La Maison Blanche se prépare à une énorme tempête solaire qui pourrait nous renvoyer à l’âge des ténèbres

Pour notre mode de vie électronique, le Soleil est un ennemi redoutable, et la Maison Blanche prend des mesures de protection contre lui. Le 29 octobre, le Conseil national des sciences et des technologies de la Maison Blanche a publié son plan stratégique pour se préparer à un événement météorologique spatial extrême qui pourrait détruire des satellites, des engins spatiaux et des systèmes de télécommunications vitaux.

Beaucoup de ces systèmes électriques dépendent les uns des autres, ce qui constitue une recette pour une catastrophe : “Ces infrastructures critiques constituent un système de systèmes divers, complexe et interdépendant dans lequel la défaillance de l’un pourrait se répercuter en cascade sur un autre”, indique le Conseil dans son plan.

Un pari de 2 000 milliards de dollars

Chaque seconde, le Soleil projette dans l’espace des rafales de particules subatomiques chargées, sous forme de vent solaire, à une vitesse de 1 million de kilomètres par heure.

En général, le vent solaire est suffisamment faible pour que le champ magnétique de la Terre en dévie la majeure partie, comme dans l’illustration de la NASA ci-dessous :

Cependant, si un barrage particulièrement puissant se dirigeait vers nous, il pourrait facilement pénétrer notre champ magnétique, griller nos systèmes électriques et nous renvoyer à l’âge des ténèbres, le tout en quelques heures.

Le Canada en a eu un avant-goût en 1989, lorsqu’un puissant barrage a provoqué l’effondrement du réseau de transport d’électricité d’Hydro-Québec pendant neuf heures. Si la tempête avait été plus forte, elle aurait pu anéantir bien plus que le réseau de transport d’électricité du Québec.

Bien qu’un tel scénario catastrophe ne se soit pas encore produit, les experts ont estimé en 2008 qu’une seule surtension solaire gigantesque pourrait causer jusqu’à 2 000 milliards de dollars de dommages économiques.

C’est presque dix fois plus que les dommages causés par toutes les catastrophes naturelles de l’histoire. Et la NASA prévoit qu’il y a 12 % de chances que nous soyons touchés au cours de la prochaine décennie. La Maison-Blanche n’est pas prête à parier sur ces chances.

Compte à rebours : 12 à 15 heures d’alerte

S’il n’y a pas grand-chose à faire pour empêcher la Terre d’être frappée par un puissant rayonnement solaire, certaines mesures peuvent être prises pour atténuer les dégâts. La première étape consiste à prévoir le moment où un tel phénomène pourrait se produire.

À l’heure actuelle, le centre de prévision de la météo spatiale de la NOAA surveille le Soleil 24 heures sur 24 et 7 jours sur 7 dans ce but précis.

Lorsqu’une éruption se produit, la NOAA peut avertir les organismes concernés – notamment les compagnies aériennes, les opérateurs de satellites spatiaux et les compagnies d’électricité – 12 à 15 heures avant qu’elle ne frappe la Terre, a expliqué M. Berge.

“Ce n’est pas ce que nous aimerions donner, et ce serait mieux si nous pouvions donner plus, mais pour l’instant, c’est à peu près le mieux que nous puissions faire”, a déclaré M. Berger, ajoutant que la poursuite des recherches sur le soleil par la NASA améliorera très certainement les futurs systèmes d’alerte.

Cependant, il ne suffit pas de savoir qu’une tempête se dirige vers vous. Il faut également prévoir sa force, et cette information n’arrive que bien plus tard, a expliqué M. Berger.

Le compte à rebours : 15 à 60 minutes pour agir

Pour déterminer l’intensité de la tempête, la NOAA dispose de ce que M. Berger appelle une “bouée tsunami” spatiale, qui flotte actuellement à environ 932 000 miles de la Terre, directement entre notre planète et le Soleil, à un point invisible de l’espace appelé L1, illustré ci-dessous :

La bouée est appelée Advanced Composition Explorer (ACE). Lorsqu’une tempête frappe ACE, elle donne à la NOAA une meilleure idée de ce qui nous attend exactement :

“ACE relaie cette information à la vitesse de la lumière, de sorte que nous disposons d’environ 15 à 60 minutes avant que la tempête n’atteigne la Terre après avoir touché le satellite de la bouée”, explique M. Berger, “et grâce à cela, nous pouvons dire… ‘OK, nous savons exactement quelle est la taille de cette chose et quelle sera sa gravité'”.

ACE a maintenant 17 ans et sera bientôt remplacé par le satellite DSCOVR (Deep Space Climate Observatory), qui servira de principal système d’alerte américain pour les tempêtes solaires

Rassembler les aides en Amérique et au-delà

Dans son rapport, la Maison Blanche invite deux douzaines de départements, agences et services nationaux à atteindre un certain nombre de points de référence d’ici un à deux ans.

Selon le rapport, ces points de référence sont destinés à des actions telles que “la création de normes techniques, l’élaboration d’évaluations de la vulnérabilité, l’établissement de points de décision et de seuils d’action, la compréhension des risques, l’élaboration de procédures et de pratiques d’atténuation plus efficaces et l’amélioration de la planification de la réponse et de la récupération”.

Par exemple, le ministère de la sécurité intérieure, en partenariat avec le ministère de l’énergie, s’est vu accorder 120 jours (à compter de la date de publication du plan stratégique) pour élaborer une “annexe sur les incidents liés aux pannes d’électricité tous risques”, qui comprendra les mesures à prendre pour réagir et se remettre d’une surtension solaire extrême, le cas échéant.

Les États-Unis ne sont pas les seuls à prendre des mesures. C’est pourquoi l’Agence spatiale européenne (ESA) travaille actuellement avec des scientifiques de 14 pays européens à la mise en place d’un réseau d’alerte, a-t-elle indiqué le 5 novembre.

“Le développement de services précurseurs de la météo spatiale en Europe est un succès croissant, et promet également des opportunités commerciales que nous ne pouvions pas prévoir il y a seulement quelques années”, a déclaré Juha-Pekka Luntama, responsable de la météo spatiale à l’ESA, dans un communiqué de presse de l’ESA.

Tous ces efforts sont une excellente nouvelle, car la Terre est la seule maison que nous ayons.