La découverte révolutionnaire d’un Spinosaurus vient d’en faire le premier dinosaure nageur connu

Une seule queue provenant de l’une des espèces de dinosaures les plus grandes et les plus énigmatiques semble avoir résolu un mystère de longue date concernant ces créatures éteintes : leur capacité à nager.

La découverte d’une queue géante fossilisée appartenant au théropode Spinosaurus aegyptiacus suggère que ces énormes prédateurs étaient après tout des animaux aquatiques, utilisant la locomotion par la queue pour nager et chasser dans les rivières il y a des millions d’années.

“Cette découverte nous ouvre vraiment les yeux sur ce tout nouveau monde de possibilités pour les dinosaures”, déclare le paléontologue Nizar Ibrahim de l’Université de Detroit Mercy.

“Elle ne se contente pas de s’ajouter à un récit existant, elle lance un tout nouveau récit et change radicalement les choses en termes de ce que nous savons que les dinosaures pouvaient réellement faire.”

Il y a des siècles, les scientifiques ont spéculé que les dinosaures terrestres pouvaient avoir habité dans des environnements aquatiques, mais au cours des dernières décennies, cette idée est tombée en disgrâce, la plupart des chercheurs suggérant que les dinosaures non aviaires étaient limités à l’errance sur terre.

Les spinosaures, cependant, ont quelque peu compliqué la question, certains os anciens suggérant des preuves possibles d’adaptations semi-aquatiques.

Dans des recherches antérieures, M. Ibrahim et son équipe ont défendu cette thèse, mais d’autres chercheurs n’en étaient pas si sûrs.

Aujourd’hui, le paléontologue est de retour, avec ce que son équipe prétend être la première “preuve non ambiguë d’une structure de propulsion aquatique chez un dinosaure”.

Cette preuve consiste en une queue géante en forme de nageoire, découverte dans les dépôts rocheux du Crétacé du désert du Sahara, dans l’est du Maroc.

Estimée entre 90 et 100 millions d’années, la découverte de la queue complète le tableau de l’apparence du Spinosaurus, élargissant notre perspective sur le seul squelette existant de l’espèce (un autre a été détruit pendant la Seconde Guerre mondiale).

“Ce dinosaure possède une queue de forme inattendue et unique, composée d’épines neurales extrêmement hautes et de chevrons allongés, qui forment un organe de grande taille, souple et semblable à une nageoire, capable d’une excursion latérale importante”, écrivent les chercheurs dans leur article.

Dans l’étude, l’équipe a examiné la quantité de poussée que cette structure aurait pu générer en nageant dans l’eau, et conclut que la performance est comparable à celle des vertébrés aquatiques vivants dotés d’appendices similaires.

En d’autres termes, Spinosaurus présente la meilleure preuve à ce jour que les dinosaures – ou du moins cette espèce particulière – auraient pu nager.

“Cette découverte enfonce le clou de l’idée que les dinosaures non aviaires n’ont jamais envahi le monde aquatique”, déclare M. Ibrahim.

“Ce dinosaure poursuivait activement ses proies dans la colonne d’eau, et ne se contentait pas de rester dans les eaux peu profondes en attendant que les poissons passent. Il a probablement passé la majeure partie de sa vie dans l’eau”

Les résultats sont publiés dans Nature.