La découverte de ce nouveau fossile change notre compréhension de l’évolution des singes

Il ne reste plus beaucoup d’espèces de singes en vie aujourd’hui, mais celles qui sont encore là ont toutes un aspect incroyablement différent – des petits singes, comme les gibbons, aux grands singes, qui comprennent les orangs-outans, les gorilles et les humains.

Comment et quand nous avons tous évolué est depuis longtemps un mystère, mais des scientifiques espagnols viennent de découvrir une nouvelle espèce d’hominoïde à petit corps qui se trouve à la racine de notre arbre généalogique. Et cela bouleverse tout ce que nous pensions savoir sur notre dernier ancêtre commun, car il ressemble plus à un gibbon, et moins à un grand singe, que les scientifiques ne l’avaient jamais imaginé.

“L’origine des gibbons est un mystère en raison de l’absence d’archives fossiles, mais jusqu’à présent, la plupart des scientifiques pensaient que leur dernier ancêtre commun avec les hominidés devait être de grande taille, car tous les hominoïdes fossiles incontestables découverts jusqu’à présent étaient de grande taille”, a déclaré le chercheur principal David M. Alba, de l’Institut Català de Paleontologia de Barcelone. “Cette découverte bouleverse tout”

La nouvelle espèce a été baptisée Pliobates cataloniae, et ses restes ont été découverts dans le nord de l’Espagne, où elle vivait il y a environ 11,6 millions d’années. Mais pour expliquer pourquoi cette découverte est si passionnante, nous devons d’abord expliquer un peu l’arbre généalogique complexe des singes.

Collectivement, les singes vivants sont connus sous le nom d’hominoïdes, un groupe qui se divise en deux familles : les petits singes à petit corps – officiellement la famille des Hylobatidae – et les grands singes à grand corps – les Hominidae.

Les deux branches ont en commun le fait que toutes les espèces, y compris la nôtre, sont dépourvues de queue, ont une posture droite et présentent plusieurs traits crâniens intéressants que l’on ne retrouve pas chez les autres espèces de primates.

Jusqu’ici, c’est simple, non ? Mais les choses ne sont pas aussi claires lorsqu’il s’agit de déterminer à quoi ressemblait notre dernier ancêtre commun. Les preuves moléculaires nous permettent de supposer qu’il s’agissait d’une espèce qui vivait en Afrique il y a environ 15 à 20 millions d’années.

Mais si nous avons trouvé de nombreux fossiles de grands primates qui semblent être apparentés à nous et qui s’intègrent parfaitement dans cet arbre généalogique, tous les petits singes que nous avons découverts étaient incroyablement primitifs. On a donc généralement supposé que les hominoïdes avaient évolué à partir d’une espèce ressemblant à un gorille et que la famille des petits singes, qui ne comprend que les gibbons et le siamang, était une lignée spécialisée qui s’était séparée de nous à un moment donné.

C’est pourquoi cette nouvelle découverte est si passionnante, car elle montre pour la première fois un ancêtre singe de petite taille qui possède toutes les caractéristiques des singes modernes, et elle suggère que notre dernier ancêtre commun aurait pu ressembler davantage à un gibbon que ce que l’on pensait auparavant.

L’analyse s’est basée sur 70 fossiles découverts en 2011 dans la décharge de Can Mata, dans le nord de l’Espagne. Bien qu’il ne s’agisse pas d’un squelette complet, les restes ont donné aux chercheurs une assez bonne idée de l’apparence et du mode de vie de Pliobates. Les preuves suggèrent qu’il se nourrissait de fruits mous et mûrs et qu’il grimpait prudemment dans la canopée, tout comme les gibbons modernes. Elles placent également l’espèce dans son propre genre, tout nouveau.

Marta Palmero/Institut Català de Paleontologia Miquel Crusafont

Après avoir effectué une analyse phylogénétique de plus de 300 caractéristiques différentes, les scientifiques ont découvert que cette nouvelle espèce se situe à la base de l’arbre généalogique des hominoïdes – très, très proche du dernier ancêtre commun de tous les singes. Ce qui suggère qu’elle a hérité de cet ancêtre son allure de gibbon.

Bien sûr, il est possible que le Pliobates soit une anomalie en soi, et d’autres analyses de fossiles seront nécessaires pour confirmer sa place dans notre arbre généalogique. Mais pour l’instant, cette découverte nous met des bâtons dans les roues.

Les recherches ont été publiées dans Science.