La NASA s’apprête à lancer la fusée la plus puissante de son histoire, avec quelques surprises à bord

Si aucun humain ne voyagera à bord de la mission Artemis I lorsqu’elle s’envolera vers la Lune, elle ne partira pas vide. Dans la capsule Orion, il y aura des mannequins, des indicateurs d’apesanteur, des artefacts, des souvenirs et bien d’autres choses encore.

La NASA prévoit de lancer son nouveau système de lancement spatial, avec la capsule Orion conçue pour accueillir des astronautes perchés au sommet de la fusée, le 29 août.

Il s’agirait d’une première étape majeure dans les efforts de l’agence spatiale pour ramener des humains à la surface de la Lune pour la première fois depuis 1972.

La mégafusée SLS prévoit de faire voler la capsule de l’équipage tout autour de la Lune – plus loin qu’aucun vaisseau spatial construit pour les humains n’a jamais volé – avant de revenir s’écraser dans l’océan Pacifique.

Voici quelques-unes des cargaisons cool et colorées qui feront l’aller-retour sur la Lune.

Un trio de mannequins

Attaché au siège du commandant, à la tête de la capsule Orion, se trouve un mannequin d’essai à taille humaine appelé commandant Moonikin Campos. Ce nom est un clin d’œil à Arturo Campos, un ingénieur électricien qui a joué un rôle clé dans le retour sur Terre d’Apollo 13.

Vêtu de la nouvelle combinaison spatiale Orion Crew Survival System, le commandant Moonikin fournira aux scientifiques de la NASA des données essentielles sur ce que vivent les humains lors d’un voyage sur la Lune.

Deux capteurs placés derrière le siège du commandant et sous l’appui-tête enregistreront l’accélération et les vibrations générées tout au long de la mission, et le mannequin lui-même est équipé de deux capteurs pour mesurer l’exposition aux radiations.

“Il est essentiel pour nous d’obtenir des données du mannequin Artemis I pour nous assurer que tous les systèmes nouvellement conçus, associés à un système d’amortissement de l’énergie sur lequel les sièges sont montés, s’intègrent ensemble et fournissent la protection dont les membres de l’équipage auront besoin en préparation de notre première mission avec équipage sur Artemis II”, a déclaré Jason Hutt, responsable de l’intégration des systèmes de l’équipage Orion à la NASA, dans un communiqué l’année dernière.

Deux autres mannequins, nommés Helga et Zohar, prendront place dans les sièges passagers d’Orion.

Ils ont des torses faits de matériaux qui imitent les tissus mous, les organes et les os d’une femme, ainsi que 5 600 capteurs et 34 détecteurs de radiation pour mesurer l’exposition aux radiations pendant la mission.

La seule différence entre les deux mannequins est que Zohar portera un gilet de protection contre les radiations, alors que Helga n’en portera pas.

“En ce qui concerne les effets biologiques, différents organes ont une sensibilité différente aux radiations spatiales. Il est très important de comprendre cet impact pour que les efforts d’exploration humaine de l’espace soient couronnés de succès et durables”, a déclaré Ramona Gaza, responsable de l’équipe scientifique au Johnson Space Center de la NASA à Houston, lors d’un point de presse le 17 août.

Elle a ajouté que l’équipe étudie comment les femmes vivent l’environnement spatial “car les femmes, en général, ont un risque plus élevé de développer un cancer, étant donné qu’elles ont des organes plus sensibles aux radiations, comme le tissu mammaire et les ovaires”.

Les agences spatiales espèrent que l’étude de l’expérience de ces mannequins préparera les astronautes qui prévoient de voler autour de la Lune lors de la mission Artemis 2 en 2024, et les astronautes d’Artemis 3 qui se poseront un jour sur la Lune.

Les observations de Zohar et Helga seront particulièrement utiles, car le programme Artemis vise à envoyer la première femme sur la Lune.

Quelques jolis indicateurs d’apesanteur

Les indicateurs d’apesanteur sont de petits objets à bord d’un vaisseau spatial qui servent à indiquer visuellement que celui-ci est passé en apesanteur. Artemis I aura quelques indicateurs mignons.

