatique, les scientifiques ont étudié des solutions de plus en plus extrêmes, comme la géo-ingénierie.

Il s’agit par exemple de pulvériser dans l’atmosphère d’énormes quantités de particules réfléchissant la lumière du soleil, ou de déverser des milliards de tonnes de fausse neige sur les glaciers pour les stabiliser. Ces idées ne sont pas testées, sont incroyablement risquées et pourraient finir par causer davantage de dégâts de manière inattendue.

Mais s’il existait un moyen de modifier notre environnement actuel pour atténuer le changement climatique qui soit déjà sûr et éprouvé ? Eh bien… c’est possible.

La restauration des forêts, des marais, des tourbières, des algues et d’autres écosystèmes a un potentiel énorme pour reprendre une partie de ce dioxyde de carbone que nous avons vomi dans notre précieuse atmosphère.

En 2017, une étude du PNAS a estimé que les solutions naturelles au problème du carbone (essentiellement la régénération des écosystèmes) ont le potentiel de fournir jusqu’à 37 % de l’atténuation du CO2 dont nous aurions besoin jusqu’en 2030, pour avoir 66 % de chances de maintenir le réchauffement en dessous de 2 °C.

“Une grande partie des écosystèmes de la Terre sont aujourd’hui considérablement modifiés ou dégradés, mais si l’on y prend garde et que l’on y investit davantage, il est possible d’en tirer des avantages pour l’homme et les autres espèces”, a déclaré à ScienceAlert l’écologiste Euan Ritchie, de l’université Deakin.

Bien sûr, la manière dont nous nous y prenons a également son importance. Il ne suffit pas de planter des arbres pour améliorer durablement notre situation.

“Les écosystèmes sont un peu comme des moteurs, tous les différents composants sont liés les uns aux autres d’une certaine manière. Il suffit d’en retirer une partie pour que les choses tournent mal”, explique M. Ritchie. “Conserver une diversité d’espèces (de parties) permet d’obtenir des écosystèmes plus sains et qui fonctionnent mieux.”

Par exemple, l’écologiste Trisha Atwood de l’Université d’État de l’Utah et ses collègues ont trouvé des preuves que le maintien des populations de prédateurs dans un écosystème marin est essentiel pour maintenir ou accroître la capacité de ces écosystèmes à stocker du carbone.

“Les prédateurs protègent les stocks de carbone organique dans la lagune Heron en créant des zones de prédation à haut risque qui offrent un refuge pour la croissance des algues et l’accumulation et la rétention du carbone organique dans les sédiments”, ont conclu les chercheurs.

Une étude de 2012 a calculé qu’en mangeant des oursins, les loutres permettent aux forêts de laminaires, qui séquestrent le carbone, de se développer, contribuant ainsi à piéger une quantité de carbone équivalente au retrait de 5 millions de voitures de la circulation par an.

Cette stratégie n’élimine le CO2 que lorsque les écosystèmes sont en expansion ; une fois établis, ils s’installent dans un équilibre neutre, où ils produisent et consomment la même quantité de gaz à effet de serre.

Il s’agit également d’une course contre la montre : ces restaurations doivent avoir lieu avant que le changement climatique ne devienne si grave qu’elles ne puissent plus se développer. Mais si on laisse ces écosystèmes s’épanouir, ils continueront à stocker le CO2 qu’ils ont absorbé au cours de leur croissance.

Comme le souligne M. Ritchie, des écosystèmes sains offrent également de nombreuses autres valeurs pour nous et pour l’incroyable éventail d’espèces avec lesquelles nous partageons notre planète. Il s’agit, entre autres, de la filtration de l’eau, de la protection contre les inondations, de la santé des sols et d’une meilleure résistance au changement climatique.

Leur capacité à stocker une telle quantité de CO2 n’est qu’une des nombreuses raisons pour lesquelles il est vital de préserver tous les écosystèmes encore fonctionnels. Pourtant, même des pays riches comme l’Australie échouent lamentablement dans cette tâche.

Et la régénération des écosystèmes n’a de chance de contribuer à l’absorption du carbone que si nous mettons également un terme à notre consommation effrénée de combustibles fossiles – il y a une limite à la quantité que les arbres et les autres parties de nos écosystèmes peuvent absorber !

“Nous avons encore beaucoup à apprendre, notamment sur l’ampleur réelle des effets que les espèces individuelles peuvent avoir sur les écosystèmes, sur la capacité d’adaptation de certaines espèces au changement et sur la façon dont d’autres facteurs limitatifs vont aider ou entraver les efforts de reconstitution face au réchauffement climatique”, a déclaré M. Ritchie.

Compte tenu du potentiel existant, on pourrait penser que la régénération des écosystèmes figure en bonne place sur notre liste de choses à faire. Pourtant, seule une petite partie des fonds alloués à l’atténuation du changement climatique a été consacrée à ce domaine.

“En général, nous investissons des sommes dérisoires dans la conservation, la protection et la régénération de l’environnement, alors que la biodiversité est incontestablement notre atout le plus précieux aujourd’hui et à l’avenir”, a déclaré M. Ritchie.

Le manque de considération pour nos écosystèmes étant l’une des principales raisons de ce gigantesque gâchis que nous avons créé pour nous-mêmes, il est plus que temps de commencer à les prendre en compte.

“Les écosystèmes se sont développés pendant des millions d’années, et penser que nous, les humains, pouvons remplacer leurs fonctions vitales avec des technofixes, etc. est arrogant, insensé et dangereux”, a-t-il ajouté.

Même avec toutes les inconnues, nous pouvons être sûrs que la “géo-ingénierie” de la régénération des écosystèmes serait bien plus sûre que de pomper une autre inconnue dans l’atmosphère de la Terre.

Cet article fait partie de l’édition spéciale climat de ScienceAlert, publiée en soutien à la #ClimateStrike mondialedu 20 septembre 2019.