La découverte d’une grotte macabre suggère que le changement climatique a transformé les Néandertaliens en cannibales

Leurs ossements ont été découverts dans une grotte du sud-est de la France dans les années 1990. En tout, six Néandertaliens : deux adultes, deux adolescents et deux enfants.

En Europe, plus de 200 sites abritent les restes anciens de Néandertaliens comme ceux-ci, mais peu d’entre eux racontent la même histoire macabre que cette grotte, selon une nouvelle analyse archéologique.

Qui qu’ils soient, la façon dont ces anciens humains ont quitté le monde il y a environ 120 000 à 130 000 ans pourrait bien avoir été marquée par le désespoir, la faim et une brutalité sauvage.

Pourquoi ? Parce que ces Néandertaliens disparus ont vécu pendant la dernière période interglaciaire – une époque où le monde passait rapidement d’une ère glaciaire à un climat beaucoup plus chaud.

“Le changement de climat entre la période glaciaire et le dernier interglaciaire a été très brutal”, a déclaré à Cosmos le paléontologue Emmanuel Desclaux, du Centre national français de la recherche scientifique (CNRS).

“Nous ne [parlons] pas en termes d’échelle géologique, mais plutôt d’échelle humaine. Peut-être qu’en quelques générations, le paysage a totalement changé.”

Alors que le monde devenait plus chaud, les mers se sont élevées contre les rivages. Les plantes se sont transformées. Les animaux ont changé. Les communautés de chasseurs-cueilleurs, qui s’étaient adaptées avec succès pendant des dizaines de milliers d’années au froid extrême, ont dû faire face à l’inconnu.

Nous savons peu de choses sur la façon dont elles ont vécu cette période éprouvante, mais les couches archéologiques préservées dans environ 220 sites européens offrent quelques indices, basés sur de rares vestiges de restes humains isolés, notamment des dents, des fragments de crâne et d’autres os.

Mais dans la plupart de ces endroits, les restes ne ressemblent pas à ceux de la grotte Baume Moula-Guercy (BMG), dans le sud-est de la France.

Ce site présente un niveau peut-être inégalé de préservation des os et du charbon de bois. Les chercheurs notent dans leur article que cela a permis aux archéologues de reconstituer l’environnement naturel et les paysages que les Néandertaliens ont connus à l’époque de l’Eémien.

Mais elle révèle également autre chose : des preuves de cannibalisme chez les Néandertaliens qui, selon les auteurs, seraient apparues en réponse au changement climatique. un “profond bouleversement” provoqué par

Dans la grotte BMG, 120 ossements des six individus ont été retrouvés. Ils étaient mélangés à des ossements d’animaux, et l’analyse révèle que quelque chose de grave était arrivé à ces anciens restes humains.

“Les marques de coupure sont réparties sur 50 % des restes humains et distribuées sur l’ensemble du squelette, du crâne et de la mandibule aux métapodes et aux phalanges”, écrit l’équipe.

“Les marques de percussion sont visibles sur tous les crânes, tous les os longs et autres os d’adultes et d’enfants”

Sur la base de ces preuves, qui révèlent également des signes potentiels d’écrasement et de mastication, les chercheurs suggèrent que la disposition et l’état des os sont compatibles avec un seul épisode de cannibalisme. Le cannibalisme a probablement été imposé aux mangeurs, qui ont peut-être été privés de leurs proies animales habituelles en raison du changement de climat.

“Les éléments du squelette provenant de toutes les régions du corps suggèrent qu’ils étaient intacts avant l’événement de boucherie humaine”, indique le document.

“De plus, aucun des restes n’est en relation anatomique les uns avec les autres, ce qui indique que les [corps] ont été complètement démembrés.”

Bien sûr, la proposition de cannibalisme reste hypothétique, mais sur la base des preuves que les chercheurs ont analysées, elle s’aligne avec d’autres choses que nous savons sur les Néandertaliens. Ils enterraient généralement leurs morts et ont probablement été contraints d’abandonner certaines parties de l’Europe à cette époque, en raison de famines dues à un monde en mutation et à un manque de proies riches en protéines.

Pour ceux qui sont restés, les conditions étaient difficiles. Certains se sont peut-être entretués pour survivre. D’autres se sont transformés en nourriture.

Mais aussi horrible que soit ce scénario, les chercheurs tiennent à souligner qu’il ne fait pas de ces anciens Néandertaliens des monstres. Au contraire, il s’agissait de personnes qui n’avaient pas d’autre choix, si elles voulaient continuer à vivre.

“Le cannibalisme mis en évidence à Baume Moula-Guercy n’est pas une marque de bestialité ou de sous-humanité”, expliquent les chercheurs.

“La synthèse des données permet d’interpréter cette occurrence comme un épisode court et unique d’endo-cannibalisme de survie en réponse à un stress nutritionnel induit par des changements environnementaux rapides et radicaux.”

Les résultats sont rapportés dans le Journal of Archaeological Science.