Shaun, de l’émission télévisée britannique Shaun le mouton, sera à bord de la mission Artemis I sous forme de poupée en peluche.

“C’est un moment passionnant pour Shaun et pour nous à l’ESA”, a déclaré David Parker, directeur de l’exploration humaine et robotique de l’Agence spatiale européenne, dans un communiqué.

“Nous sommes lamentablement très heureux qu’il ait été sélectionné pour la mission et nous comprenons que, même si cela peut être un petit pas pour un humain, c’est un pas de géant pour l’homme-agneau.”

Pour s'”entraîner” au voyage, Shaun a effectué un vol parabolique à bord d’un Airbus A310 spécial “Zero G”, qui crée une condition d’apesanteur similaire à la microgravité.

Une figure floue familière volera également comme indicateur d’apesanteur dans la capsule.

Snoopy, le personnage bien-aimé des Peanuts, a longtemps été associé aux missions de la NASA depuis le programme Apollo. En fait, le module lunaire Apollo 10 a reçu le surnom de “Snoopy” parce que son rôle était de fouiner et de repérer le site d’atterrissage d’Apollo 11 sur la Lune, selon la NASA.

Une version en peluche du beagle – portant une combinaison spatiale conçue selon les strictes spécifications de la NASA – alertera l’équipe lorsque la capsule aura atteint un environnement de microgravité.

Figurines Lego

Quatre mini-figurines Lego prévoient de faire le tour de la Lune lors de la mission Artemis I.

Les figurines sont également les vedettes de la série “Build to Launch ” de Lego, qui a été conçue en collaboration avec la NASA, pour offrir aux étudiants des leçons sur différents concepts et carrières inspirés par les missions Artemis.

“Chaque minifigure représente un homologue dans la vie réelle, comme Kate, pilote de commandement, et Kyle, spécialiste de mission, afin d’aider les élèves à mieux comprendre les divers rôles, origines et compétences au sein de l’équipe Artemis I”, a déclaré Lego Education dans un communiqué en novembre de l’année dernière.

Des plantes terrestres

La NASA a pour objectif d’établir des bases permanentes dans l’orbite de la Lune et sur sa surface, ouvrant ainsi la voie à l’envoi éventuel d’astronautes sur Mars.

Pour que les voyageurs de l’espace puissent survivre à des missions plus longues, il faudra que les cultures soient fiables dans l’espace. À cette fin, l’agence spatiale veut comprendre comment faire pousser des plantes dans l’espace pour obtenir de la nourriture et de l’oxygène sur la Lune ou pendant les missions spatiales.

Diverses graines d’arbres et de plantes seront embarquées à bord d’Artemis I dans le cadre d’expériences visant à étudier les effets des radiations spatiales sur celles-ci. Selon une déclaration de Sharmila Bhattacharya, scientifique du programme de la NASA pour la biologie spatiale, elles “nous aideront à comprendre un aspect unique de la façon dont les systèmes biologiques peuvent s’adapter et prospérer dans l’espace lointain”.

“La collecte d’informations de ce type et leur analyse après le vol nous aideront à dresser un tableau complet de la manière dont nous pouvons aider les humains à prospérer dans l’espace lointain”, a ajouté Mme Bhattacharya.

Objets d’exploration spatiale

Dans le cadre du kit de vol officiel d’Artemis I, qui contient près de 50 kg de souvenirs, plusieurs objets issus de missions spatiales antérieures se trouveront dans le vaisseau Orion lorsqu’il atteindra la Lune.

Un petit morceau de roche lunaire de la mission Apollo 11, un écusson de la mission Apollo 11 et un boulon d’un des moteurs F-1 d’Apollo 11 feront partie du voyage.

Des objets d’importance culturelle feront également partie du voyage aller-retour, notamment une réplique imprimée en 3D de la déesse grecque Artémis et un galet provenant de la surface sèche la plus basse de la Terre, le rivage de la mer Morte.