La NASA entre dans l’histoire en survolant Pluton de très près

Après 9 ans et demi et 4,8 milliards de kilomètres (3 milliards de miles), la sonde New Horizons de la NASA a finalement réussi à voler aussi près de Pluton que des humains ne l’ont jamais fait – à environ 12 472 km (7 750 miles), soit à peu près la distance entre New York et Mumbai en Inde. Il s’agit de la toute première mission spatiale visant à explorer un corps planétaire aussi loin de la Terre, et New Horizons devrait mettre 16 mois pour transmettre à la Terre des données équivalant à près d’une décennie.

“Après près de 15 ans de planification, de construction et de vol de la sonde New Horizons à travers le système solaire, nous avons atteint notre objectif”, a déclaré le chef de projet Glen Fountain, du laboratoire de physique appliquée (APL) de l’université Johns Hopkins, dans un communiqué de presse. “L’abondance de ce que nous avons collecté est sur le point de se déployer”

En attendant de découvrir ce que les données collectées par New Horizons peuvent révéler sur Pluton et ses cinq lunes connues, nous pouvons prendre le temps d’apprécier la pureté de l’image la plus claire et la plus détaillée de la planète naine jamais capturée (voir ci-dessus).

Prise par l’imageur de reconnaissance à longue portée (LORRI) à bord du vaisseau spatial le 13 juillet, alors qu’il se trouvait à 768 000 kilomètres (476 000 miles) de la surface, l’image montre une grande tache brillante, surnommée “le cœur”, qui s’étend sur environ 1 600 kilomètres (1 000 miles) à travers la surface. On ne sait pas encore pourquoi la surface du cœur est si lisse et sans relief, mais l’équipe de la NASA pense que cela pourrait être le résultat de processus géologiques en cours sous la surface.

New Horizons – qui se déplace actuellement dans l’espace à une vitesse de 48 280 km/h (30 000 miles/h), ce qui en fait le vaisseau spatial le plus rapide jamais lancé – a également renvoyé une image incroyablement détaillée de Pluton et de sa lune la plus proche, Charon, le 13 juillet (voir ci-dessous). Les scientifiques de la NASA ont appliqué des fausses couleurs à l’image pour mettre en évidence les différences de matériaux et de caractéristiques de surface sur chaque corps planétaire.

“Ces images montrent que Pluton et Charon sont des mondes vraiment complexes. Il y a beaucoup de choses qui se passent ici”, a déclaré dans un communiqué de presse Will Grundy, co-investigateur de New Horizons à l’Observatoire Lowell. “Notre équipe chargée de la composition de la surface travaille aussi vite que possible pour identifier les substances présentes dans différentes régions de Pluton et démêler les processus qui les ont mises là où elles sont.”

Crédit : NASA

L’objectif des données de couleur est d’aider les chercheurs à comprendre la composition moléculaire des caractéristiques de la surface, comme la glace accumulée, la géologie des formations rocheuses à l’intérieur des cratères, ou les types de dommages causés par les radiations. Nous pouvons déjà dire que les deux moitiés du cœur ont des compositions distinctes, avec le lobe ouest – en forme de cône de glace – coloré dans une teinte vert pêche, tandis que le lobe est est plus bleu-vert.

Qu’est-ce que cela peut signifier ? Nous devrons attendre que les données arrivent de New Horizons – et je dis bien attendre, car il ne parvient à les transmettre qu’à des vitesses de 2 000 à 4 000 bits par seconde – mais voici quelques éléments que nous connaissons pour l’instant et que nous pouvons attendre avec impatience dans les jours à venir, selon Mika McKinnon sur io9 :

  • Il possède une calotte glaciaire de méthane et d’azote sur son pôle nord, où les températures fluctuent entre -233 et -223°C. Et il pourrait y avoir de la neige, mais skier dessus reviendrait à skier dans du sable, comme l’a expliqué Kelsi Singer, de l’équipe New Horizons, à Reddit dans un AMA : “S’il y avait de la neige, ce serait plutôt frictionnel, comme skier sur du sable, parce qu’il fait si froid là-bas. Ce ne serait pas comme la neige sur Terre, qui est en fait assez douce par rapport à Pluton”
  • Nous pourrions bien trouver une autre lune de Pluton demain, déclare McKinnon : “Nous n’avons pas exclu la possibilité de repérer d’autres lunes cachées parmi les orbites des lunes connues. Les objectifs de New Horizons pour les prochains jours consistent notamment à rechercher d’éventuels satellites égarés qui se prélassent autour de Pluton.”
  • Demain, nous pourrons voir une image 3D de Pluton, qui nous donnera une meilleure idée des formes des formations de surface, notamment les gouffres, les vallées, les montagnes et les cratères.
  • Demain, nous verrons également la lune de Pluton, Hydra, pour la première fois. Enfin, pour la première fois, autrement que comme une poignée de pixels flous.

Les fruits du travail de New Horizon ne font que commencer à tomber. Nous en avons encore pour 16 mois. Rendez-vous sur io9 pour plus de détails sur ce qui nous attend.