Il y a une autre énorme plaque de déchets plastiques dans l’océan Pacifique

Les experts pensaient depuis longtemps qu’elle existait, mais nous en avons maintenant la confirmation : il existe une deuxième plaque de déchets plastiques dans l’océan Pacifique, qui pourrait couvrir jusqu’à 2,6 millions de kilomètres carrés (1 million de miles carrés), soit 1,5 fois la taille du Texas.

Comme la plaque de débris flottants du Pacifique Nord, celle du Pacifique Sud a été formée par un mélange tourbillonnant de courants et de vents appelé gyre, qui concentre les déchets plastiques dans une seule zone.

Aussi déprimante que soit cette nouvelle, elle n’est pas entièrement surprenante : l’équipe de recherche qui a trouvé la deuxième plaque de débris l’a cherchée pendant six mois, et une étude récente a mis en évidence les énormes volumes de plastique échoués sur l’île d’Henderson, dans la même partie de l’océan.

Aujourd’hui, les chercheurs se sont effectivement rendus sur le site de la plaque de déchets du Pacifique Sud et ont prélevé des échantillons.

“Nous avons découvert d’énormes quantités de plastique”, a déclaré à ResearchGate l’ océanographe Charles Moore, de l’Algalita Marine Research Foundation. “Ma première impression est que nos échantillons se comparaient à ce que nous voyions dans le Pacifique Nord en 2007, donc il y a environ dix ans de retard.”

Collecte d’échantillons sur le navire de recherche Algalita. Crédit : Algalita Marine Research Foundation

Moore et son équipe ont navigué autour de l’île de Pâques et de l’île Robinson Crusoé au cours de leur voyage, utilisant des filets traînants pour collecter des déchets plastiques à analyser.

La plupart du plastique que les chercheurs ont trouvé ne se présentait pas sous la forme de bouteilles d’eau ou de sacs à provisions, mais plutôt de minuscules morceaux de plastique plus petits que des grains de riz – ce qui indique que ces débris ont fait un plus long voyage que les déchets du Pacifique Nord.

Comme ces morceaux de plastique sont si minuscules, ils sont très difficiles à nettoyer, et nous devons vraiment empêcher ces substances de se retrouver dans nos océans.

Les chercheurs devront peser et analyser correctement leurs échantillons avant de publier officiellement leurs résultats, mais ils souhaitaient que la nouvelle de leur découverte soit diffusée rapidement afin que nous puissions commencer à réfléchir à la manière de nous attaquer au problème.

Plastique collecté dans le Pacifique Sud. Crédit : Algalita Marine Research Foundation

“Il existe très peu d’informations sur le plastique dans le Pacifique Sud”, a déclaré à ResearchGate l’océanographe Erik van Sebille, de l’université d’Utrecht, aux Pays-Bas. Sebille n’a pas participé à l’expédition, mais il travaille sur un projet visant à traquer tout le plastique présent dans nos océans.

“Presque personne ne va là-bas, et c’est vraiment très mal étudié. Nous avons besoin d’observations comme celles-ci pour contraindre notre modélisation, et j’ai donc été enthousiasmé par le projet de Charles. Il s’inscrit parfaitement dans ce cadre”

Les plastiques étant concentrés en petits groupes dans l’ensemble de la zone, il faudra plusieurs voyages pour la sillonner afin d’en connaître toute l’étendue, mais ce nouveau rapport est un autre signe de l’ampleur du problème.

Chaque année, nous rejetons des millions de tonnes de plastique dans les océans, et la quantité ne cesse d’augmenter. Alors que l’on pourrait penser qu’une plaque de débris en mer n’est pas une source d’inquiétude, son impact sur la vie marine est préoccupant – et tout ce qui affecte l’écosystème océanique nous affecte également sur terre.

Il semble que la plaque se remplisse rapidement : Marcus Eriksen, chercheur en pollution marine à l’Institut 5 Gyres, qui n’a pas participé à ce voyage, a navigué dans la zone en 2011 et a vu très peu de débris plastiques.

“Finies les notions stupides selon lesquelles on peut mettre des filets dans l’océan et résoudre le problème”, a déclaré Eriksen. “Ce nuage de microplastiques s’étend à la fois verticalement et horizontalement. Il ressemble plus à un brouillard qu’à un patch”

“Nous faisons d’énormes progrès pour nettoyer le smog au-dessus de nos villes en arrêtant la source. Nous devons faire de même pour nos mers.”