La découverte d’un nouveau fossile repousse les origines de l’Homo Sapiens de 100 000 ans

Des chercheurs ont utilisé de nouvelles techniques de datation pour confirmer que les fossiles humains mis au jour au Maroc ont environ 300 000 ans.

Cette découverte historique oblige à repenser non seulement la façon dont les premières populations d’Homo sapiens se sont développées au moins 100 000 ans plus tôt qu’on ne le pensait, mais aussi la façon dont ces premières populations humaines se sont répandues sur le continent avant de partir à la conquête du monde.

Aujourd’hui, le Jebel Irhoud est un affleurement rocheux situé à environ 100 kilomètres à l’ouest de la ville marocaine de Marrakech. Mais si l’on remonte des milliers d’années en arrière, il s’agissait autrefois d’un site troglodyte, où vivaient nos anciens parents humains.

Une poignée de restes humains y ont été découverts dans les années 1960, présentant des caractéristiques qui ont amené les chercheurs à penser qu’ils appartenaient à des humains ayant évolué loin des limites de la zone où l’on pensait que l’Homo sapiens avait évolué pour la première fois, en Afrique de l’Est.

En 2004, un nouveau projet de fouilles a été lancé. Il a permis de compléter les découvertes précédentes en fournissant aux chercheurs des objets en pierre, des restes d’animaux, dont des gazelles et des gnous, ainsi qu’un crâne partiel, des dents et des os longs appartenant à au moins cinq individus.

Dirigée par l’Institut Max Planck d’anthropologie évolutive et l’Institut national marocain pour l’archéologie et le patrimoine, une équipe internationale de scientifiques a appliqué une technologie de datation avancée aux nouveaux matériaux et aux découvertes antérieures afin de se faire une idée plus précise de leur histoire.

Un processus appelé datation par thermoluminescence mesure les électrons piégés dans des poches de cristaux lorsqu’un matériau est chauffé par le feu ou la lumière du soleil.

Les outils en silex qu’ils ont testés avec cette méthode se sont révélés avoir environ 300 000 ans, soit beaucoup plus que les estimations précédentes qui fixaient à environ 200 000 ans l’émergence des humains anatomiquement modernes trouvés à l’est.

“Les sites bien datés de cet âge sont exceptionnellement rares en Afrique, mais nous avons eu la chance que tant d’artefacts en silex de Jebel Irhoud aient été chauffés par le passé”, a déclaré Daniel Richter, expert en géochronologie de l’Institut Max Planck, dans un communiqué de presse.

Les chercheurs ont également eu recours à la datation par résonance magnétique électronique, souvent appliquée aux dents enterrées pour fournir une bonne indication de leur âge. Bien que fiable, la précision de la méthode repose sur la connaissance du rayonnement de fond de l’échantillon.

Ce procédé avait initialement permis de dater une mandibule découverte dans les années 1960 à 160 000 ans, mais une analyse plus précise de la radioactivité dans les sédiments environnants a donné une lecture qui pointait à nouveau vers 300 000 ans.

“À la fin des années 80, on a obtenu les premiers résultats concernant des humains anatomiquement modernes en Israël, à environ 100 000 ans”, explique Rainer Grün, du Centre australien de recherche sur l’évolution humaine, dont les recherches ont contribué à rendre les processus de datation un peu moins destructeurs que d’habitude.

“Dans les années 90, quelques sites découverts en Éthiopie ont été datés de 200 000 ans, et maintenant, avec ces résultats, les origines des humains modernes sont encore repoussées à 300 000 ans.”

L’analyse génétique des ossements des cousins récents de l’Homo sapiens, les Néandertaliens et les Denisoviens, a indiqué que nous nous sommes séparés en tant que populations distinctes il y a plus de 500 000 ans.

Bien que l’on ait supposé que leurs caractéristiques pouvaient être un mélange de caractéristiques plus anciennes et plus récentes, jusqu’à présent, les preuves fossiles étaient rares.

Les scans des crânes et l’analyse statistique des formes basée sur des centaines de mesures 3D indiquent que si la boîte crânienne est un peu plus allongée et d’apparence archaïque, leur visage et leurs dents sont indiscernables de ceux des humains modernes.

Vous pouvez voir ces deux caractéristiques dans l’animation ci-dessous :

Ces caractéristiques pourraient représenter une structure proche du début de l’évolution de la forme plus globulaire du cerveau que les humains ont développé il y a environ 130 000 ans, fournissant le meilleur instantané à ce jour de l’Homo sapiens pré-moderne.

La combinaison des méthodes utilisées ne donne pas nécessairement le dernier mot sur l’âge des fossiles ou sur leur relation exacte avec l’homme, mais elle apporte des preuves solides que les populations des premiers Homo sapiens se sont répandues pour peupler le nord-ouest de l’Afrique bien avant les estimations précédentes.

Si l’on ajoute à cela un fragment de crâne vieux de 260 000 ans découvert en Afrique du Sud, identifié comme appartenant à un humain primitif, et des restes trouvés en Éthiopie datés de 195 000 ans, l’évolution de l’Homo sapiens primitif semble s’être déroulée sur l’ensemble du continent africain.

“Nous pensions qu’il y avait un berceau de l’humanité il y a 200 000 ans en Afrique de l’Est, mais nos nouvelles données révèlent que l’Homo sapiens s’est répandu sur l’ensemble du continent africain il y a environ 300 000 ans”, explique le paléoanthropologue Jean-Jacques Hublin, de l’Institut Max Planck.

“Bien avant la dispersion hors de l’Afrique de l’Homo sapiens, il y avait une dispersion à l’intérieur de l’Afrique”

La découverte laisse encore beaucoup de questions sans réponse.

Si certaines de leurs caractéristiques les plus primitives ressemblent à celles d’autres humains anciens, on ne sait pas s’ils ont tous conservé ces traits au fil du temps ou s’il y a eu un mélange continu de populations.

Aujourd’hui, il est difficile de se déplacer à pied dans le nord-ouest de l’Afrique à cause du désert du Sahara, mais comme le climat passe de l’humidité à la sécheresse tous les 20 000 ans environ, les premiers humains auraient pu passer plus facilement.

La culture et la technologie auraient-elles pu être échangées entre ces populations dispersées des premiers Homo sapiens ?

Grün a déclaré à ScienceAlert que le fait que la technologie utilisée par ceux de Jebel Irhoud ressemblait tellement aux outils trouvés jusqu’au Moyen-Orient, et plus tard en Europe, signifie que nous pouvons envisager la possibilité d’une certaine forme d’échange culturel.

“Il y a donc peut-être eu un transfert technologique entre différents groupes humains”, déclare Grün.

La découverte d’autres fossiles et la collecte de dates plus précises à partir des découvertes existantes permettront sans aucun doute de compléter les chapitres initiaux de notre histoire.

Cette recherche a été publiée dans Nature ici et ici.